Descripción general

Un ecocardiograma usa ondas sonoras para producir imágenes detalladas del corazón. Esta prueba de uso frecuente le permite al médico ver los latidos del corazón y el bombeo de la sangre. El médico puede utilizar las imágenes de un ecocardiograma para identificar enfermedades cardíacas.

Según la información que necesite el médico, se podría realizar uno de varios tipos de ecocardiogramas. Cada tipo de ecocardiograma comprende pocos riesgos, si es que hubiera alguno.

Por qué se realiza

Es posible que el médico sugiera un ecocardiograma si sospecha que tienes problemas en las válvulas o cavidades del corazón, o si los problemas cardíacos son la causa de síntomas tales como falta de aire o dolor en el pecho. Un ecocardiograma también se puede utilizar para detectar defectos cardíacos congénitos en bebés no nacidos aún (ecocardiograma fetal).

Según la información que necesite el médico, te harán uno de los siguientes tipos de ecocardiograma:

  • Ecocardiograma transtorácico. Es un ecocardiograma estándar, no invasivo. Un técnico (ecografista) te coloca gel en el pecho y luego presiona firmemente un dispositivo llamado «transductor» contra la piel, apuntando un haz de ecografía a través del pecho hasta el corazón. El transductor registra los ecos de las ondas sonoras del corazón. Una computadora convierte los ecos en imágenes en movimiento en un monitor.

    Si los pulmones o las costillas bloquean la vista, es posible que sea necesario inyectarte una pequeña cantidad de líquido (medio de contraste) a través de una vía intravenosa para que las estructuras del corazón se vean con más claridad en el monitor, lo cual mejora las imágenes.

  • Ecocardiograma transesofágico. Si es difícil obtener una imagen clara del corazón con un ecocardiograma estándar o si es necesario ver el corazón y las válvulas con mayor detalle, el médico puede recomendar un ecocardiograma transesofágico.

    En este procedimiento, se guía una estructura tubular flexible que contiene un transductor por la garganta hasta adentro del esófago, el cual comunica la boca con el estómago. Desde allí, el transductor puede colocarse para obtener imágenes más detalladas del corazón. Durante un ecocardiograma transesofágico, te insensibilizarán la garganta y te suministrarán medicamentos para ayudar a que te relajes.

  • Ecocardiograma Doppler. Cuando las ondas sonoras rebotan en los glóbulos sanguíneos que fluyen por los vasos sanguíneos y el corazón, cambian el tono. Estos cambios (señales Doppler) pueden ayudarle al médico a medir la velocidad y la dirección del flujo sanguíneo en el corazón.

    Las técnicas Doppler se utilizan en la mayoría de los ecocardiogramas transtorácicos y transesofágicos, y pueden usarse para controlar los problemas en el flujo sanguíneo y la presión arterial en las arterias del corazón que las ecografías tradicionales podrían no detectar. Algunas veces, el flujo sanguíneo que aparece en el monitor está coloreado para ayudar al médico a detectar problemas.

  • Ecocardiograma de esfuerzo. Algunos problemas cardíacos, en especial los que afectan a las arterias coronarias que envían sangre al músculo cardíaco, aparecen únicamente durante la actividad física.

    Para el ecocardiograma de esfuerzo, se toman imágenes de ecografía del corazón antes e inmediatamente después de haber caminado en la cinta o haber montado una bicicleta fija. Si no puedes hacer ejercicio, es posible que te apliquen una inyección con un medicamento que acelere el bombeo del corazón como si hicieras ejercicio.

Transthoracic echocardiogram

In this standard type of echocardiogram:

  • A technician (sonographer) spreads gel on a device (transducer).
  • The sonographer presses the transducer firmly against your skin, aiming an ultrasound beam through your chest to your heart.
  • The transducer records the sound wave echoes from your heart.
  • A computer converts the echoes into moving images on a monitor.

If your lungs or ribs block the view, you may need a small amount of an enhancing agent injected through an intravenous (IV) line. The enhancing agent, which is generally safe and well tolerated, will make your heart's structures show up more clearly on a monitor.

