Descripción general

La diabetes mellitus se refiere a un grupo de enfermedades que afecta la forma en que el cuerpo utiliza el azúcar en la sangre (glucosa). La glucosa es vital para la salud dado que es una importante fuente de energía de las células que forman los músculos y tejidos. También es la fuente de combustible principal del cerebro.

Si tienes diabetes, sin importar de qué tipo, esto significa que tienes demasiada glucosa en la sangre, aunque las causas pueden diferir. Demasiada glucosa puede provocar graves problemas de salud.

Las enfermedades de diabetes crónica comprenden diabetes tipo 1 y diabetes tipo 2. Las enfermedades de diabetes potencialmente reversibles comprenden la prediabetes (cuando los niveles de azúcar en sangre son más elevados de lo normal, pero no lo suficientemente elevados para clasificarse como diabetes) y la diabetes gestacional (que ocurre durante el embarazo, pero se puede resolver después de dar a luz al bebé).

Síntomas

Los síntomas de la diabetes varían según cuánto se eleve tu nivel de azúcar en sangre. Es posible que algunas personas, en especial las que padecen prediabetes o diabetes tipo 2, no experimenten síntomas al principio. En el caso de la diabetes tipo 1, los síntomas tienden a aparecer rápido y ser más intensos.

Algunos de los signos y síntomas de la diabetes tipo 1 y tipo 2 son:

  • Aumento de la sed
  • Necesidad de orinar a menudo
  • Hambre extrema
  • Pérdida de peso sin causa aparente
  • Presencia de cuerpos cetónicos en la orina (los cuerpos cetónicos son un subproducto de la descomposición de músculo y grasa que ocurre cuando no hay suficiente insulina disponible)
  • Fatiga
  • Irritabilidad
  • Visión borrosa
  • Llagas que tardan en sanar
  • Infecciones frecuentes, como las infecciones en las encías o en la piel y las infecciones vaginales

Aunque la diabetes tipo 1 puede aparecer a cualquier edad, suele aparecer en la infancia o en la adolescencia. La diabetes tipo 2 (el tipo más frecuente) puede aparecer a cualquier edad, aunque es más común en mayores de 40 años.

Cuándo consultar al médico

  • Si sospechas que tú o tu hijo tienen diabetes. Comunícate con el médico si notas cualquier síntoma posible de diabetes. Cuanto antes se diagnostique la enfermedad, más rápido puede comenzar el tratamiento.
  • Si ya te han diagnosticado diabetes. Después de recibir el diagnóstico, necesitarás un riguroso seguimiento médico hasta que tus niveles de azúcar en sangre se estabilicen.

Causas

Para entender la diabetes, primero se debe entender cómo se procesa la glucosa en el cuerpo.

Cómo funciona la insulina

La insulina es una hormona que proviene de una glándula situada detrás y debajo del estómago (páncreas).

  • El páncreas segrega insulina en el torrente sanguíneo.
  • La insulina circula y permite que el azúcar ingrese a las células.
  • La insulina reduce la cantidad de azúcar en el torrente sanguíneo.
  • A medida que baja el nivel de azúcar en sangre, baja la secreción de la insulina del páncreas.

El rol de la glucosa

La glucosa, un tipo de azúcar, es la principal fuente de energía de las células que forman los músculos y otros tejidos.

  • La glucosa proviene de dos fuentes principales: los alimentos y el hígado.
  • El azúcar se absorbe en el torrente sanguíneo, en donde ingresa en las células con la ayuda de la insulina.
  • El hígado genera y almacena glucosa.
  • Cuando los niveles de glucosa son bajos, como cuando no has comido por un buen rato, el hígado convierte en glucosa el glucógeno almacenado para mantener el nivel de la glucosa en el intervalo normal.

Causas de la diabetes tipo 1

Se desconoce la causa exacta de la diabetes tipo 1. Lo que sí se conoce es que el sistema inmunitario, el cual normalmente combate bacterias nocivas y virus, ataca y destruye las células que producen insulina en el páncreas. Esto te deja con poca insulina o nada de ella. En lugar de ser transportada a las células, el azúcar se acumula en el torrente sanguíneo.

Se cree que la causa de la diabetes tipo 1 es una combinación de propensión genética y factores ambientales, aunque aún no está claro exactamente cuáles son estos factores.

