Diagnosticar enfermedad de Alzheimer: cómo se diagnostica la enfermedad de Alzheimer

Para diagnosticar demencia de Alzheimer, los médicos realizan pruebas para evaluar el deterioro de la memoria y otras habilidades de razonamiento, determinar las capacidades funcionales e identificar cambios en la conducta. También llevan a cabo una serie de pruebas para descartar otras posibles causas de deterioro.

Escrito por personal de Mayo Clinic

Para el diagnóstico de la demencia de Alzheimer, los doctores evalúan tus signos y síntomas y llevan a cabo varias pruebas.

Un diagnóstico preciso de la demencia de Alzheimer es un primer paso importante para asegurar un tratamiento apropiado, educación de la familia, y planes para el futuro.

Los primeros signos y síntomas de demencia de Alzheimer

Algunos de los primeros signos y síntomas de demencia de Alzheimer son:

  • Deterioro de la memoria, como por ejemplo, dificultad para recordar eventos
  • Dificultad para concentrarse, planificar o resolver problemas
  • Problemas para completar tareas diarias en el hogar o en el trabajo
  • Confusión con respecto a los lugares o el paso del tiempo
  • Dificultades visuales o de espacio, como por ejemplo, no comprender distancias al conducir, perderse o poner cosas en lugares equivocados
  • Problemas de lenguaje, como por ejemplo, problemas para encontrar palabras o vocabulario reducido al hablar o escribir
  • Mal juicio al tomar decisiones
  • Retraerse de eventos laborales o compromisos sociales
  • Cambios de humor, como depresión u otros cambios en el comportamiento y la personalidad

La demencia de Alzheimer puede afectar varios aspectos de tu vida diaria.

Cuando aparecen señales de advertencia de demencia de Alzheimer es importante obtener un diagnóstico rápido y preciso.

Diagnóstico de demencia de Alzheimer

Para diagnosticar demencia de Alzheimer, el médico de cabecera, un médico capacitado en trastornos cerebrales (neurólogo) o un médico capacitado para tratar a adultos mayores (geriatra) revisarán tu historia clínica, tus antecedentes farmacológicos y tus síntomas. El médico también realizará varias pruebas.

Durante tu consulta, el médico evaluará:

  • Si presentas deterioro de las habilidades de memoria y razonamiento (cognitivas)
  • Si presentas cambios de conducta o personalidad
  • El grado de deterioro de la memoria o el razonamiento o cambios en ellos
  • La manera en la que los problemas de razonamiento afectan tu capacidad de desenvolverte en la vida diaria
  • La causa de tus síntomas

Los médicos pueden solicitar análisis de laboratorio o pruebas de diagnóstico por imágenes del cerebro adicionales, o indicarte análisis de memoria. Estas pruebas les pueden brindar a los médicos información útil para el diagnóstico, como el descarte de otras afecciones que causan síntomas similares.

Descartar otras enfermedades

Los médicos realizarán una evaluación física y verificarán que no tengas otras afecciones que podrían estar causando o contribuyendo al progreso de tus síntomas, como signos de accidentes cerebrovasculares pasados, enfermedad de Parkinson, depresión y otras enfermedades.

Evaluación de problemas de memoria y otros síntomas

Para evaluar tus síntomas, el médico puede pedirte que respondas preguntas o realices tareas relacionadas con tus habilidades cognitivas, como tu memoria, tu pensamiento abstracto y tus habilidades de resolución de problemas, de uso del lenguaje y otras habilidades relacionadas.

  • Análisis del estado mental. El médico puede realizar análisis del estado mental para evaluar tus habilidades de razonamiento (cognitivas) y memoria. Los médicos usan los resultados de estos análisis para evaluar el grado de deterioro cognitivo.
  • Pruebas neuropsicológicas. Te puede evaluar un especialista capacitado en enfermedades cerebrales y de salud mental (neuropsicólogo). La evaluación puede comprender pruebas exhaustivas para evaluar tus habilidades de memoria y razonamiento (cognitivas).

    Estas pruebas ayudan a los médicos a determinar si tienes demencia y si puedes realizar tareas diarias de manera segura, como conducir y administrar tus finanzas. Ofrecen información acerca de lo que todavía puedes hacer y también acerca de lo que podrías haber perdido. Estas pruebas también pueden determinar si es posible que la depresión esté causando tus síntomas.

  • Entrevistas con amigos y familiares. Los médicos pueden hacerles preguntas a tus amigos o familiares acerca de ti y tu comportamiento.

    Los médicos buscan detalles que no se ajusten a tu nivel de funcionamiento previo. En general, tus amigos o familiares pueden explicar cómo han cambiado tus habilidades de razonamiento (cognitivas), tus capacidades funcionales y tus comportamientos con el paso del tiempo.

Esta serie de evaluaciones clínicas, la exploración física y el marco (la edad y la duración de los síntomas progresivos) suelen proporcionarles a los médicos información suficiente para hacer un diagnóstico de demencia de Alzheimer. Sin embargo, cuando el diagnóstico no es claro, es posible que los médicos necesiten solicitar pruebas adicionales.

Análisis de laboratorio

Es posible que se te hagan análisis de laboratorio para descartar otras afecciones que provocan algunos síntomas similares a los de la demencia de Alzheimer, como trastornos de la tiroides o insuficiencia de vitamina B12.

