Dolor crónico: decidir sobre medicamentos

El dolor crónico puede limitar tu calidad de vida y puede originar problemas graves de salud adicionales. Es importante encontrar un tratamiento eficaz, tanto como lo es equilibrar el alivio del dolor con tu seguridad.

Escrito por el personal de Mayo Clinic

El dolor crónico es una afección grave. Como todo problema de salud a largo plazo, el dolor crónico, a menudo, conlleva complicaciones que van más allá de los síntomas físicos, como la depresión nueva o agravada, la ansiedad y la dificultad para dormir. El dolor crónico puede hacer que te resulte más difícil mantenerte al día en el trabajo, administrar las tareas en el hogar y asistir a reuniones sociales, lo que genera problemas en tus relaciones e inestabilidad financiera. Algunas investigaciones sugieren que cuanto más fuerte sea tu dolor, más graves serán estos problemas.

Las importantes consecuencias del dolor crónico hacen que encontrar un tratamiento eficaz sea un objetivo fundamental. Desafortunadamente, este proceso es complejo y muy personal. Lo que funciona para tratar el dolor lumbar crónico en una persona podría no ser un alivio para tu osteoartritis, por varios motivos. Tanto tu diagnóstico como tu biología y tus antecedentes personales influyen, y encontrar terapias para el dolor que te brinden el alivio adecuado puede llevar mucho tiempo.

Sin embargo, trabajar junto con tu médico te dará la posibilidad de identificar tratamientos que te permitan llevar una vida placentera y plena. El enfoque que elijas debe incluir algo más que solo medicamentos, pero es probable que los analgésicos también influyan. Conoce los riesgos y los beneficios de los analgésicos comunes, para que puedas elegir de forma segura mientras buscas tu solución.

Antiinflamatorios no esteroideos (AINE)

Los AINE son más eficaces para el dolor de leve a moderado acompañado por hinchazón e inflamación. Estos medicamentos se usan normalmente para la artritis y para el dolor causado por esguinces musculares, distensión muscular, lesiones en la espalda y en el cuello, y calambres menstruales.

  • Nombres de medicamentos genéricos (marca). Ibuprofeno (Advil, Motrin IB y otros), naproxeno sódico (Aleve) y otros
  • Cómo funcionan. Los AINE inhiben ciertas enzimas del cuerpo, llamadas «ciclooxigenasas», que se liberan durante el daño del tejido. Al bloquear los diferentes tipos de ciclooxigenasas (COX), entre ellas, la COX-1 y la COX-2, los AINE pueden ayudar a reducir el dolor y la inflamación causados por una lesión.
  • Beneficios y riesgos. Cuando se los toma siguiendo las indicaciones, los AINE normalmente son seguros. Sin embargo, si tomas más de la dosis recomendada (a veces incluso si tomas la dosis adecuada), los AINE pueden causar náuseas, dolor estomacal, sangrado estomacal o úlceras. Las dosis altas también pueden causar problemas renales, retención de líquidos y presión arterial alta. El riesgo de estas afecciones aumenta con la edad y con la presencia de otros problemas de salud, como diabetes, un antecedente de úlceras estomacales o reflujo, y enfermedad renal.
  • En resumen. Si tomas los AINE con regularidad, habla con tu médico para que pueda detectar los posibles efectos secundarios. Ten en cuenta que los AINE también tienen un límite respecto a cuánto dolor pueden controlar. Es decir que más allá de una dosis determinada, no aportan beneficios adicionales. Excederte de la dosis recomendada podría no aliviar el dolor e incluso podría aumentar el riesgo de sufrir efectos secundarios graves.

Paracetamol (acetaminofeno)

El paracetamol (acetaminofeno) suele recomendarse como tratamiento de primera línea para el dolor de leve a moderado, como el causado por una lesión cutánea, un dolor de cabeza o una afección musculoesquelética. A menudo, el paracetamol (acetaminofeno) se receta para ayudar a controlar la osteoartritis y el dolor de espalda. También puede combinarse con opioides para reducir la cantidad necesaria de estos últimos.