Causas de prediabetes y diabetes tipo 2

En la prediabetes, la cual puede derivar en diabetes tipo 2, y en la diabetes tipo 2, las células se vuelven resistentes a la acción de la insulina y el páncreas no puede generar la insulina suficiente para contrarrestar esta resistencia. En lugar de llegar a las células donde se la necesita para proporcionar energía, el azúcar se acumula en el torrente sanguíneo.

Se desconoce la razón exacta de por qué sucede, aunque se cree que los factores genéticos y ambientales influyen en el desarrollo de la diabetes tipo 2. El sobrepeso está fuertemente ligado al desarrollo de la diabetes tipo 2 pero no todos los diabéticos tipo 2 tienen sobrepeso.

Causas de la diabetes gestacional

Durante el embarazo, la placenta produce hormonas para sustentarlo. Estas hormonas hacen que las células sean más resistentes a la insulina.

Normalmente, el páncreas responde generando la cantidad adicional de insulina necesaria para contrarrestar esta resistencia. Pero, a veces, el páncreas no da abasto. Cuando esto sucede, muy poca glucosa llega a las células y una gran cantidad se queda en la sangre, lo que deriva en una diabetes gestacional.

Factores de riesgo

Los factores de riesgo para la diabetes dependen del tipo de diabetes.

Factores de riesgo para la diabetes tipo 1

Aunque se desconoce la causa exacta de la diabetes tipo 1, algunos de los factores que pueden señalar un incremento en el riego de desarrollarla son:

  • Antecedentes familiares.Tu riesgo aumenta si tus padres o hermanos tienen diabetes tipo 1.
  • Factores ambientales. Es probable que algunas circunstancias como la exposición a enfermedades virales ayuden al desarrollo de la diabetes tipo 1.
  • La presencia de células dañinas del sistema inmunitario (anticuerpos). En ocasiones, a los familiares de las personas con diabetes tipo 1 se los somete a análisis clínicos para comprobar la presencia de anticuerpos de la diabetes. Si tienes estos anticuerpos, tendrás mayores probabilidades de contraer diabetes tipo 1. Pero no todas las personas que tienen estos anticuerpos llegan a contraer diabetes.
  • Factores dietarios. Estos comprenden un bajo consumo de vitamina D, exposición temprana a la leche de vaca o leche maternizada de vaca y exposición a los cereales antes de los 4 meses de edad. No se ha demostrado que alguno de estos factores cause directamente la diabetes tipo 1.
  • Geografía. Ciertos países, como Finlandia y Suecia, tienen los índices más altos de diabetes tipo 1.

Factores de riesgo para la prediabetes y la diabetes tipo 2

Los investigadores no logran comprender totalmente por qué algunas personas contraen prediabetes y diabetes 2 y otras no. Sin embargo, es evidente que ciertos factores incrementan el riesgo, como por ejemplo:

  • Peso. Mientras más tejido graso tengas, más resistentes serán tus células a la insulina.
  • Inactividad. Mientras menos actividad realices, mayor será tu riesgo. La actividad física ayuda a controlar el peso, consume glucosa como fuente de energía y vuelve las células más sensibles a la insulina.
  • Antecedentes familiares. Tu riesgo se incrementa si alguno de tus padres o hermanos tienen diabetes tipo 2.
  • Raza. Si bien no resulta claro por qué, las personas de determinadas razas, como por ejemplo los afroamericanos, hispanos, indígenas estadounidenses y asiáticos americanos, corren un riesgo mayor.
  • Edad. Tu riesgo aumenta con la edad. Esto puede deberse a que te ejercitas menos, pierdes masa muscular y aumentas de peso a medida que envejeces. Pero la diabetes tipo 2 también está aumentando significativamente entre niños, adolescentes y adultos jóvenes.
  • Diabetes gestacional. Si has desarrollado diabetes gestacional durante el embarazo, tu riesgo de desarrollar prediabetes y diabetes tipo 2 se incrementará más adelante. Si diste a luz a un bebé que pesó más de 9 libras (4 kg), también tienes mayor riesgo de padecer diabetes tipo 2.
  • Síndrome de ovario poliquístico. Para las mujeres, tener síndrome del ovario poliquístico (un trastorno frecuente caracterizado por períodos menstruales irregulares, crecimiento excesivo de vello y obesidad) aumenta el riesgo de desarrollar diabetes.
  • Presión arterial alta. Una presión arterial de más de 140/90 milímetros de mercurio (mm Hg) implica un alto riesgo de desarrollar diabetes tipo 2.
  • Niveles anormales de colesterol y de triglicéridos. Si tienes niveles bajos de lipoproteínas de alta densidad o de colesterol «bueno», tu riesgo de desarrollar diabetes tipo 2 será mayor. Lo triglicéridos son otro tipo de grasas que se transportan en la sangre. Las personas con niveles altos de triglicéridos afrontan un riesgo elevado de contraer diabetes tipo 2. Tu médico puede informarte cuáles son tus niveles de colesterol y de triglicéridos.

