He oído hablar de una nueva prueba de anticuerpos para COVID-19. ¿Qué es el análisis de anticuerpos? ¿Es lo mismo que una prueba para diagnosticar COVID-19?

Respuesta de William F. Marshall, III M.D.

Con todo lo que se habla en las noticias sobre pruebas para la enfermedad del coronavirus 2019 (COVID-19) no es sorprendente que haya confusión sobre las pruebas y en qué se diferencian. El análisis de anticuerpos determina si tuviste la COVID-19 en el pasado y ahora tienes anticuerpos contra el virus. La prueba para diagnosticar la COVID-19 determina si en el momento tienes la enfermedad. A continuación te indicamos lo que necesitas saber sobre las pruebas.

¿Cuándo se hace el análisis de anticuerpos y por qué es importante?

El análisis de anticuerpos, también conocido como prueba serológica, se hace después de una recuperación total de la COVID-19 . La elegibilidad puede variar dependiendo de la disponibilidad de las pruebas. Un profesional de atención médica toma una muestra de sangre, generalmente de la punta de un dedo o de una vena en el brazo. Luego la muestra se analiza para determinar si has desarrollado anticuerpos contra el virus. El sistema inmunitario produce estos anticuerpos — proteínas que son esenciales para combatir y eliminar el virus.

Si los resultados de los análisis muestran que tienes anticuerpos, indica que probablemente te infectaste con la COVID-19 en algún momento en el pasado. También quizás signifique que tienes algo de inmunidad. Pero la Organización Mundial de la Salud advierte que todavía no hay suficiente evidencia para saber si tener anticuerpos significa que estás protegido contra una reinfección con la COVID-19. Todavía no se sabe cuál es el nivel de inmunidad ni cuánto dura la inmunidad. Los estudios, que continúan, en algún momento revelarán más datos sobre esto.

El momento en que se hace y el tipo de análisis de anticuerpos afectan la precisión. Si te hacen el análisis demasiado temprano durante el curso de la infección, cuando la respuesta del sistema inmunitario todavía se está formando en tu organismo, quizás la prueba no detecte los anticuerpos, así que tendrás que esperar varios días para hacerte el análisis. La Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos (FDA) autorizó y verificó determinados análisis de anticuerpos, pero ahora se pueden comprar muchos análisis de exactitud dudosa.

Otro beneficio de los análisis de anticuerpos precisos es que las personas que se han recuperado de la COVID-19 quizás tengan elegibilidad para donar plasma, que es una parte de la sangre. Este plasma puede usarse para tratar a otros que tengan una enfermedad grave y estimular su capacidad para combatir el virus. Los médicos lo llaman plasma de personas convalecientes. En Estados Unidos, el programa de acceso expandido para la COVID-19 está reclutando a participantes para este estudio promisorio de tratamiento que ya se ha usado en varios casos graves a nivel experimental.

¿Qué pruebas se utilizan para diagnosticar la COVID-19?

El sitio web de la FDA aprobó dos tipos de pruebas para diagnosticar la COVID-19 — la prueba molecular y de antígeno.

  • Prueba molecular. Esta prueba detecta material genético del virus usando una técnica de laboratorio llamada reacción en cadena de la polimerasa. También conocida como RCP, un trabajador del cuidado de la salud recolecta fluido nasal o de la garganta con un hisopo, o saliva. Los resultados se dan en minutos si se analiza en el mismo lugar, o uno o dos días si se envía a un laboratorio externo. Las pruebas moleculares se consideran muy exactas cuando se realizan de manera adecuada por un profesional de atención médica, pero la prueba rápida parece no registrar algunos casos. La FDA también aprobó ciertas pruebas para hacer en casa para la COVID-19 , que solo se pueden adquirir con aprobación del médico: un kit con hisopo nasal y uno para saliva. La muestra se envía a un laboratorio para analizarla. La FDA advierte a los consumidores que no compren análisis para hacer en casa que no estén aprobados, porque pueden ser imprecisos e inseguros.
  • Prueba de antígeno. Esta prueba más nueva para la COVID-19 detecta ciertas proteínas que son parte del virus. Se usa un hisopo para la nariz o la garganta, y las pruebas de antígeno pueden dar resultados en minutos. Como estas pruebas son más rápidas y menos costosas que las pruebas moleculares, algunos expertos consideran que son más prácticas para usar para grupos grandes de personas. El resultado positivo de una prueba de antígeno se considera muy exacto, pero hay una posibilidad aumentada de un resultado de falso negativo — lo que significa que es posible estar infectado con el virus pero tener un resultado negativo al hacer esta prueba. Así que la prueba de antígeno no es tan sensible como la prueba molecular. El médico quizás recomiende una prueba molecular para confirmar un resultado negativo de la prueba de antígeno, dependiendo de la situación.

¿Qué debo hacer si me interesa hacerme una prueba diagnóstica o un análisis de anticuerpos para COVID-19?

Comunícate con tu médico u otro profesional de atención médica para hablar sobre tu situación, y si este profesional piensa que necesitas una prueba diagnóstica o un análisis de anticuerpos para la COVID-19. Antes de procurar un análisis para la COVID-19 en persona, habla con tu doctor sobre tu situación y describe cualquier síntoma que tengas.

En general, y en su mayoría, los médicos ahora solo sugieren hacer una prueba para diagnosticar la COVID-19 si tienes síntomas o si has estado expuesto a alguien que tiene la COVID-19. Para hacerte el análisis de anticuerpos deberás estar completamente recuperado de la COVID-19. Pero en un número limitado de comunidades, las personas que nunca han tenido síntomas de COVID-19 están incluidas en las pruebas. Algunas tienen resultados positivos, lo que significa que probablemente estuvieron infectados con el virus de la COVID-19 en algún momento.

El acceso a cualquiera de estas pruebas depende de dónde vives, si hay pruebas disponibles, y si se considera que tienes elegibilidad. En Estados Unidos continúan los esfuerzos colaborativos para hacer que haya más pruebas disponibles. El objetivo en la nación es hacer la prueba a más gente al haber más análisis disponibles.

¿Cómo pueden ayudar las pruebas diagnósticas y los análisis de anticuerpos a reducir el contagio con COVID-19?

Cuando haya más pruebas para la COVID-19, las personas con un resultado positivo y que tienen síntomas pueden recibir atención más rápidamente. Se pueden identificar los contactos y comenzar antes el aislamiento o la cuarentena para ayudar a detener la trasmisión del virus.

Pero no hay ninguna prueba para la COVID-19 que sea 100% exacta. Es posible tener un resultado negativo y en realidad estar infectado (resultado falso negativo). Así que es esencial continuar con las pautas del Centro para Prevención y Control de Enfermedades para la COVID-19, como distanciamiento físico y social, hasta nuevo aviso.

Cuando los análisis precisos de anticuerpos estén disponibles, los resultados indicarán cuántas personas han tenido la COVID-19 y se recuperaron, incluyendo los que no tuvieron síntomas. Esto ayuda a determinar quién puede ser inmune. También puede ayudar a identificar quién más está a riesgo de la infección, y cuánto se ha propagado la enfermedad. Toda esta información ayudará a mejorar las estrategias para contener la pandemia de la COVID-19.

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William F. Marshall, III M.D.

May 22, 2020 See more Expert Answers

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