  • Marcas. Paracetamol/acetaminofeno (Tylenol, otros)
  • Cómo funciona. Los médicos no saben con seguridad cómo funciona el paracetamol (acetaminofeno). Algunos científicos consideran que podría existir un tercer tipo de ciclooxigenasa, la COX-3, que el paracetamol (acetaminofeno) bloquea. El paracetamol (acetaminofeno) no afecta las otras dos enzimas ciclooxigenasas, y no trata la inflamación, solo el dolor. Puede ser menos eficaz que los AINE.
  • Beneficios y riesgos. Por lo general, se considera que el paracetamol (acetaminofeno) es más seguro que otros analgésicos no opioides debido a que no causa efectos secundarios tales como dolor estomacal y sangrado. Sin embargo, tomar más de la dosis recomendada, o tomar paracetamol (acetaminofeno) con alcohol, aumenta el riesgo de sufrir daño en los riñones o insuficiencia hepática con el transcurso del tiempo.
  • En resumen. Generalmente, el paracetamol (acetaminofeno) es una primera opción segura para tratar muchos tipos de dolor, como el dolor crónico. Pídele orientación a tu médico sobre otros medicamentos que debas evitar cuando tomas paracetamol (acetaminofeno). El paracetamol (acetaminofeno) no es tan eficaz como los AINE para el tratamiento del dolor de rodilla y de cintura relacionado con la osteoartritis.

Inhibidores selectivos de la COX-2

Estos medicamentos se elaboraron con el objetivo de reducir los efectos secundarios frecuentes asociados con los antiinflamatorios no esteroideos (AINE) tradicionales. Los inhibidores selectivos de la COX-2 se usan normalmente para tratar la artritis y el dolor causado por esguinces musculares, distensión muscular, lesiones en la espalda y en el cuello, y cólicos menstruales. Son tan eficaces como los antiinflamatorios no esteroideos y podrían ser la opción correcta para ti si necesitas controlar el dolor a largo plazo sin aumentar el riesgo de sufrir daño estomacal.

  • Marcas. Celecoxib (Celebrex)
  • Cómo funcionan. Los inhibidores selectivos de la COX-2, otro tipo de antiinflamatorios no esteroideos, funcionan ligeramente diferente que los AINE tradicionales. Los inhibidores selectivos de la ciclooxigenasa 2 (COX-2) solo bloquean la enzima COX-2, aquella que es más probable que cause dolor e inflamación.
  • Beneficios y riesgos. Las enzimas COX-1 ayudan a proteger el revestimiento del estómago. Los AINE, que bloquean la enzima COX-1, pueden causar efectos secundarios tales como dolor y sangrado estomacal. Por otra parte, los inhibidores selectivos de la COX-2 ayudan a proteger el estómago al actuar solo sobre las enzimas COX-2 y al permitir que las enzimas COX-1 funcionen normalmente.

    Si bien el riesgo de tener sangrado estomacal suele ser menor si tomas un inhibidor selectivo de la COX-2 en lugar de un AINE, el sangrado puede ocurrir lo mismo, sobre todo cuando se toman dosis más altas. Estos medicamentos podrían provocar efectos secundarios, como dolor de cabeza y mareos, y pueden causar problemas renales, retención de líquidos y presión arterial alta.

  • En resumen. En comparación con los adultos jóvenes, los adultos mayores pueden correr mayor riesgo de sufrir los efectos secundarios frecuentes de la enzima COX-2. Si estos medicamentos te ayudan a controlar el dolor crónico, intenta tomar la dosis eficaz más baja durante el menor tiempo posible, y haz un seguimiento minucioso con tu médico.

Antidepresivos y medicamentos anticonvulsivos

Se ha demostrado que algunos medicamentos recetados con frecuencia para controlar la depresión y para prevenir las convulsiones epilépticas también ayudan a aliviar el dolor crónico, como el dolor de espalda, la fibromialgia y la neuralgia relacionada con la diabetes (neuropatía diabética). El dolor crónico, por lo general, también empeora la depresión, es por eso que los antidepresivos pueden ayudar con los síntomas del dolor y del estado de ánimo.