Factores de riesgo de la diabetes gestacional

Cualquier mujer embarazada puede desarrollar diabetes gestacional, pero algunas mujeres corren un riesgo mayor. Los factores de riesgo de la diabetes gestacional comprenden:

  • Edad. Las mujeres mayores de 25 años afrontan un riesgo mayor.
  • Antecedentes familiares o personales. Tu riesgo aumenta si tienes prediabetes (un precursor de la diabetes tipo 2) o si algún familiar cercano, como alguno de tus padres o hermanos, tiene diabetes tipo 2. También corres mayor riesgo si has tenido diabetes gestacional durante un embarazo anterior, si has dado a luz a un bebé de gran tamaño o si has experimentado una muerte fetal sin causa aparente.
  • Peso. El sobrepeso con anterioridad al embarazo aumenta el riesgo.
  • Raza. Por razones que no se comprenden bien, las mujeres de origen afroamericano, hispánico, indígena estadounidense o asiático son más propensas a padecer diabetes gestacional.

Complicaciones

Las complicaciones a largo plazo de la diabetes se desarrollan en forma gradual. Cuanto más tiempo hayas tenido diabetes —y cuanto menos te hayas controlado el azúcar en sangre—, mayor será el riesgo de complicaciones. Tarde o temprano, las complicaciones de la diabetes pueden ser incapacitantes o, incluso, poner en riesgo la vida. Algunas de las posibles complicaciones son las siguientes:

  • Enfermedad cardiovascular. La diabetes aumenta en gran medida el riesgo de tener varios problemas cardiovasculares, como enfermedad de las arterias coronarias con dolor de pecho (angina de pecho), ataque cardíaco, accidente cerebrovascular y estrechamiento de las arterias (ateroesclerosis). Si tienes diabetes, eres más propenso a tener enfermedad cardíaca o un accidente cerebrovascular.
  • Lesión a los nervios (neuropatía). El exceso de azúcar puede dañar las paredes de los vasos pequeños (capilares) que alimentan los nervios, especialmente en las piernas. Esto puede causar hormigueo, entumecimiento, ardor o dolor que, por lo general, comienza en la punta de los dedos de los pies o de las manos, y se propaga hacia arriba en forma gradual. Si no se trata, puedes perder la sensibilidad en las extremidades afectadas. El daño en los nervios relacionados con la digestión puede causar problemas de náuseas, vómitos, diarrea o estreñimiento. En los hombres, puede producir disfunción eréctil.
  • Daño renal (nefropatía). Los riñones contienen millones de grupos de vasos sanguíneos pequeños (glomérulos) que filtran los desechos de la sangre. La diabetes puede dañar este delicado sistema de filtración. El daño grave puede causar insuficiencia renal o una enfermedad renal en etapa terminal irreversible, que puede requerir diálisis o un trasplante de riñón.
  • Daño en los ojos (retinopatía). La diabetes puede dañar los vasos sanguíneos de la retina (retinopatía diabética) y, posiblemente, ocasionar ceguera. La diabetes también aumenta el riesgo de otros trastornos graves de la vista, como cataratas y glaucoma.
  • Daños en el pie. Las lesiones a los nervios de los pies o el flujo sanguíneo deficiente en los pies aumentan el riesgo de diversas complicaciones. Si no se las trata, las heridas y las ampollas pueden convertirse en infecciones graves que, con frecuencia, cicatrizan mal. En última instancia, estas infecciones pueden requerir la amputación de un dedo del pie, del pie o de la pierna.
  • Enfermedades de la piel. La diabetes puede hacer que seas más propenso a tener problemas de la piel, como infecciones bacterianas y por hongos.
  • Deterioro de la audición. Los problemas de audición son más frecuentes en las personas que padecen diabetes.
  • Enfermedad de Alzheimer. La diabetes tipo 2 puede aumentar el riesgo de padecer enfermedad de Alzheimer. Cuanto menos frecuente es tu control del azúcar en sangre, mayor parece ser el riesgo. Aunque existen teorías respecto de la forma en que estos trastornos podrían estar vinculados, ninguna de estas teorías se ha demostrado.

