Enfermedad mental en los niños: Infórmate sobre los signos

Los niños pueden padecer las mismas afecciones de salud mental que los adultos, pero los síntomas pueden ser diferentes. Infórmate sobre lo que debes observar y cómo puedes ayudar.

Escrito por el personal de Mayo Clinic

Identificar una enfermedad mental en los niños puede ser difícil para los padres. Como resultado, muchos niños que podrían beneficiarse con un tratamiento no obtienen la ayuda que necesitan. Conoce las señales de advertencia de una enfermedad mental en niños y cómo puedes ayudar a tu hijo a afrontarla.

¿Por qué es tan difícil para los padres identificar una enfermedad mental en los niños?

Por lo general, identificar si un niño tiene problemas de salud mental depende de los adultos presentes en la vida del niño. Lamentablemente, muchos adultos no conocen los signos y síntomas de las enfermedades mentales en los niños.

Aunque conozcas las señales de alerta, puede ser difícil distinguir un problema de un comportamiento normal de la niñez. Es posible que creas que todos los niños manifiestan algunos de estos síntomas en algún momento. Además, los niños generalmente carecen del vocabulario o de la capacidad de desarrollo para explicar sus problemas.

Las preocupaciones sobre el estigma relacionado con la enfermedad mental, el uso de ciertos medicamentos, y el costo o los problemas de logística del tratamiento también pueden impedir que los padres busquen atención médica para un niño con una presunta enfermedad mental.

¿Qué problemas de salud mental afectan a los niños?

Los niños pueden padecer los mismos problemas de salud mental que los adultos, pero, a veces, los expresan de manera diferente. Por ejemplo, los niños deprimidos suelen mostrar más irritabilidad que los adultos deprimidos, quienes suelen mostrar tristeza.

Los niños pueden sufrir una variedad de problemas de salud mental, como los siguientes:

  • Trastornos de ansiedad. Los niños que tienen trastornos de ansiedad, como el trastorno obsesivo compulsivo, el trastorno por estrés postraumático, la fobia social y el trastorno de ansiedad generalizado, experimentan ansiedad como un problema persistente que interfiere en sus actividades diarias.

    Es normal que los niños sientan un poco de preocupación, que se debe, por lo general, al cambio de una etapa de desarrollo a la siguiente. Sin embargo, cuando la preocupación o el estrés hacen que sea difícil para un niño desenvolverse con normalidad, se debe considerar la posibilidad de que exista un trastorno de ansiedad.

  • Trastorno por déficit de atención e hiperactividad. Esta afección generalmente incluye síntomas de dificultad para prestar atención, hiperactividad y comportamiento impulsivo. Algunos niños con trastorno por déficit de atención e hiperactividad tienen síntomas de todas estas categorías, mientras que otros tienen síntomas de una sola categoría.
  • Trastorno del espectro autista. El trastorno del espectro autista es un trastorno grave del desarrollo que se manifiesta en la niñez temprana, por lo general, antes de los 3 años. Aunque los síntomas y la gravedad varían, el trastorno del espectro autista siempre afecta la capacidad del niño para comunicarse e interactuar con los demás.
  • Trastornos de la alimentación. Los trastornos de la alimentación, como la anorexia nerviosa, la bulimia nerviosa y el trastorno alimentario compulsivo, son afecciones graves que, incluso, pueden poner en riesgo la vida. Los niños se pueden preocupar tanto por la comida y por el peso que le dan poca importancia a todo lo demás.
  • Trastornos del estado de ánimo. Los trastornos del estado de ánimo, como la depresión y el trastorno bipolar, pueden hacer que un niño tenga sentimientos persistentes de tristeza o cambios del estado de ánimo extremos muchos más graves que los cambios del estado de ánimo que suele tener la mayoría de las personas.
  • Esquizofrenia. Esta enfermedad mental crónica hace que el niño pierda contacto con la realidad (psicosis). La esquizofrenia se suele manifestar en los últimos años de la adolescencia hasta los 20 años.

¿Cuáles son los signos de advertencia de las enfermedades mentales en los niños?

Los signos de advertencia de enfermedad mental que puede presentar tu hijo comprenden:

  • Cambios en el estado de ánimo. Presta atención a los sentimientos de tristeza y al retraimiento que duran al menos dos semanas u otros cambios del estado de ánimo notables que causen problemas en las relaciones en el hogar o en la escuela.
  • Sentimientos intensos. Presta atención a los sentimientos de miedo abrumador sin motivos —a veces acompañado de aumento de la frecuencia cardíaca o de la frecuencia respiratoria— o las preocupaciones o miedos intensos que puedan interferir en las actividades diarias.
  • Cambios de conducta. Estos incluyen cambios drásticos en el comportamiento o en la personalidad, además de comportamientos peligrosos o fuera de control. Otros signos de advertencia son las riñas frecuentes, el uso de armas o expresar el deseo de causar una herida grave a otras personas.
  • Dificultad para concentrarse. Presta atención a los signos de dificultad para concentrarse o mantenerse quieto; estos signos pueden provocar un bajo rendimiento en la escuela.
  • Adelgazamiento inexplicable. La pérdida de apetito repentina, los vómitos frecuentes o el uso de laxantes pueden indicar un trastorno de la alimentación.
  • Síntomas físicos. En comparación con los adultos, los niños con trastornos de salud mental pueden presentar dolor de cabeza y de estómago en lugar de tristeza o ansiedad.
  • Daño físico. A veces, una afección de la salud mental deriva en lesiones autoinfligidas, también llamadas «autolesiones». Esto significa lastimarse a sí mismo de forma deliberada, por ejemplo, provocándose cortes o quemaduras. Los niños con afecciones de la salud mental también pueden presentar pensamientos suicidas o intentos de suicidio.
  • Abuso de sustancias. Algunos niños consumen drogas o alcohol para tratar de sobrellevar lo que sienten.