  • Marcas. Los antidepresivos tricíclicos utilizados para el tratamiento del dolor crónico son, entre otros, la amitriptilina y la nortriptilina (Pamelor).

    Algunos de los inhibidores de la recaptación de serotonina y norepinefrina (IRSN) que podrían recetarse para aliviar el dolor crónico son duloxetina (Cymbalta), venlafaxina (Effexor XR) y milnaciprán (Savella).

    Los medicamentos anticonvulsivos que se usan ampliamente para el tratamiento de la neuralgia crónica, incluidas la neuralgia posherpética y la neuropatía diabética, son, entre otros, gabapentina (Gralise, Neurontin) y pregabalina (Lyrica).

  • Cómo funcionan. Puedes tardar varias semanas en notar los efectos. Los medicamentos anticonvulsivos alivian las señales de dolor de las neuronas, y pueden ser útiles, principalmente, para el dolor punzante o intenso ocasionado por la lesión a los nervios.
  • Beneficios y riesgos. Los efectos secundarios de estos medicamentos, que por lo general son leves, pueden ser náuseas, mareos o somnolencia. En conjunto, los antidepresivos y los medicamentos anticonvulsivos pueden, en raras ocasiones, empeorar la depresión o provocar pensamientos suicidas. Si observas cambios en tus patrones de pensamiento o en tu estado de ánimo mientras tomas estos medicamentos, habla con tu médico de inmediato.
  • En resumen. Para reducir el riesgo de padecer efectos secundarios, el médico puede comenzar por recetarte una dosis baja de estos medicamentos e incrementarla progresivamente. Los antidepresivos tricíclicos pueden provocar somnolencia, por lo que es posible que el médico te recomiende que los tomes antes de acostarte.

Opioides

Los medicamentos opioides son primos sintéticos del opio y de los medicamentos derivados de este, como la heroína y la morfina. Estos medicamentos suelen recetarse para el dolor agudo que deriva de una lesión traumática, como una cirugía o una fractura de huesos. Actualmente, en los Estados Unidos, los opioides provocan la mayor cantidad de muertes por sobredosis relacionadas con el consumo de medicamentos recetados; y esa tasa sigue en aumento. Por el gran riesgo que conllevan, se receta la menor cantidad posible de opioides y, por lo general, solo por unos pocos días.

  • Marcas. Hidrocodona (Hysingla ER, Zohydro ER); hidrocodona-paracetamol (acetaminofeno) (Norco, Zyfrel, otros); fentanilo (Actiq, Duragesic, Fentora); oxicodona (OxyContin, Roxicodone, otros); oxicodona-paracetamol (acetaminofeno) (Percocet, Roxicet, otros); otros
  • Cómo funcionan. Los opioides, al igual que el opio real, imitan las sustancias químicas naturales que alivian el dolor, llamados «endorfinas», producidos por el cerebro. Estos medicamentos «bajan el volumen» de las señales de dolor que el sistema nervioso envía a través del cuerpo. También amortiguan otras funciones de las células nerviosas, como la respiración, la frecuencia cardíaca y los niveles de estado de alerta.
  • Beneficios y riesgos. Las investigaciones demuestran que, con el tiempo, el cuerpo se adapta a los medicamentos, por lo que estos alivian cada vez menos el dolor. Este fenómeno, conocido como «tolerancia», significa que vas a necesitar más de la misma medicación para alcanzar el mismo grado de alivio del dolor. El uso a largo plazo de los opioides puede provocar dependencia y, con el tiempo, adicción.

    Cuanto más tiempo los consumas, mayor será el riesgo que corres de convertirte en adicto. Sin embargo, incluso utilizar opioides para controlar el dolor por más de unos pocos días, aumenta el riesgo. Los investigadores de Mayo Clinic han descubierto que las probabilidades de que aún continúes tomando opioides a un año de haber comenzado un ciclo corto aumentan después de solo cinco días de haber comenzado a usarlos.