Complicaciones de la diabetes gestacional

La mayoría de las mujeres que padece diabetes gestacional da a luz a bebés sanos. No obstante, los niveles de azúcar en sangre sin tratar o sin controlar pueden causar problemas para ti y para tu bebé.

Pueden ocurrir complicaciones en tu bebé como consecuencia de la diabetes gestacional, entre ellas:

  • Crecimiento excesivo. El exceso de glucosa puede atravesar la placenta, lo que provoca que el páncreas del bebé produzca una cantidad adicional de insulina. Esto puede hacer que el bebé crezca demasiado (macrosomía). Los bebés muy grandes tienen más probabilidades de requerir un parto por cesárea.
  • Nivel bajo de azúcar en sangre. A veces, los bebés de madres con diabetes gestacional tienen un nivel bajo de azúcar en sangre (hipoglucemia) poco después del nacimiento, porque su propia producción de insulina es alta. La alimentación a horario y, a veces, una solución de glucosa intravenosa pueden hacer que el nivel de azúcar en sangre del bebé vuelva a la normalidad.
  • Diabetes tipo 2 más adelante en la vida. Los bebés de madres que padecen diabetes gestacional tienen un mayor riesgo de tener obesidad y diabetes tipo 2 en el futuro.
  • Muerte. La diabetes gestacional sin tratar puede provocar la muerte del bebé antes o poco después del nacimiento.

También pueden ocurrir complicaciones en la madre como consecuencia de la diabetes gestacional, entre ellas:

  • Preeclampsia.Esta afección se caracteriza por presión arterial alta, exceso de proteína en la orina e hinchazón en las piernas y en los pies. La preeclampsia puede causar complicaciones graves o que, incluso, pueden poner en riesgo la vida, tanto para la madre como para el bebé.
  • Diabetes gestacional subsiguiente. Si tuviste diabetes gestacional en un embarazo, tienes más probabilidades de tenerla otra vez en el embarazo siguiente. También eres más propenso a desarrollar diabetes —en general, diabetes tipo 2— a medida que envejeces.

Complicaciones de la prediabetes

La prediabetes puede convertirse en diabetes tipo 2.

Prevención

La diabetes tipo 1 no puede prevenirse. Sin embargo, las mismas elecciones de un estilo de vida saludable que ayudan a tratar la prediabetes, la diabetes tipo 2 y la diabetes gestacional también pueden ayudar a prevenirlas:

  • Consumir alimentos saludables. Elige alimentos ricos en fibra, con bajo contenido graso y pocas calorías. Concéntrate en las frutas, los vegetales y los cereales integrales. Intenta consumir alimentos variados para no aburrirte.
  • Hacer más actividad física. Intenta hacer actividad física moderada 30 minutos por día. Haz una caminata a paso ligero todos los días. Anda en bicicleta. Nada algunos largos en la piscina. Si no puedes realizar un entrenamiento prolongado, divídelo en sesiones más cortas durante el día.
  • Bajar esas libras de más. Si tienes sobrepeso, perder al menos un 7 por ciento del peso corporal —por ejemplo, 14 libras (6,4 kilos) si pesas 200 libras (90,9 kilos)— puede reducir el riesgo de diabetes. Para mantener tu peso dentro de un nivel saludable, concéntrate en hacer cambios permanentes en tus hábitos alimentarios y de ejercicio. Motívate recordando los beneficios de bajar de peso, como tener un corazón más saludable, más energía y mayor autoestima.

A veces los medicamentos también son una opción. Los medicamentos orales para la diabetes, como la metformina (Glucophage, Glumetza y otros) pueden reducir el riesgo de diabetes tipo 2, pero las elecciones de un estilo de vida saludable siguen siendo esenciales.

Haz que te controlen el nivel de azúcar en sangre al menos una vez al año para comprobar que no presentes diabetes tipo 2.

Diabetes care at Mayo Clinic

July 31, 2014
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