Pruebas de diagnóstico por imágenes del cerebro

La demencia de Alzheimer se produce por la pérdida progresiva (degeneración) de células cerebrales. Esta degeneración puede aparecer en las exploraciones del cerebro de diversas maneras.

Sin embargo, estas exploraciones solas no son suficientes para dar un diagnóstico. Las exploraciones no se usan para hacer un diagnóstico de la enfermedad, porque lo que los médicos consideran cambios normales en el cerebro relacionados con la edad tienen cosas en común con los cambios anormales.

Sin embargo, las pruebas por imágenes del cerebro pueden ayudar a:

  • Descartar otras causas, como hemorragias, tumores cerebrales o accidentes cerebrovasculares
  • Distinguir distintos tipos de enfermedades cerebrales degenerativas
  • Establecer un nivel de referencia sobre el grado de degeneración

Las tecnologías de pruebas por imágenes del cerebro que se utilizan con más frecuencia son:

  • Imágenes por resonancia magnética (RM). Una resonancia magnética usa potentes ondas de radio e imanes para crear una vista detallada del cerebro.
  • Tomografía computarizada (TC). Una exploración por tomografía computarizada usa rayos X para obtener imágenes transversales del cerebro.
  • Tomografía por emisión de positrones (TEP). En las TEP se usa una sustancia radioactiva, que se conoce como «radiomarcador», para detectar sustancias en el cuerpo. Existen diferentes tipos de TEP. La TEP que se usa con más frecuencia es la TEP con fluorodesoxiglucosa, que puede identificar las regiones del cerebro con disminuciones en el metabolismo de la glucosa. El patrón de cambios en el metabolismo sirve para distinguir distintos tipos de enfermedades cerebrales degenerativas.

    Recientemente, se han presentado TEP que pueden detectar grupos de proteínas amiloide (placas), que están relacionados con la demencia de Alzheimer. Pero, en general, este tipo de TEP se usa en entornos de investigación.

El futuro del diagnóstico

Los investigadores están trabajando en nuevas herramientas de diagnóstico que podrían ayudar a los médicos a diagnosticar demencia de Alzheimer en un etapa más temprana del curso de la enfermedad, cuando los síntomas son muy leves o incluso antes de que aparezcan. Una de estas herramientas son las tomografías por emisión de positrones (TEP), que pueden detectar tau, la otra proteína anormal distintiva de la demencia de Alzheimer.

Los científicos están investigando varios marcadores de enfermedades y pruebas de diagnóstico, como genes, proteínas relacionadas con enfermedades y procedimientos de imágenes, que podrían indicar de forma precisa y confiable si tienes demencia de Alzheimer y qué tan avanzada está la enfermedad. Sin embargo, se necesita más investigación sobre estas pruebas.

Beneficios del diagnóstico temprano

Es comprensible que no quieras a ir al médico si tú o un familiar tienen problemas de memoria. Algunas personas, o sus familiares, ocultan sus síntomas. Es comprensible dado que la demencia de Alzheimer está relacionada con pérdidas, como la pérdida de la independencia, la pérdida de privilegios de conducir y la pérdida de la identidad. Muchas personas se pueden preguntar cuál es el sentido de tener un diagnóstico si no hay cura para la enfermedad.

Es cierto que los médicos no pueden ofrecer una cura para la demencia de Alzheimer y otras enfermedades relacionadas. Pero el diagnóstico temprano puede ser beneficioso. Saber lo que puedes hacer es tan importante como saber lo que no puedes hacer. Si una persona tiene una enfermedad tratable que le está generando deterioro cognitivo o le está complicando el deterioro cognitivo de alguna manera, los médicos pueden iniciar tratamientos.

Para las personas con demencia de Alzheimer, los médicos pueden ofrecer intervenciones con medicamentos y sin medicamentos que pueden aliviar la carga de la enfermedad. Los médicos suelen recetar medicamentos que lentifican el deterioro de la memoria y otras habilidades cognitivas. También podrías tener la oportunidad de participar en ensayos clínicos.

Además, los médicos pueden enseñarles a ti y a las personas responsables de tu cuidado estrategias para mejorar tu entorno de vida, establecer rutinas, planificar actividades y controlar los cambios en las habilidades para minimizar el efecto de la enfermedad en tu vida diaria.

Lo más importante es que el diagnóstico temprano también les ayuda a ti, a tu familia y las personas responsables de tu cuidado a planificar el futuro. Podrás tomar decisiones informadas sobre varios temas, como por ejemplo:

  • Los recursos y servicios comunitarios adecuados
  • Opciones de atención residencial y cuidados en el hogar
  • Planes para manejar asuntos financieros
  • Expectativas sobre la atención y las decisiones médicas futuras

Al comunicarles a ti y a tus familiares un diagnóstico de Alzheimer, el médico les ayudará a comprender la demencia de Alzheimer, responderá sus preguntas y les explicará qué pueden esperar. Los médicos explicarán qué capacidades se conservarán y cómo limitar las discapacidades futuras, y procurarán mantenerte lo más seguro y saludable posible con las más mínimas alteraciones en tus actividades diarias.

Oct. 13, 2016 See more In-depth