Panorama general

What is a migraine? A Mayo Clinic expert explains

Learning about migraine disorder can be intimidating. Amaal Starling, M.D., a neurologist at Mayo Clinic, walks you through the facts, the questions, and the answers to help you better understand this condition.

Hi, I'm Dr. Amaal Starling, a neurologist at Mayo Clinic specializing in headache disorders. In this video, we will cover the basics of migraine. What is it? Who gets it, the symptoms, the diagnosis, and most importantly, the treatment. Whether you're looking for answers for yourself or someone you love, we are here to give you the best information available. There is a lot of stigma around migraine. That it's just a headache and that it's no big deal. But migraine is a genetic neurologic disease. It affects each person differently with a wide range of disease severity. Some have infrequent attacks, but others may have frequent disabling attacks. Expecting someone to push through or just take your mind off of it is never good advice.

Who gets it?

Migraine is very common, affecting one in five women, one in 16 men, and even one in 11 children. Migraine attacks are three times more prevalent in women, likely as a result of hormonal differences. Certainly genetic and environmental factors play a role in the development of migraine disease. And since it is genetic, it is hereditary. Meaning if a parent has migraine, there's about a 50 percent chance that a child may develop migraine as well. If you have migraine, certain factors can trigger an attack. However, this does not mean that if you get a migraine attack, that it's their fault, that you should feel any guilt or shame for your symptoms. Hormonal changes, specifically fluctuations and estrogen that can occur during menstrual periods, pregnancy and perimenopause can trigger a migraine attack. Other known triggers include certain medications, drinking alcohol, especially red wine, drinking too much caffeine, stress. Sensory stimulation such as bright lights or strong smells. Sleep changes, weather changes, skipping meals or even certain foods like aged cheeses and processed foods.

What are the symptoms?

The most common symptom of migraine is the intense throbbing head pain. This pain can be so severe that it interferes with your day-to-day activities. It can also be accompanied by nausea and vomiting, as well as sensitivity to light and sound. However, a migraine can look very different from one person to another. Some people may get prodrome symptoms, the beginning of a migraine attack. These can be subtle warnings such as constipation, mood changes, food cravings, neck stiffness, increased urination, or even frequent yawning. Sometimes people may not even realize that these are warning signs of a migraine attack. In about a third of people living with migraine, aura might occur before or even during a migraine attack. Aura is the term that we use for these temporary reversible neurologic symptoms. They're usually visual, but they can include other neurologic symptoms as well. They typically built up over several minutes and they can last for up to an hour. Examples of migraine aura include visual phenomena such as seeing geometric shapes or bright spots, or flashing lights, or even loss of vision. Some people may develop numbness or a pins and needles sensation on one side of their face or body, or even difficulty speaking. At the end of a migraine attack, you might feel drained, confused, or washed out for up to a day. This is called the post-drome phase.

How is it diagnosed?

Migraine is a clinical diagnosis. That means the diagnosis is based on the symptoms reported by the patient. There is no lab test or imaging study that can rule in or rule out migraine. Based on screening diagnostic criteria, if you have the symptoms of headache associated with sensitivity to light, a decrease in function and nausea, you likely have migraine. Please see your healthcare professional for the possible diagnosis of migraine and migraine specific treatment.

How is it treated?

Because there is such a wide spectrum of disease severity with migraine, there's also a wide spectrum of management plans. Some people need what we call an acute or a rescue treatment for infrequent migraine attacks. Whereas other people need both an acute and a preventive treatment plan. Preventive treatment reduces the frequency and severity of migraine attacks. It might be a daily oral medication, a monthly injection, or even injections and infusions that are delivered once every three months. The right medications combined with lifestyle changes can be helpful to improve the lives of those living with migraine. There are ways to manage and minimize the triggers of migraine using the SEEDS method. The S is for sleep. Improve your sleep routine by sticking to a specific schedule, reducing screens and distractions at night. E is for exercise. Start small, even five minutes once a week and slowly increase the duration and frequency to make it a habit. And stick to movement and activities that you enjoy. E is for eat healthy, well-balanced meals at least three times a day and stay hydrated. The D is for diary. Track your migraine days and symptoms in a diary. Use a calendar, an agenda, or an app. Bring that diary with you to your follow-up appointments with your doctor to review. The S is for stress management to help manage migraine attacks triggered by stress. Consider therapy, mindfulness, biofeedback, and other relaxation techniques that work for you.

What now?

Migraine attacks can be disabling, but there are ways to manage the disease and to empower yourself to get the care and the support that you need. First. We need to end the stigma around migraine. It is not just a headache, it is a genetic neurologic disease. Next, talk to your healthcare professional about your symptoms. Eradicate the words "I'm fine" from your vocabulary and be honest with your healthcare professional, your employer, your loved ones, about how you're feeling as well as the kind of support that you need. Make yourself a top priority when you're having a migraine attack and reduce the likelihood of attacks through lifestyle adjustments. Have a consistent schedule, get adequate sleep, and learn strategies to cope with the stresses of life using mindfulness and meditation. Empower yourself to manage migraine with lifestyle changes and migraine specific treatment options. Together you and your doctor can manage the disease of migraine. If you'd like to learn more about migraine, watch or other related videos or visit We wish you well.

