Cirugía de cáncer: cómo se extrae el cáncer del cuerpo

Es posible que las perspectivas de una cirugía de cáncer te generen ansiedad. Ayuda calmarte aprendiendo más acerca de la cirugía de cáncer, y de cómo y por qué se usa.

Escrito por el personal de Mayo Clinic

La cirugía para el cáncer —una operación en la que se extirpa una parte del cuerpo para el tratamiento o el diagnóstico del cáncer— sigue siendo la base del tratamiento oncológico.

¿Cómo se usa la cirugía de cáncer en el tratamiento?

Algunos motivos frecuentes por los que podrías someterte a una cirugía de cáncer son los siguientes:

  • Prevención del cáncer. Si tienes un alto riesgo de padecer cáncer en determinados tejidos u órganos, es posible que el médico recomiende que se extirpen esos tejidos u órganos antes de que se manifieste el cáncer.

    Por ejemplo, si naciste con una afección genética denominada «poliposis adenomatosa familiar», el médico puede practicar una cirugía de cáncer para extirparte el colon y el recto debido a que tienes un alto riesgo de padecer cáncer de colon.

  • Diagnóstico. El médico puede usar una forma de cirugía para el cáncer con el fin de extirpar una parte o la totalidad de un tumor —lo que permite estudiar el tumor con un microscopio— para determinar si el crecimiento es canceroso (maligno) o no canceroso (benigno).
  • Estadiaje. La cirugía de cáncer le permite al médico definir cuán avanzado está el cáncer, lo que se denomina su «estadio». La cirugía le permite al médico evaluar el tamaño del tumor y determinar si se ha desplazado a los ganglios linfáticos. Podría ser necesario hacer pruebas adicionales para calcular en qué estadio se encuentra el cáncer.
  • Tratamiento primario. En el caso de muchos tumores, la cirugía para el cáncer es la mejor posibilidad de cura, especialmente si el cáncer está localizado y no se ha diseminado.
  • Citorreducción quirúrgica. Cuando no es posible extirpar por completo el tumor canceroso —por ejemplo, porque al hacerlo se podría dañar gravemente un órgano—, el médico puede extirpar la mayor parte posible (citorreducción quirúrgica) para que la quimioterapia o la radiación sean más eficaces.
  • Alivio de los síntomas o los efectos secundarios. A veces, la cirugía se usa para mejorar la calidad de vida más que para tratar el cáncer; por ejemplo, para aliviar el dolor causado por un tumor que está presionando un nervio o un hueso, o para extirpar un tumor que bloquea el intestino.

A menudo, la cirugía se combina con otros tratamientos oncológicos, como la quimioterapia y la radiación. La opción de someterte a otro tratamiento oncológico dependerá del tipo de cáncer que tengas, su estadio y tu estado de salud en general.

¿Cómo se practica habitualmente la cirugía para tratar el cáncer?

En general, el propósito principal de la cirugía para tratar el cáncer es curarlo mediante su eliminación total del cuerpo. Por lo general, el cirujano hace una incisión en el cuerpo y extirpa el cáncer junto con parte del tejido saludable circundante para asegurarse de haber eliminado todo el tumor.

También es posible que el cirujano extirpe algunos ganglios linfáticos de la zona para determinar si el cáncer se ha diseminado. De esta manera, el médico evalúa la probabilidad de que te cures y si es necesario hacer otro tratamiento.

En el caso de la cirugía de cáncer de mama, el médico puede extirpar el cáncer extrayendo toda la mama (mastectomía) o extrayendo únicamente la parte de la mama que presenta cáncer y parte del tejido circundante (lumpectomía).

En el caso de la cirugía de cáncer de pulmón, el médico puede extirpar parte de un pulmón (lobectomía) o la totalidad de este (neumonectomía) a fin de intentar garantizar la extirpación de todo el cáncer.

En ambos ejemplos, el cirujano también puede extirpar algunos ganglios linfáticos de la zona durante la operación para saber si el cáncer se diseminó.

¿Qué otras técnicas se usan en la cirugía para tratar el cáncer?

Existen muchos otros tipos de métodos quirúrgicos para tratar el cáncer y las afecciones precancerosas, y los investigadores siguen estudiando nuevos métodos. Algunos tipos frecuentes de cirugía para tratar el cáncer comprenden los siguientes:

  • Criocirugía. Durante este tipo de cirugía, el médico usa material muy frío, como un aerosol de nitrógeno líquido o una sonda fría, para congelar y destruir las células cancerosas o las células que pueden volverse cancerosas, como las células irregulares en el cuello uterino que podrían transformarse en cáncer cervical.
  • Electrocirugía. Al aplicar corrientes eléctricas de alta frecuencia, el médico puede destruir las células cancerosas, por ejemplo, en la boca o en la piel.
  • Cirugía láser. La cirugía láser, que se utiliza para tratar muchos tipos de cáncer, usa haces de luz de alta intensidad para encoger o vaporizar las células cancerosas.
  • Cirugía de Mohs. Este método quirúrgico, útil para extirpar el cáncer de ciertas zonas sensibles de la piel, como cerca del ojo, y para evaluar la profundidad del cáncer, comprende la extirpación cuidadosa del cáncer capa por capa con un bisturí. Después de extirpar una capa, el médico la evalúa bajo un microscopio y continúa de esta manera hasta que todas las células anómalas se hayan eliminado, y el tejido circundante no presente rastros del cáncer.
  • Cirugía laparoscópica. El cirujano usa un laparoscopio para ver dentro del cuerpo sin hacer incisiones de gran tamaño. En cambio, se hacen varias incisiones pequeñas, y se insertan una cámara diminuta e instrumentos quirúrgicos dentro del cuerpo. El cirujano observa un monitor que proyecta lo que la cámara capta dentro del cuerpo. Las incisiones más pequeñas implican una recuperación más rápida y un riesgo menor de complicaciones. La cirugía laparoscópica se usa para el diagnóstico, la estadificación, el tratamiento y el alivio de los síntomas del cáncer.
  • Cirugía robótica. En la cirugía robótica, el cirujano se sienta alejado de la mesa de operaciones y observa una pantalla que proyecta una imagen tridimensional de la zona que se opera. El cirujano usa controles manuales a fin de indicarle al robot cómo maniobrar los instrumentos quirúrgicos para llevar a cabo la operación. La cirugía robótica le permite al cirujano operar zonas de difícil acceso.
  • Cirugía por orificios naturales. En la actualidad, se está estudiando la cirugía por orificios naturales como una manera de operar los órganos del abdomen sin tener que cortar la piel. En cambio, los cirujanos introducen los instrumentos quirúrgicos a través de un orificio natural del cuerpo, como la boca, el recto o la vagina.

