Descripción general

La enfermedad arterial periférica es un problema circulatorio frecuente en el que las arterias estrechadas reducen el flujo sanguíneo a las extremidades.

Cuando padeces enfermedad arterial periférica, las extremidades, generalmente las piernas, no reciben un flujo sanguíneo suficiente para satisfacer la demanda. Esto provoca síntomas, especialmente dolor en la pierna al caminar (claudicación).

También es probable que la enfermedad arterial periférica sea un signo de una acumulación generalizada de depósitos de grasa en las arterias (ateroesclerosis). Esta afección puede reducir el flujo sanguíneo al corazón y al cerebro, así como a las piernas.

A menudo, puede tratarse la enfermedad arterial periférica con éxito si se deja el tabaco, con ejercicio y con una dieta saludable.

Síntomas

Aunque la mayoría de las personas con enfermedad de la arteria periférica no presentan síntomas, o tienen síntomas leves, algunas personas tienen dolor en las piernas al caminar (claudicación).

Los síntomas de la claudicación comprenden dolores o calambres musculares en las piernas o los brazos, ocasionados por hacer actividad, como caminar, pero desaparecen después de algunos minutos de descanso. La ubicación del dolor depende del lugar de la arteria obstruida o estrechada. El dolor en la pantorrilla es la ubicación más frecuente.

La gravedad de la claudicación varía en gran medida, desde un malestar leve hasta un dolor debilitante. La claudicación grave puede dificultar el hecho de caminar o realizar otros tipos de actividad física.

Los signos y síntomas de la enfermedad de la arteria periférica incluyen los siguientes:

  • Calambres dolorosos en los músculos de las caderas, muslos o pantorrillas después de realizar ciertas actividades, como caminar o subir escaleras (claudicación).
  • Entumecimiento o debilidad
  • Sensación de frío en la parte inferior de la pierna o en el pie, en especial en comparación con la otra extremidad.
  • Llagas que no sanan en los dedos de los pies, en los pies o en las piernas
  • Un cambio de color en las piernas
  • Pérdida de vello o crecimiento lento del vello en pies y piernas
  • Crecimiento más lento de las uñas del pie
  • Piel brillante en las piernas
  • Falta de pulso o pulso débil en piernas o pies
  • Disfunción eréctil en los hombres

Si la enfermedad de la arteria periférica progresa, podrías incluso sentir dolor cuando estás en reposo o cuando te acuestas (dolor en reposo isquémico). Puede ser lo suficientemente intenso como para interrumpir el sueño. Dejar colgar las piernas sobre la orilla de la cama o caminar por la habitación puede aliviar temporalmente el dolor.

Cuándo consultar al médico

Si tienes dolor de piernas, entumecimiento u otros síntomas, no los descartes como una parte normal del envejecimiento. Llama al médico y programa una consulta.

Incluso si no tienes síntomas de la enfermedad de la arteria periférica, puede que necesites un examen de detección si cumples con algunas de estas características:

  • Tienes más de 65 años
  • Tienes más de 50 años, pero tienes antecedentes de diabetes y tabaquismo
  • Tienes menos de 50 años, pero tienes diabetes y otros factores de riesgo para la enfermedad de la arteria periférica

Causas

La enfermedad arterial periférica generalmente es causada por la aterosclerosis. En la aterosclerosis, se acumulan depósitos grasos (placas) en las paredes de las arterias, lo cual reduce el flujo sanguíneo.

Si bien al hablar de aterosclerosis habitualmente se hace referencia al corazón, la enfermedad puede y suele afectar las arterias de todo el cuerpo. Cuando se presenta en las arterias que suministran sangre a las extremidades, causa la enfermedad arterial periférica.

Con menos frecuencia, la causa de la enfermedad arterial periférica puede ser una inflamación de los vasos sanguíneos, una lesión de las extremidades, la anatomía inusual de los ligamentos o músculos, o la exposición a la radiación.

Factores de riesgo

Los factores que aumentan el riesgo de padecer la enfermedad arterial periférica comprenden:

  • Tabaquismo
  • Diabetes
  • Obesidad (un índice de masa corporal mayor de 30)
  • Presión arterial alta
  • Colesterol alto
  • Edad avanzada, en especial después de los 50 años de edad
  • Antecedentes familiares de enfermedad arterial periférica, enfermedad cardíaca o accidente cerebrovascular
  • Niveles altos de homocisteína, un componente de la proteína que ayuda a crear y mantener el tejido

Las personas que fuman o tienen diabetes corren el mayor riesgo de padecer la enfermedad arterial periférica, debido a una disminución del flujo sanguíneo.

Complicaciones

Si tu enfermedad arterial periférica es causada por una acumulación de placas en los vasos sanguíneos (aterosclerosis), también corres el riesgo de tener las siguientes enfermedades:

  • Isquemia crítica de miembros. Esta enfermedad comienza con llagas abiertas que no sanan, una lesión o una infección en los pies o las piernas. La isquemia crítica de miembros se produce cuando dichas lesiones o infecciones evolucionan y causan la muerte del tejido (gangrena), lo que a veces requiere la amputación del miembro afectado.
  • Accidente cerebrovascular y ataque cardíaco. La ateroesclerosis que causa los signos y síntomas de la enfermedad arterial periférica no se limita a las piernas. Los depósitos de grasa también se acumulan en las arterias que llevan la sangre al corazón y al cerebro.

Prevención

La mejor manera de prevenir la claudicación es mantener un estilo de vida saludable. Esto significa:

  • Si fumas, abandona el hábito.
  • Si tienes diabetes, mantén bajo control la azúcar en sangre.
  • Haz actividad física con regularidad. Apunta a ejercitar entre 30 y 45 minutos varias veces a la semana, después de recibir la aprobación del médico.
  • Baja los niveles de colesterol y presión arterial si es necesario.
  • Consume alimentos bajos en grasas saturadas.
  • Mantén un peso saludable.

Enfermedad arterial periférica - atención en Mayo Clinic

Jan. 15, 2019
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