La migraña es un dolor de cabeza que puede causar un dolor pulsátil intenso o una sensación pulsante generalmente de un solo lado. A menudo suele estar acompañada de náuseas, vómitos y sensibilidad a la luz y al sonido. Los ataques de migraña pueden durar de horas a días, y el dolor puede ser tan intenso que interfiere en tus actividades diarias.

Algunas personas experimentan un síntoma de advertencia conocido como aura que ocurre antes o con el dolor de cabeza. Un aura puede incluir alteraciones visuales, como destellos de luz o puntos ciegos, u otras alteraciones, como hormigueo en un lado de la cara o en un brazo o pierna y dificultad para hablar.

Los medicamentos pueden ayudar a prevenir algunas migrañas y hacerlas menos dolorosas. Los medicamentos correctos en combinación con medidas de autoayuda y cambios en el estilo de vida pueden ayudarte.


Las migrañas, que afectan a niños, a adolescentes o a adultos, pueden pasar por cuatro etapas: pródromo, aura, ataque y pósdromo. No todas las personas que tienen migrañas pasan por todas las etapas.


Uno o dos días antes de una migraña, podrías notar cambios sutiles que advierten de una migraña próxima, entre otros:

  • Estreñimiento
  • Cambios de estado de ánimo, de depresión a euforia
  • Antojos de comida
  • Rigidez en el cuello
  • Aumento de la cantidad de micciones
  • Retención de líquidos
  • Bostezos frecuentes


Para algunas personas, un aura puede ocurrir antes o durante las migrañas. El aura es un síntoma reversible del sistema nervioso. Generalmente, son visuales, pero también pueden incluir otras alteraciones. Por lo general, cada síntoma comienza progresivamente, se incrementa durante unos minutos y puede durar hasta 60 minutos.

Ejemplos de auras de migraña:

  • Fenómenos visuales, como la visualización de varias formas, puntos brillantes o destellos de luz
  • Pérdida de la visión
  • Sensaciones de hormigueo en un brazo o una pierna
  • Entumecimiento o debilidad en el rosto o en un lado del cuerpo
  • Dificultad para hablar


Una migraña suele durar de 4 a 72 horas si no se trata. La frecuencia con la que ocurren las migrañas varía de una persona a otra. Las migrañas pueden ser poco frecuentes o aparecer varias veces al mes.

Durante una migraña, podrías presentar estos síntomas:

  • Dolor generalmente en un lado de la cabeza, pero a menudo en ambos lados
  • Dolor que palpita o late
  • Sensibilidad a la luz, al sonido y, a veces, a los olores y al tacto
  • Náuseas y vómitos


Después de un ataque de migraña, es posible que te sientas agotado, confundido y sin fuerzas hasta por un día. Algunas personas indican sentirse eufóricas. El movimiento repentino de la cabeza podría provocar dolor de nuevo brevemente.

Cuándo debes consultar con un médico

Las migrañas a menudo no se diagnostican ni se tratan. Si tienes signos y síntomas de migraña con regularidad, lleva un registro de los ataques y cómo los trataste. Luego, programa una cita con el médico para hablar sobre tus dolores de cabeza.

Incluso si tienes antecedentes de dolores de cabeza, consúltale al médico si el patrón cambia o si los dolores de cabeza repentinamente se sienten diferentes.

Consulta al médico inmediatamente o dirígete a la sala de emergencias si presentas cualquiera de los siguientes signos y síntomas, que podrían indicar un problema médico más grave:

  • Un dolor de cabeza abrupto e intenso como un trueno
  • Dolor de cabeza con fiebre, rigidez de cuello, confusión, convulsiones, visión doble, entumecimiento o debilidad en cualquier parte del cuerpo, lo que podría ser un indicio de accidente cerebrovascular
  • Dolor de cabeza después de una lesión en la cabeza
  • Un dolor de cabeza crónico que empeora después de toser, hacer un esfuerzo o un movimiento repentino
  • Dolor de cabeza nuevo después de los 50 años


Aunque las causas de la migraña no se entienden completamente, la genética y los factores ambientales parecen jugar un papel importante.

Los cambios en el tronco encefálico y sus interacciones con el nervio trigémino, una importante vía de dolor, podrían estar involucrados. También podrían existir desequilibrios en las sustancias químicas cerebrales, incluida la serotonina, que ayuda a regular el dolor en el sistema nervioso.

Los investigadores están estudiando el papel de la serotonina en las migrañas. Otros neurotransmisores juegan un papel en el dolor de la migraña, como el péptido relacionado con el gen de la calcitonina (CGRP).

Desencadenantes de la migraña

Hay una serie de factores que desencadenan la migraña, entre otros:

  • Cambios hormonales en las mujeres. Las fluctuaciones en el estrógeno, que se producen antes o durante los períodos menstruales, el embarazo y la menopausia, parecen desencadenar dolores de cabeza en muchas mujeres.