Transesophageal echocardiogram

If your doctor wants more-detailed images or it's difficult to get a clear picture of your heart with a standard echocardiogram, your doctor may recommend a transesophageal echocardiogram.

In this procedure:

  • Your throat will be numbed, and you'll be given medications to help you relax.
  • A flexible tube containing a transducer is guided down your throat and into the tube connecting your mouth to your stomach (esophagus).
  • The transducer records the sound wave echoes from your heart.
  • A computer converts the echoes into detailed moving images of your heart, which your doctor can view on a monitor.

Doppler echocardiogram

Sound waves change pitch when they bounce off blood cells moving through your heart and blood vessels. These changes (Doppler signals) can help your doctor measure the speed and direction of the blood flow in your heart.

Doppler techniques are generally used in transthoracic and transesophageal echocardiograms. Doppler techniques can also be used to check blood flow problems and blood pressure in the arteries of your heart — which traditional ultrasound might not detect.

The blood flow shown on the monitor is colorized to help your doctor pinpoint any problems.

Stress echocardiogram

Some heart problems — particularly those involving the arteries that supply blood to your heart muscle (coronary arteries) — occur only during physical activity. Your doctor might recommend a stress echocardiogram to check for coronary artery problems. However, an echocardiogram can't provide information about any blockages in the heart's arteries.

In a stress echocardiogram:

  • Ultrasound images of your heart are taken before and immediately after you walk on a treadmill or ride a stationary bike
  • If you're unable to exercise, you may get an injection of a medication to make your heart pump as hard as if you were exercising

Riesgos

Un ecocardiograma transtorácico estándar no representa ningún riesgo. Podrás sentir alguna molestia parecida al quitarse un apósito adhesivo cuando el técnico retira los electrodos que se colocaron sobre el tórax durante el procedimiento.

Si te hicieron un ecocardiograma transesofágico, podrías sentir dolor en la garganta durante algunas horas después de la intervención. Excepcionalmente, la sonda puede raspar el interior de la garganta. Durante el estudio se controlará el nivel de oxígeno para verificar la presencia de problemas respiratorios causados por el medicamento de sedación.

Durante un ecocardiograma de esfuerzo, el ejercicio o el medicamento (no el ecocardiograma) pueden causar una frecuencia cardíaca irregular transitoria. Las complicaciones graves, como el ataque cardíaco, son excepcionales.

Cómo prepararse

Para un ecocardiograma transtorácico estándar no es necesaria ninguna preparación especial. Puedes comer, beber y tomar los medicamentos como lo harías normalmente.

El médico te pedirá que no comas algunas horas antes de que te sometas a un ecocardiograma transesofágico o de esfuerzo. Si tienes problemas para tragar, informa al médico, ya que esto puede influir en su decisión de indicarte un ecocardiograma transesofágico.

Si durante un ecocardiograma de esfuerzo debes caminar en una cinta, usa zapatos cómodos. Si te sometes a un ecocardiograma transesofágico, después de la prueba no podrás conducir debido a que probablemente te administren un sedante. Antes de someterte al ecocardiograma transesofágico, asegúrate de organizar cómo volverás a tu casa.

Other precautions

If you're having a transesophageal echocardiogram, you won't be able to drive afterward because of the medication you'll likely receive. Be sure to arrange for a ride home.

Lo que puedes esperar

Durante el procedimiento

Una ecocardiografía se puede realizar en el consultorio médico o en un hospital. Después de desvestirte de la cintura para arriba, te recostarás sobre una cama o una camilla de exploración. El técnico colocará parches adhesivos (electrodos) sobre el cuerpo para ayudar a detectar y conducir las corrientes eléctricas del corazón.

Durante la ecocardiografía, el técnico bajará las luces para observar mejor la imagen del monitor. El técnico aplicará un gel especial sobre el pecho que mejora la conducción de las ondas sonoras y elimina el aire entre la piel y el transductor (un pequeño dispositivo plástico que emite las ondas sonoras y recibe las ondas que rebotan).

