Riesgo de cáncer: qué significan los números

Tómate el tiempo para comprender qué es el riesgo de cáncer y cómo se mide. Esto puede ayudarte a poner en perspectiva tu propio riesgo de padecer cáncer.

Escrito por personal de Mayo Clinic

Tal vez te preguntes qué probabilidades tienes de padecer cáncer. Los informes noticiosos dan la impresión de que todos los días se descubre algo nuevo que aumenta dramáticamente el riesgo. Buscar entre tanta información y descubrir qué es válido puede resultar complicado.

¿Qué es el riesgo?

Cuando los científicos hablan de riesgo, se refieren a una probabilidad: la posibilidad de que algo pueda suceder, pero no la garantía de que sucederá. Por ejemplo, si tiras una moneda al aire, hay una probabilidad de dos (o del 50 por ciento) de que salga cara.

Los cálculos del riesgo de cáncer y de otras enfermedades se determinan mediante el estudio de grandes grupos de personas. Los investigadores se concentran en la probabilidad de que cualquier persona o categoría de personas contraiga la enfermedad a lo largo de un determinado período. También realizan estudios para ver qué características o conductas están asociadas a un aumento o una disminución del riesgo.

¿Cómo se expresa el riesgo?

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El riesgo generalmente se divide en dos categorías: riesgo absoluto y riesgo relativo.

Riesgo absoluto

El riesgo absoluto se refiere al cambio numérico real o a la probabilidad real de contraer cáncer durante un período específico; por ejemplo, en un año, en los próximos cinco años, a los 50 años, a los 70 años o durante el curso de la vida.

Un tipo de riesgo absoluto es el riesgo a lo largo de la vida, que es la probabilidad de un individuo de contraer cáncer durante el transcurso de la vida. Por ejemplo, el riesgo absoluto de un hombre estadounidense de contraer cáncer de próstata en su vida es cerca del 16 por ciento. Dicho de otro modo, alrededor de 16 de cada 100 hombres contraerán cáncer de próstata en algún momento de su vida. También significa que 84 de cada 100 hombres no contraerán cáncer de próstata.

El riesgo a lo largo de la vida no es el riesgo que corre una persona de contraer cáncer el próximo año o en los próximos cinco años. El riesgo de contraer cáncer de un individuo está muy relacionado con otros factores, como la edad. Por ejemplo, el riesgo de contraer cáncer de colon y de recto a lo largo de la vida que corre una mujer está por debajo del 5 por ciento, es decir, alrededor de 478 de cada 10 000 mujeres. Pero el riesgo de contraer cáncer de colon y de recto antes de los 40 años es 0,08 por ciento, es decir, alrededor de ocho de cada 10 000 mujeres.

Riesgo relativo

El riesgo relativo brinda una comparación o proporción en lugar de un valor absoluto. Muestra la fuerza de la relación entre un factor de riesgo y un tipo específico de cáncer, comparando el número de casos de cáncer en un grupo de personas que tienen un rasgo determinado con el número de casos de cáncer en un grupo de personas que no tienen ese rasgo.

Por ejemplo, se compara el riesgo relativo de cáncer de pulmón para las personas que fuman con el riesgo relativo de cáncer de pulmón en un grupo similar de personas que no fuman. Probablemente escuches una expresión del riesgo relativo como la siguiente: El riesgo de cáncer de pulmón para los hombres que fuman es 23 veces más alto que el riesgo para los hombres que no fuman. Entonces, el riesgo relativo de cáncer de pulmón para los hombres que fuman es de 23.

El riesgo relativo también se expresa como porcentaje. Por ejemplo, el riesgo de cáncer de pulmón para los hombres que fuman es un 2300 por ciento más alto que para los hombres que no fuman.

Respecto del riesgo relativo, no existe un límite máximo para el aumento del porcentaje del riesgo. La mayoría de las personas piensa que el 100 por ciento es el riesgo más alto posible, pero eso no es cierto en este caso.

Un riesgo relativo de 100 por ciento significa que tu riesgo es dos veces mayor que el de alguien sin ese factor de riesgo. Un riesgo relativo de 200 por ciento significa que tienes tres veces más probabilidades de contraer la enfermedad.

El riesgo parece más alto cuando se expresa en esos términos. Un aumento del 100 por ciento en el riesgo parece enorme, pero si el riesgo comienza como 1 de cada 100 personas, un aumento del 100 por ciento en el riesgo significa que 2 de cada 100 personas se verán afectadas.

March 01, 2014