Descripción general

La influenza es una infección viral que ataca el sistema respiratorio, es decir, la nariz, la garganta y los pulmones. La influenza se conoce comúnmente como gripe, pero no es lo mismo que los virus de la “gripe” del estómago que causan diarrea y vómitos.

Para la mayoría de las personas, la gripe se resuelve por sí sola. Sin embargo, a veces, la gripe y sus complicaciones pueden ser mortales. Las personas con mayor riesgo de padecer complicaciones debido a la gripe incluyen:

  • Niños menores de 5 años, y especialmente los menores de 2 años
  • Adultos mayores de 65 años
  • Residentes de casas de reposo y otras instalaciones de cuidado a largo plazo
  • Mujeres embarazadas y mujeres en un período de hasta dos semanas después del parto
  • Personas con sistemas inmunitarios debilitados
  • Personas que padecen enfermedades crónicas, como asma, enfermedades cardíacas, enfermedades renales, enfermedades hepáticas y diabetes
  • Personas muy obesas, con un índice de masa corporal (IMC) de 40 o más

Aunque la vacuna anual contra la influenza no es cien por ciento efectiva, sigue siendo la mejor defensa contra la gripe.

Síntomas

Inicialmente, la gripe puede parecer un resfriado común con secreción nasal, estornudos y dolor de garganta. Pero los resfriados generalmente se manifiestan lentamente, mientras que la gripe tiende a aparecer repentinamente. Y aunque un resfriado puede molesto, generalmente la sensación es mucho peor con la gripe.

Los signos y los síntomas comunes de la gripe incluyen:

  • Fiebre por encima de los 100,4 °F (38 °C)
  • Dolor muscular
  • Escalofríos y sudores
  • Dolor de cabeza
  • Tos seca y persistente
  • Fatiga y debilidad
  • Congestión nasal
  • Dolor de garganta

Cuándo debes consultar con un médico

La mayoría de las personas que contraen gripe pueden tratarse en sus hogares y, a menudo, no necesitan consultar a un médico.

Si tienes síntomas de gripe y si existe riesgo de complicaciones, consulta a tu médico de inmediato. Tomar medicamentos antivirales dentro de las primeras 48 horas después de la primera vez que notes los síntomas puede reducir la duración de la enfermedad y ayudar a prevenir problemas más graves.

Causas

Los virus de la gripe viajan en el aire en gotas cuando alguien con la infección tose, estornuda o habla. Puedes inhalar las gotas directamente o puedes entrar en contacto con los gérmenes que están en un objeto, como un teléfono o el teclado de una computadora, y luego transferirlos a los ojos, la nariz o la boca.

Las personas que tienen el virus pueden contagiar desde algunos días antes de que aparezcan los primeros síntomas hasta alrededor de cinco días después de que hayan comenzado. Los niños y las personas con sistemas inmunitarios debilitados pueden contagiar por un período de tiempo ligeramente mayor.

Los virus de la influenza están cambiando constantemente, y aparecen nuevas cepas de manera regular. Si has tenido influenza antes, tu cuerpo ya ha generado anticuerpos para combatir esa cepa particular del virus. Si los virus de influenza son similares a los que te has expuesto antes, ya sea por haber tenido la enfermedad o haberte vacunado, esos anticuerpos pueden prevenir la infección y disminuir su gravedad.

Sin embargo, los anticuerpos contra los virus de la gripe a los que te has expuesto en el pasado no pueden protegerte de los nuevos subtipos de influenza, ya que pueden ser muy diferentes inmunológicamente a los que has tenido previamente.

Factores de riesgo

Algunos factores que pueden incrementar el riesgo de desarrollar influenza o sus complicaciones son los siguientes:

  • La edad. La influenza estacional suele afectar a niños pequeños y a adultos mayores.
  • Condiciones de vida y de trabajo. Las personas que viven o trabajan en lugares con muchos residentes, como casas de reposo o cuarteles militares, son más propensas a desarrollar influenza.
  • Sistema inmunitario debilitado. Los tratamientos oncológicos, los medicamentos contra el rechazo, los corticosteroides y el VIH/SIDA pueden debilitar tu sistema inmunitario. Esto puede hacer que sea más fácil para ti contraer influenza y también puede aumentar el riesgo de sufrir complicaciones.
  • Enfermedades crónicas. Enfermedades crónicas, como asma, diabetes o problemas cardíacos, pueden aumentar el riesgo de sufrir complicaciones de la influenza.
  • Embarazo. Las mujeres embarazadas son más propensas a desarrollar complicaciones de la influenza, particularmente en el segundo y tercer trimestre. Las mujeres que se encuentran dentro de las dos semanas como máximo en el período posparto son más propensas a tener complicaciones relacionadas con la influenza.
  • Obesidad. Las personas con un índice de masa corporal de 40 o más tienen un riesgo mayor de sufrir complicaciones de la gripe.

Complicaciones

Si eres joven y sano, la influenza estacional no suele ser grave. Aunque puedes sentirte miserable mientras se desarrolla, la gripe suele desaparecer en una semana o dos sin efectos permanentes. No obstante, los niños y los adultos con alto riesgo pueden desarrollar complicaciones como las siguientes:

  • Neumonía
  • Bronquitis
  • Brotes de asma
  • Problemas cardíacos
  • Infección de los oídos

La neumonía es la complicación más grave. Para los adultos mayores y las personas con enfermedades crónicas, la neumonía puede ser mortal.

Prevención

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) recomiendan la vacunación anual contra la gripe para todas las personas a partir de los 6 meses de vida.