  • En resumen. Los opioides son el último recurso para el control del dolor crónico. Pueden ser la elección correcta para dolores a largo plazo relacionados con el cáncer y su tratamiento o, en casos excepcionales, para el dolor no relacionado con el cáncer pero que no ha respondido a otros medicamentos. Si utilizas opioides a largo plazo, necesitarás un seguimiento médico cuidadoso y frecuente porque los riesgos son muy graves.

Si bien no existe una cura para el dolor crónico, hay muchos analgésicos eficaces disponibles que te ayudan a desenvolverte y a disfrutar de tus días. A medida que pruebes diferentes medicamentos, solos o en combinación con otros, trabaja con tu médico para encontrar la solución más simple posible a largo plazo. Mantén los riesgos de tu medicamento al mínimo para mejorar las probabilidades de gozar de muchos días buenos, durante muchos años.

Una mirada a los analgésicos

Tipo de medicamento Cómo funcionan Los primeros en la lista de opciones Beneficios Riesgos
AINE Bloquean las enzimas COX-1 y COX-2 relacionadas con el dolor y con la inflamación
  • Dolor de leve a moderado acompañado de hinchazón y de inflamación
  • Dolor de artritis y dolor causado por esguinces musculares, distensión muscular, lesiones en la espalda y en el cuello, lesiones por sobrecarga y calambres menstruales
Cuando se los toma siguiendo las indicaciones, suelen ser seguros para su uso a corto y a largo plazo
  • Pueden causar náuseas, dolor estomacal, sangrado estomacal o úlceras
  • Cuando se toman en dosis altas, pueden causar problemas renales, retención de líquidos y presión arterial alta
  • Presentan mayor riesgo de efectos secundarios en adultos mayores
Paracetamol (acetaminofeno) Se desconoce, pero es posible que bloquee una enzima COX-3 Dolor de leve a moderado Paracetamol (acetaminofeno) Se desconoce, pero es posible que bloquee una enzima COX-3
Inhibidores selectivos de la ciclooxigenesa 2 (COX-2) Bloquean la enzima COX-2 Artritis reumatoide, osteoartritis, calambres menstruales y dolor relacionado con lesiones Son tan eficaces como los AINE y, si se toman en dosis regulares, no dañan el revestimiento del estómago
  • Infección respiratoria, dolor de cabeza y mareos
  • Cuando se toman en dosis altas, pueden causar sangrado estomacal, problemas renales, retención de líquidos y presión arterial alta
  • Presentan mayor riesgo de efectos secundarios en adultos mayores
Antidepresivos Afectan ciertos procesos químicos que causan dolor
  • Dolor neuropático, dolores de cabeza crónicos diarios, fibromialgia
  • Se pueden tener en cuenta para la lumbalgia crónica
  • Pueden usarse en dosis mucho más bajas que las que se usan actualmente para tratar la depresión
  • Por lo general, los efectos secundarios son leves
  • Es posible sentir somnolencia con antidepresivos tricíclicos
  • Pueden pasar varias semanas hasta sentir los efectos deseados
  • Pueden empeorar la depresión y causar pensamientos suicidas en una pequeña cantidad de personas
Medicamentos anticonvulsivos Alivian las señales de dolor causadas por el daño en los nervios Neuralgia posherpética, neuropatía diabética, fibromialgia Por lo general, los efectos secundarios son leves
  • Pueden causar mareos, somnolencia, náuseas, coordinación reducida y cambios de peso
  • Pueden empeorar la depresión y causar pensamientos suicidas en una pequeña cantidad de personas
Opioides Activan los neurotransmisores que provocan bienestar, llamados «endorfinas», que reducen el dolor y aumentan la sensación de bienestar
  • Dolor agudo, como el dolor que se siente después de una cirugía o de una fractura ósea
  • Suelen recetarse por un máximo de tres días
Provocan un gran alivio durante períodos cortos de dolor intenso
  • Generan tolerancia, dependencia, mal uso, adicción y sobredosis, que pueden comenzar a manifestarse a una semana de haber comenzado su consumo
  • Son responsables de la mayoría de las muertes por sobredosis accidentales en los EE. UU.
June 13, 2018