El técnico moverá el transductor de un lado para otro sobre el pecho. Las ondas sonoras crean imágenes del corazón en un monitor, las cuales quedan grabadas para que el médico las examine. Tal vez escuches un «silbido» pulsátil, que es el registro ecográfico del flujo de la sangre a través del corazón.

Si te realizan un ecocardiograma transesofágico, te adormecerán la garganta con una anestesia en aerosol o en gel para que estés más cómodo cuando introduzcan el transductor en el esófago. Es posible que te administren un sedante para ayudarte a que te relajes.

La mayoría de los ecocardiogramas tardan menos de una hora, aunque este tiempo puede variar según la afección. Durante un ecocardiograma transtorácico, podrían pedirte que respires de determinada manera o que gires sobre tu lado izquierdo. A veces el transductor se debe sostener muy firme contra el pecho. Esto puede resultar incómodo, pero le ayuda al técnico a obtener imágenes óptimas del corazón.

Después del procedimiento

Por lo general, podrás retomar tus actividades cotidianas después de una ecocardiografía.

Si el ecocardiograma arroja resultados normales, no te harán otros estudios. Si los resultados son preocupantes, posiblemente te deriven a un médico especialista en afecciones del corazón (cardiólogo) para que te realice otros estudios.

El tratamiento depende de lo que se encuentre durante el examen y de los signos y síntomas específicos. Podrían volver a pedirte una ecocardiografía varios meses después u otras pruebas de diagnóstico, como una tomografía cardíaca computarizada o una angiografía coronaria.

After the procedure

Most people can resume their normal daily activities after an echocardiogram.

If your echocardiogram is normal, no further testing may be needed. If the results are concerning, you may be referred to a doctor trained in heart conditions (cardiologist) for more tests.

Resultados

El médico buscará cavidades y válvulas cardíacas sanas, así como latidos del corazón normales. La información del ecocardiograma puede mostrar lo siguiente:

  • Tamaño del corazón. Las válvulas cardíacas debilitadas o dañadas, la presión arterial alta u otras enfermedades pueden hacer que las cavidades cardíacas se agranden o que las paredes del corazón estén anormalmente engrosadas. El médico puede hacer una ecocardiografía para evaluar la necesidad de un tratamiento o para controlar la eficiencia del tratamiento.
  • Fuerza de bombeo. Un ecocardiograma puede ayudar al médico a determinar la fuerza de bombeo del corazón. Las mediciones específicas pueden incluir el porcentaje de sangre que se bombea de un ventrículo lleno con cada latido del corazón (fracción de eyección) o el volumen de sangre bombeada por el corazón en un minuto (gasto cardíaco). Si el corazón no está bombeando suficiente sangre para satisfacer las necesidades del cuerpo, esto podría provocar una insuficiencia cardíaca.
  • Daño al músculo cardíaco. Durante una ecocardiografía, el médico puede determinar si todas las partes de la pared del corazón están contribuyendo normalmente a la actividad de bombeo del corazón. Las partes que se mueven débilmente pueden haberse dañado durante un ataque cardíaco o estar recibiendo muy poco oxígeno. Esto puede indicar la presencia de una enfermedad de las arterias coronarias o de otras afecciones.
  • Problemas en las válvulas. Un ecocardiograma muestra cómo se mueven las válvulas cardíacas mientras late el corazón. El médico puede determinar si las válvulas se abren lo suficiente para que haya un flujo sanguíneo adecuado o se cierran completamente para evitar una fuga de sangre.
  • Defectos cardíacos. Muchos defectos cardíacos pueden detectarse con un ecocardiograma, incluso los problemas con las cavidades cardíacas, las conexiones anormales entre el corazón y los principales vasos sanguíneos, y los defectos cardíacos complejos que están presentes en el momento del nacimiento. Los ecocardiogramas pueden utilizarse incluso para controlar el desarrollo del corazón del bebé antes del nacimiento.

Estudios clínicos

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June 13, 2018
References
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