    Por ejemplo, el cirujano podría pasar los instrumentos quirúrgicos por la garganta hasta llegar al estómago durante una cirugía por un orificio natural. Se hace una pequeña incisión en la pared del estómago y se introducen los instrumentos quirúrgicos en la cavidad abdominal para tomar una muestra de tejido hepático o para extirpar la vesícula.

    La cirugía por orificios naturales es experimental, y se han hecho pocas operaciones de esta manera. Los médicos esperan que pueda reducir el riesgo de infección, dolor y otras complicaciones de la cirugía.

La cirugía para tratar el cáncer sigue evolucionando. Los investigadores están estudiando otras técnicas quirúrgicas con el objetivo de desarrollar procedimientos menos invasivos.

¿Qué puedes esperar antes y después de la cirugía por cáncer?

La preparación y la recuperación de una cirugía por cáncer varían mucho según la operación. Sin embargo, generalmente puedes esperar ciertas similitudes, como las siguientes:

  • Preparación. En general, es probable que te realicen ciertas pruebas, como análisis de sangre y de orina, radiografías y otras pruebas de diagnóstico por imágenes, los días previos a la cirugía. Estas pruebas le ayudarán al médico a evaluar tus necesidades quirúrgicas, como tu tipo sanguíneo en caso de necesitar una transfusión, y a identificar los riesgos potenciales, como las infecciones.
  • Anestesia. Si te someterás a una cirugía, es probable que necesites algún tipo de anestésico (un medicamento que bloquea la percepción de dolor). Las opciones de anestesia se basan en el tipo de operación.
  • Recuperación. Según la cirugía, es posible que debas permanecer en el hospital por un tiempo antes de poder regresar a tu hogar. El equipo de atención médica te dará indicaciones específicas respecto de la recuperación, incluido cómo cuidar las heridas, qué alimentos y actividades debes evitar, y qué medicamentos debes tomar.

¿Cuáles son los riesgos de la cirugía de cáncer?

Los efectos secundarios que experimentes después de una cirugía de cáncer dependen de la cirugía particular a la que te sometas. En general, la mayoría de las operaciones de cáncer conllevan riesgo de sufrir lo siguiente:

  • Dolor. El dolor es un efecto secundario frecuente de la mayoría de las operaciones. Algunas causan más dolor que otras. El equipo de atención médica te explicará cómo mantener el dolor al mínimo y te proporcionará medicamentos para reducirlo o eliminarlo.
  • Infección. El sitio de la cirugía puede infectarse. El equipo de atención médica te indicará cómo cuidar la herida después de la cirugía. Sigue esta rutina de cerca para evitar una infección, la cual podría extender el tiempo de recuperación después de la cirugía. En el caso poco frecuente de que ocurra una infección, es posible que el médico la trate con antibióticos.
  • Pérdida de la función del órgano. Para extraer el cáncer, puede que el cirujano deba extirpar la totalidad de un órgano. Por ejemplo, puede que sea necesario extirpar un riñón (nefrectomía) si tienes cáncer de riñón.

    En algunas operaciones de este tipo, el órgano restante puede funcionar lo suficiente para compensar la pérdida, pero, en otras situaciones, puede que sufras alguna discapacidad. Por ejemplo, la extirpación de un pulmón (neumonectomía) puede provocar dificultad para respirar.

  • Sangrado. Todas las operaciones conllevan riesgo de sangrado. El cirujano intentará minimizar este riesgo.
  • Coágulos sanguíneos. Mientras te recuperas de la cirugía, tienes mayor riesgo de presentar un coágulo sanguíneo. Aunque el riesgo es pequeño, esta complicación puede ser grave.

    Los coágulos sanguíneos aparecen con mayor frecuencia en las piernas y pueden provocar un poco de hinchazón y dolor.

    Un coágulo sanguíneo que se desprende y viaja hacia un pulmón (embolia pulmonar) es una afección peligrosa y, a veces, mortal.

    El cirujano tomará recaudos para prevenir la formación de coágulos sanguíneos, como hacer que te levantes de la cama tan pronto como sea posible después de la operación o recetarte un medicamento anticoagulante para reducir el riesgo de un coágulo.

  • Modificación de la función intestinal y vesical. Inmediatamente después de la cirugía, puede que experimentes dificultad para defecar o para vaciar la vejiga. Por lo general, esto se soluciona en pocos días, según la operación específica a la que te hayas sometido.

Cualquiera que sea el tratamiento oncológico que tu médico recomiende, es probable que sientas algo de ansiedad por tu estado y el proceso de tratamiento. Saber qué esperar puede ayudarte. Usa esta información para que te ayude a hacer preguntas fundamentadas cuando te reúnas con tu médico.

June 13, 2018 See more In-depth