    Los medicamentos hormonales, como los anticonceptivos orales, también pueden empeorar las migrañas. Sin embargo, algunas mujeres notan que sus migrañas ocurren con menos frecuencia cuando toman estos medicamentos.

  • Bebidas. Entre ellas se incluyen las bebidas alcohólicas, especialmente el vino, y las bebidas con demasiada cafeína, como el café.
  • Estrés. El estrés en el trabajo o en casa puede causar migrañas.
  • Estímulos sensitivos. Las luces brillantes o parpadeantes, al igual que los sonidos fuertes, pueden provocar migrañas. Los olores fuertes, provenientes de perfumes, disolventes de pintura, el tabaquismo pasivo y otros, desencadenan migrañas en algunas personas.
  • Cambios en el sueño. La falta de sueño o dormir demasiado pueden desencadenar migrañas en algunas personas.
  • Factores físicos. El esfuerzo físico intenso, incluida la actividad sexual, podría provocar migrañas.
  • Cambios climáticos. Un cambio de clima o de presión barométrica puede provocar una migraña.
  • Medicamentos. Los anticonceptivos orales y los vasodilatadores, como la nitroglicerina, pueden agravar las migrañas.
  • Alimentos. Los quesos maduros, al igual que los alimentos salados y procesados, pueden desencadenar migrañas. Saltearse comidas también puede ser un factor desencadenante.
  • Aditivos alimentarios. Entre ellos se incluyen el edulcorante aspartamo y el conservante glutamato monosódico, que se encuentra en muchos alimentos.

Factores de riesgo

Hay varios factores que te predisponen a tener migrañas, entre ellos:

  • Antecedentes familiares. Si tienes un familiar con migrañas, entonces tienes bastante probabilidad de desarrollarlas también.
  • La edad. Las migrañas pueden comenzar a cualquier edad, aunque la primera suele ocurrir durante la adolescencia. Las migrañas tienden a llegar a su máxima intensidad a los 30 años de edad y, en forma gradual, se tornan menos intensas y frecuentes en las siguientes décadas.
  • Sexo. Las mujeres son tres veces más propensas a tener migrañas que los hombres.
  • Cambios hormonales. En el caso de las mujeres que tienen migrañas, los dolores de cabeza pueden comenzar justo antes del inicio de la menstruación o poco después. También pueden cambiar durante el embarazo o la menopausia. Por lo general, las migrañas mejoran después de la menopausia.


Tomar analgésicos con demasiada frecuencia puede desencadenar dolores de cabeza graves por uso excesivo de medicamentos. El riesgo parece ser mayor con las combinaciones de aspirina, acetaminofén y cafeína. También pueden ocurrir dolores de cabeza por uso excesivo si tomas aspirina o ibuprofeno (Advil, Motrin IB, otros) durante más de 14 días al mes o triptanos, sumatriptán (Imitrex, Tosymra) o rizatriptán (Maxalt) durante más de nueve días al mes.

Los dolores de cabeza por el uso excesivo de medicamentos se producen cuando los medicamentos dejan de aliviar el dolor y comienzan a causar dolores de cabeza. Por lo tanto, usas más medicamentos analgésicos para el dolor, lo cual continúa el ciclo.

Migraña - atención en Mayo Clinic

July 02, 2021
  1. Cutrer FM, et al. Pathophysiology, clinical manifestations, and diagnosis of migraine in adults. Accessed Jan. 31, 2021.
  2. Migraine information page. National Institute of Neurological Disorders and Stroke. Accessed Jan. 31, 2021.
  3. Headache: Hope through research. National Institute of Neurological Disorders and Stroke. Accessed Feb. 6, 2021.
  4. Smith JH, et al. Acute treatment of migraine in adults. Accessed Jan. 31, 2021.
  5. Simon RP, et al. Headache & facial pain. In: Clinical Neurology. 10th ed. McGraw Hill; 2018. Accessed Feb. 14, 2021.
  6. Ha H, et al. Migraine headache prophylaxis. American Family Physician. 2019;99:17.
  7. Kissoon NR (expert opinion). Mayo Clinic. March 16, 2021.
  8. Smith JH, et al. Preventive treatment of episodic migraine in adults. Accessed Jan. 31, 2021.
  9. Kleinman K, et al. Neurology. In: Harriet Lane Handbook. 22nd ed. Elsevier; 2021. Accessed Feb. 7, 2021.
  10. Taylor FR. ABC's of headache trigger management. American Migraine Foundation. Accessed Feb. 6, 2021.
  11. AskMayoExpert. Migraine (adult) adjunctive therapy (adult). Mayo Clinic; 2020.
  12. Integrative and complementary migraine treatments. American Migraine Foundation. Accessed Feb. 14, 2021.
  13. Riggin EA. Allscripts EPSi. Mayo Clinic, Rochester, Minn. March 1, 2021.
  14. FDA approves new treatment for patients with migraine. U.S. Food and Drug Administration. Accessed April 20, 2021.


Noticias de Mayo Clinic