¿Qué debo hacer si sospecho que mi hijo padece una afección de salud mental?

Habla con el médico de tu hijo si te preocupa su salud mental. Describe el comportamiento que te preocupa. Considera hablar con el maestro de tu hijo, con sus amigos cercanos o sus seres queridos, o con otros cuidadores para preguntarles si notaron cambios en el comportamiento de tu hijo. También debes compartir esta información con el médico de tu hijo.

¿Cómo diagnostican los proveedores de atención médica las enfermedades mentales en niños?

Las afecciones de salud mental en niños se diagnostican y se tratan según los signos y síntomas, y según cuánto afecten la vida diaria de un niño. No hay pruebas simples para determinar si hay algún problema.

Para hacer un diagnóstico, el médico de tu hijo puede recomendar que lo evalúe un especialista, como un psiquiatra, un psicólogo, un trabajador social, un miembro del personal de enfermería psiquiátrica, un asesor de salud mental o un terapeuta conductual.

El médico o el proveedor de atención de la salud mental de tu hijo trabajará con él para determinar si tiene una afección de salud mental según los criterios establecidos en el Manual Diagnóstico y Estadístico de los Trastornos Mentales (DSM), una guía publicada por la American Psychiatric Association (Asociación Estadounidense de Psiquiatría) en la que se explican los signos y síntomas que indican la presencia de una afección de salud mental.

El médico o el proveedor de atención de la salud mental de tu hijo también buscará otras causas posibles de su comportamiento, como antecedentes de enfermedades o de traumas. Es probable que te pregunte sobre el desarrollo de tu hijo, la percepción de los profesores y de los cuidadores con respecto al problema, cualquier antecedente familiar de afecciones de salud mental y cuánto tiempo ha estado comportándose de esa manera.

El diagnóstico de enfermedades de salud mental en niños puede ser difícil, ya que los niños pequeños suelen tener dificultades para expresar sus sentimientos, y el desarrollo normal varía según el niño. A pesar de estos desafíos, un diagnóstico adecuado es una parte fundamental para guiar el tratamiento.

¿Cómo se trata la enfermedad mental en los niños?

Las opciones frecuentes de tratamiento para niños con afecciones de salud mental pueden ser:

  • Psicoterapia. La psicoterapia, también denominada «terapia conversacional» o «terapia conductual», es un modo de tratar los problemas de la salud mental mediante la conversación con un psicólogo u otro proveedor de atención de la salud mental. Durante la psicoterapia, el niño puede aprender acerca de su afección, estados de ánimo, sentimientos, pensamientos y comportamientos. La psicoterapia puede ser útil para que el niño aprenda a responder a las situaciones exigentes mediante estrategias saludables para hacer frente a desafíos o situaciones.
  • Medicamentos. El médico o el proveedor de atención de la salud mental de tu hijo podría recomendarle determinados medicamentos —como estimulantes, antidepresivos, medicamentos contra la ansiedad, antipsicóticos o estabilizadores del ánimo— para tratar la afección de salud mental.

Algunos niños se benefician con una combinación de enfoques. Consulta al médico o al proveedor de atención de la salud mental de tu hijo para determinar qué puede ser lo más adecuado para él, incluidos los riesgos o los beneficios de los medicamentos específicos.

¿Cómo puedo ayudar a mi hijo a lidiar con una enfermedad mental?

Tu hijo necesita tu apoyo más que nunca. Cuando le diagnostican una afección de salud mental a un niño, los padres y el hijo suelen experimentar sentimientos de desesperanza, ira y frustración. Pídele al proveedor de atención de la salud mental consejos sobre cómo modificar la manera en la que interactúas con tu hijo y sobre cómo manejar las conductas difíciles.

Busca formas de relajarte y divertirte con tu hijo. Elogia sus fortalezas y sus habilidades. Explora nuevas técnicas de manejo del estrés, que pueden ayudarte a responder con calma a situaciones estresantes.

Además, considera buscar una terapia familiar o también la ayuda de grupos de apoyo. Es importante que tú y tus seres queridos entiendan la enfermedad de tu hijo y sus sentimientos, y sepan qué pueden hacer para ayudarlo.

Para ayudar a tu hijo a obtener buenos resultados en la escuela, infórmales a los maestros y al consejero escolar sobre su afección de salud mental. Si es necesario, colabora con el personal de la escuela para elaborar un plan académico acorde a las necesidades de tu hijo.

Si te preocupa la salud mental de tu hijo, busca asesoramiento. No dejes que la vergüenza o el miedo te impidan buscar ayuda para tu hijo. Con el apoyo adecuado, puedes averiguar si tu hijo tiene una afección de salud mental y analizar las opciones de tratamiento para ayudarlo a salir adelante.

Nov. 20, 2018 See more In-depth