Descripción general

La diarrea (deposiciones blandas, líquidas y posiblemente más frecuentes) es un problema común.

Afortunadamente, la diarrea suele durar unos pocos días como máximo. Pero, cuando la diarrea dura semanas, generalmente indica que hay otro problema. Si tienes diarrea durante semanas o más, podrías tener una afección como el trastorno del intestino irritable o un trastorno más grave, como una infección persistente o una enfermedad intestinal inflamatoria.

Síntomas

Los signos y síntomas asociados con la diarrea pueden ser los siguientes:

  • Deposiciones flojas y acuosas
  • Calambres abdominales
  • Dolor abdominal
  • Fiebre
  • Sangre en las heces
  • Mucosidad en las heces
  • Hinchazón
  • Náuseas
  • Necesidad urgente de defecar

Cuándo debes consultar con un médico

Si eres adulto, consulta con tu médico si sucede lo siguiente:

  • La diarrea persiste más allá de unos pocos días
  • Te deshidratas
  • Sientes dolor intenso en la zona abdominal o rectal
  • Presentas sangre en las heces o heces oscuras
  • Tienes fiebre superior a los 102 °F (39 °C)

En niños, especialmente en los que son más pequeños, la diarrea puede ocasionar deshidratación con rapidez. Llama al médico si la diarrea de tu hijo no mejora en un plazo de 24 horas o si tu bebé:

  • Se deshidrata
  • Tiene fiebre mayor que 102 °F (39 °C)
  • Las deposiciones tienen sangre o son negras.

Causas

Varias enfermedades y afecciones pueden causar diarrea, incluidas las siguientes:

  • Virus. Los virus que pueden causar diarrea son el virus de Norwalk, el citomegalovirus y la hepatitis viral. El rotavirus es una causa frecuente de diarrea infantil aguda.
  • Bacterias y parásitos. Los alimentos y el agua contaminados le pueden transmitir bacterias y parásitos al organismo. Cuando se viaja a países en desarrollo, la diarrea causada por bacterias y parásitos a menudo se denomina "diarrea del viajero". El Clostridium difficile es otro tipo de bacteria que puede causar infecciones graves que causan diarrea y puede aparecer después de un tratamiento con antibióticos o durante una hospitalización.
  • Medicamentos. Muchos medicamentos, como los antibióticos, pueden causar diarrea. Los antibióticos destruyen tanto las bacterias buenas como las malas, lo que puede alterar el equilibrio natural de las bacterias de los intestinos. Otros medicamentos que causan diarrea son los medicamentos contra el cáncer y los antiácidos con magnesio.
  • Intolerancia a la lactosa. La lactosa es un azúcar que se encuentra en la leche y en otros productos lácteos. Las personas que tienen dificultad para digerir la lactosa tienen diarrea después de comer productos lácteos. La intolerancia a la lactosa puede aumentar con la edad debido a que los niveles de la enzima que ayuda a digerir la lactosa disminuyen después de la niñez.
  • Fructosa. La fructosa es un azúcar que se encuentra naturalmente en las frutas y la miel. A veces se añade como edulcorante a ciertas bebidas. Esto puede causar diarrea en las personas que tienen problemas para digerir la fructosa.
  • Endulzantes artificiales. El sorbitol y el manitol, edulcorantes artificiales que se encuentran en la goma de mascar y otros productos sin azúcar, pueden causar diarrea en personas que de otra manera estarían sanas.
  • Cirugía. Las cirugías para extirpar la vesícula biliar o las cirugías abdominales pueden causar diarrea.
  • Otros trastornos digestivos. La diarrea crónica tiene algunas otras causas, como la enfermedad de Crohn, la colitis ulcerativa, la celiaquía, la colitis microscópica y el síndrome de intestino irritable.

Complicaciones

La diarrea puede causar deshidratación, que puede poner en riesgo la vida si no se la trata. La deshidratación es particularmente peligrosa en los niños, las personas mayores y las personas con sistemas inmunitarios debilitados.

Si tienes signos de deshidratación grave, busca ayuda médica.

Indicaciones de deshidratación en adultos

Algunas de ellas son:

  • Sed excesiva
  • Boca o piel seca
  • Poca o ninguna micción
  • Debilidad, mareos o vértigo
  • Fatiga
  • Orina de color oscuro

Indicaciones de deshidratación en lactantes y niños pequeños

Algunas de ellas son:

  • No haber mojado el pañal luego de tres horas o más
  • Sequedad en la boca y la lengua
  • Fiebre superior a 102 ºF (39 ºC)
  • Llorar sin lágrimas
  • Somnolencia, falta de respuesta o irritabilidad
  • Apariencia hundida del abdomen, los ojos o las mejillas

Prevención

Prevención de la diarrea viral

Lávate las manos para prevenir la propagación de la diarrea viral. Para asegurar un lavado de manos adecuado:

  • Lávate con frecuencia. Lávate las manos antes y después de preparar la comida. Lávate las manos después de manipular carne cruda, ir al baño, cambiar pañales, estornudar, toser y sonarte la nariz.
  • Enjabónate durante al menos veinte segundos. Después de enjabonarte las manos, frótalas durante por lo menos veinte segundos. Esto debe durar aproximadamente lo que tardas en cantar el "Feliz cumpleaños" dos veces.
  • Usa desinfectante para manos cuando no puedes lavártelas. Usa un desinfectante para manos a base de alcohol cuando no puedas usar un lavabo. Aplica el desinfectante para manos como lo harías con una loción para manos y asegúrate de cubrir el dorso y la palma de ambas manos. Usa un producto que contenga, al menos, 60 por ciento de alcohol.

Vacunación

Puedes ayudar a proteger a tu bebé contra el rotavirus, la causa más común de diarrea viral en los niños, con una de dos vacunas aprobadas. Pregúntale al médico de tu bebé acerca de la posibilidad de vacunarlo.

Prevención de la diarrea del viajero

La diarrea suele afectar a las personas que viajan a países donde la higiene es inadecuada y los alimentos están contaminados. Puedes realizar lo siguiente para reducir tu riesgo:

  • Presta atención a lo que comes. Come alimentos calientes y bien cocidos. Evita las frutas y los vegetales crudos, a menos que tú mismo los puedas pelar. Además, evita las carnes crudas o mal cocidas, así como los productos lácteos.
  • Presta atención a lo que bebes. Bebe agua embotellada, gaseosas, cervezas o vinos servidos en su recipiente original. Evita el agua de grifo y los cubos de hielo. Usa agua embotellada incluso para cepillarte los dientes. Mantén la boca cerrada mientras te duchas.

    Es probable que las bebidas que se hacen con agua hervida, como el café y el té, sean seguras. Recuerda que el alcohol y la cafeína pueden empeorar la diarrea y la deshidratación.

  • Pregúntale al médico acerca de los antibióticos. Si planeas viajar a un país en desarrollo por un tiempo prolongado, pregúntale a tu médico acerca de los antibióticos antes de viajar, especialmente si tienes un sistema inmunitario debilitado.
  • Busca advertencias de viajeros. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades mantienen un sitio web de salud para viajeros en el que se publican advertencias sobre enfermedades en varios países. Si planeas viajar fuera de los Estados Unidos, busca allí advertencias y consejos para reducir el riesgo.

Sept. 13, 2019
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