¿Cuál es la diferencia entre la intolerancia y la alergia alimentaria?

Respuesta de James T C Li, M.D., Ph.D.

Las reacciones físicas a ciertos alimentos son comunes, pero la mayoría se deben a una intolerancia alimentaria más que a una alergia alimentaria. Una intolerancia alimentaria puede causar algunos de los signos y síntomas de una alergia alimentaria, por lo que a menudo se confunden.

Una verdadera alergia alimentaria afecta al sistema inmunitario. Incluso cantidades pequeñas del alimento que causa alergia pueden desencadenar una variedad de síntomas, que pueden ser graves o poner en riesgo la vida. En contraste, una intolerancia alimentaria a menudo afecta solo al sistema digestivo y causa síntomas menos graves.

Si tienes alguna intolerancia alimentaria, tal vez puedas comer sin problema pequeñas cantidades de alimentos que causan la reacción. También podrías prevenir una reacción. Por ejemplo, si tienes intolerancia a la lactosa, es posible que puedas beber leche sin lactosa o tomar pastillas de enzimas de lactasa (Lactaid) para ayudar a la digestión.

Las causas de la intolerancia alimentaria incluyen las siguientes:

  • Ausencia de una enzima necesaria para digerir un alimento por completo. La intolerancia a la lactosa es un ejemplo común.
  • Síndrome de colon irritable. Esta afección crónica puede causar calambres, estreñimiento y diarrea.
  • Sensibilidad a aditivos alimentarios. Por ejemplo, los sulfitos utilizados para preservar las frutas secas, los alimentos enlatados y el vino pueden desencadenar ataques de asma en personas sensibles a los aditivos alimentarios.

¿Qué sucede con la enfermedad celíaca?

Esta afección digestiva crónica se desencadena al comer gluten, una proteína que se encuentra en el trigo y otros granos. La enfermedad celíaca presenta algunas de las características de una verdadera alergia alimentaria porque involucra al sistema inmunitario. Los síntomas a menudo incluyen problemas gastrointestinales, así como otros que no están relacionados con el sistema digestivo, como el dolor articular y los dolores de cabeza. Sin embargo, las personas con enfermedad celíaca no tienen riesgo de anafilaxia.

Si tienes una reacción después de comer un alimento en particular, consulta con tu médico para determinar si tienes una intolerancia alimentaria o una alergia alimentaria.

Si tienes una alergia alimentaria, puedes estar en riesgo de una reacción alérgica potencialmente mortal (anafilaxia), incluso si las reacciones anteriores han sido leves. Aprende a reconocer una reacción alérgica grave y para que sepas qué hacer si se produce una. Es posible que debas llevar siempre contigo un inyector de epinefrina de emergencia (Adrenaclick, Auvi-Q, EpiPen) para autotratarte en caso de emergencia.

Si tienes una intolerancia alimentaria, tu médico puede recomendar medidas para ayudar a la digestión de determinados alimentos o para tratar la afección subyacente que provoca tu reacción.

June 11, 2022 See more Expert Answers