La vacuna contra la gripe estacional de cada año brinda protección contra los tres o cuatro virus de la influenza que se prevé que serán más frecuentes durante la temporada de gripe de ese año. Este año, la vacuna estará disponible como inyección y aerosol nasal.

El aerosol nasal no ha estado disponible durante dos años debido a las dudas sobre su eficacia. Según los CDC, se espera que la versión actual sea eficaz. No obstante, el aerosol nasal no se recomienda para algunos grupos, como mujeres embarazadas, niños de entre 2 y 4 años con asma o sibilancias y personas que tienen sistemas inmunitarios comprometidos.

La mayoría de los tipos de vacunas contra la gripe contiene una pequeña cantidad de proteína del huevo. Si tienes alergia leve al huevo, por ejemplo, solo te aparecen ronchas si comes huevo, puedes aplicarte la vacuna contra la gripe sin ninguna precaución adicional. Si tienes alergia grave al huevo, debes vacunarte en un entorno médico y estar supervisado por un médico que pueda reconocer y controlar trastornos alérgicos graves.

Mayo Clinic Minute: Por qué necesitas tu vacuna contra la gripe ahora

Vivien Williams: La gripe estacional es un virus que ataca el sistema respiratorio. La mayoría de las personas mejoran solas, pero para algunos, la gripe puede ser grave.

Tina Ardon, MD: Nuestros bebés, nuestros niños más pequeños y nuestros adultos mayores definitivamente pueden enfermarse más por la gripe. Los pacientes que ya están enfermos con otras afecciones crónicas, o que están recibiendo quimioterapia, también tienen más probabilidades de tener complicaciones por la gripe.

Vivien Williams: Las complicaciones incluyen bronquitis, neumonía e incluso problemas cardíacos.

Dra. Ardon: La vacuna para la influenza es una de las mejores defensas que tenemos.

Vivien Williams: La Dra. Tina Ardon dice que algunas personas no reciben la vacuna contra la gripe porque creen que podría causar la gripe.

Dra. Ardon: La vacuna contra la gripe es lo que llamamos una vacuna inactivada. Por lo tanto, no puedes contraer la gripe real de la vacuna contra la gripe.

Vivien Williams: No puedes contraer gripe con una vacuna contra la gripe. FluMist, aunque es seguro para la mayoría de las personas, contiene una forma debilitada del virus, por lo que las personas con ciertas afecciones deberían recibir una inyección en su lugar.

Dra. Ardon: Todos los que pueden conseguirla deben administrársela.

Vivien Williams: La vacuna demora dos semanas en funcionar, así que vacúnate contra la gripe ahora. Soy Vivien Williams para la red de noticias de Mayo Clinic.

Mayo Clinic Minute: Los hechos sobre tres mitos de la vacuna contra la gripe.

Ian Roth: Mito de la influenza N.° 1: La gripe es como un resfriado. Te hará sentir mal, pero no es realmente perjudicial. Hecho.

Gregory Poland, M.D.: Bueno, solo en los EE. UU., el año pasado, 80,000 estadounidenses murieron a causa de la gripe y sus complicaciones, y casi un millón fueron hospitalizados.

Ian Roth: Las complicaciones son la parte realmente peligrosa. El Dr. Gregory Poland dice que la influenza comúnmente causa neumonía mortal, meningitis, ataques cardíacos y complicaciones para las personas con diabetes.

Ian Roth: Mito n.° 2: Siempre tengo gripe luego de darme la vacuna contra la gripe. Hecho.

Dr. Poland: Es imposible contraer la influenza por la vacuna.

Ian Roth: El Dr. Poland dice que no es raro que las personas contraigan una infección respiratoria superior en las semanas posteriores a la vacunación contra la gripe y supongan que está relacionada. Pero dice que los estudios han demostrado que las probabilidades de contraer una infección menor de las vías respiratorias superiores por otros virus son idénticas, ya sea que reciba la vacuna contra la gripe o no, por lo que podrías protegerte de la gripe más grave.

Ian Roth: Y mito n.° 3: La ciencia todavía no sabe lo suficiente sobre las vacunas para saber si son seguras. Hecho.

Ian Roth: El Dr. Poland dice que las vacunas se encuentran entre las áreas más seguras y más estudiadas de la medicina moderna. De hecho, se necesita más estudio e investigación para hacer que se apruebe una vacuna que para un medicamento para el dolor de cabeza de venta libre como el paracetamol o el ibuprofeno. Soy Ian Roth para la Mayo Clinic News Network (Red de Noticias de Mayo Clinic).

Controlar la propagación del contagio

La vacuna para la influenza no es 100 % efectiva; por ende, también es importante que tomes medidas como las siguientes para reducir la propagación del contagio:

  • Lávate las manos. El lavado de manos riguroso y frecuente es una manera efectiva de prevenir muchas infecciones comunes. O bien, utiliza desinfectantes de manos a base de alcohol si el agua y el jabón no son de fácil acceso.
  • Aguanta la tos y el estornudo. Cúbrete la nariz y la boca cuando estornudes o tosas. Para evitar la contaminación de las manos, tose y estornuda en un pañuelo de papel o en el pliegue interno del codo.
  • Evita las multitudes. La gripe se propaga fácilmente cuando la gente se reúne en los centros de cuidado infantil, las escuelas, las oficinas, los auditorios y el transporte público. Al evitar las multitudes durante la temporada alta de gripe, reduces las posibilidades de contagio. Si estás enfermo, quédate en casa por al menos 24 horas después de que la fiebre haya desaparecido para que reduzcas las posibilidades de contagiar a otros.

April 11, 2019
References
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