Descripción general

La ascariosis es un tipo de infección por nematodo. Estos gusanos son parásitos que usan tu cuerpo como hospedador para madurar y pasar de ser larvas o huevos a gusanos adultos. Los gusanos adultos, que se reproducen, pueden medir más de un pie (30 centímetros) de largo.

Si bien la ascariosis es una de las infecciones por gusanos en personas más frecuentes en todo el mundo, es poco frecuente en Estados Unidos. La mayoría de las personas infectadas tienen casos leves sin síntomas. Pero una infestación importante puede causar síntomas y complicaciones graves.

La ascariosis se produce con mayor frecuencia en niños en las regiones tropicales y subtropicales del mundo, especialmente en zonas con condiciones higiénicas deficientes.

Síntomas

La mayoría de las personas infectadas con ascariosis no tiene síntomas. Las infestaciones moderadas a intensas provocan distintos síntomas según la parte del cuerpo afectada.

En los pulmones

Una vez que ingieres huevos microscópicos de ascariosis, estos se incuban en el intestino delgado y luego las larvas se trasladan a través del torrente sanguíneo o el sistema linfático hasta los pulmones. En este estadio, puedes presentar signos y síntomas similares a los del asma o la neumonía, entre ellos:

  • Tos persistente
  • Dificultad para respirar
  • Silbido al respirar

Después de estar de 6 a 10 días en los pulmones, las larvas se dirigen a la garganta, donde las toses y luego las tragas.

En los intestinos

Dentro del intestino delgado, las larvas maduran y se convierten en lombrices adultas, las cuales suelen vivir en los intestinos hasta que mueren. En la ascariosis leve o moderada, la infestación intestinal puede causar:

  • Dolor abdominal leve
  • Náuseas y vómitos
  • Diarrea o heces con sangre

Si tienes una gran cantidad de lombrices en el intestino, es posible que tengas:

  • Dolor abdominal intenso
  • Fatiga
  • Vómitos
  • Pérdida de peso o desnutrición
  • Una lombriz en el vómito o en las heces

Cuándo consultar con el médico

Consulta con tu médico si tienes dolor abdominal persistente, diarrea o náuseas.

Causas

La ascariosis no se propaga de una persona a otra. En cambio, una persona debe tener contacto con tierra mezclada con materia fecal humana que contenga huevos de ascariosis o agua infectada. En muchos países en desarrollo, la materia fecal humana se usa como fertilizante, o las instalaciones sanitarias en mal estado permiten que los desechos humanos se mezclen con la tierra en jardines, acequias y sembrados.

Algunos niños a menudo juegan en la tierra y pueden contraer infecciones si se llevan los dedos sucios a la boca. Las frutas o los vegetales sin lavar cultivados en tierra contaminada también pueden transmitir los huevos de ascariosis.

Ciclo de vida del gusano

  • Ingestión. Los huevos microscópicos de ascariosis no se vuelven infecciosos si no entran en contacto con la tierra. Las personas pueden ingerir accidentalmente tierra contaminada a través del contacto entre la mano y la boca o al comer frutas o vegetales sin cocinar que fueron cultivados en suelos contaminados.
  • Migración. En el intestino delgado, los huevos eclosionan y dan larvas que luego penetran la pared intestinal para viajar hasta los pulmones a través del torrente sanguíneo o el sistema linfático. Después de madurar por aproximadamente una semana en los pulmones, las larvas se infiltran en las vías respiratorias y viajan hasta la garganta, donde se expulsan mediante la tos y se tragan.
  • Maduración. Una vez que regresan a los intestinos, los parásitos se convierten en gusanos machos o hembras. Los gusanos hembras pueden tener más de 15 pulgadas (40 centímetros) de largo y poco menos de un cuarto de pulgada (6 milímetros) de diámetro. Los gusanos machos generalmente son más pequeños.
  • Reproducción. Los gusanos machos y hembras se aparean en el intestino delgado. Los gusanos hembras pueden producir 200.000 huevos por día, que salen del cuerpo en las heces. Los huevos fertilizados deben estar en la tierra durante al menos 18 días antes de volverse infecciosos.

Todo el proceso (desde que se ingieren los huevos hasta que se depositan) dura unos dos o tres meses. Los gusanos que causan la ascariosis pueden vivir dentro de ti durante uno o dos años.

Factores de riesgo

Los factores de riesgo de la ascariosis son:

  • Edad. La mayoría de las personas que padecen ascariosis tienen 10 años o menos. Los niños de este grupo etario correr un mayor riesgo porque son más propensos a jugar en la tierra.
  • Clima cálido. En los Estados Unidos, la ascariosis es más frecuente en el sureste, pero es más predominante en los países en desarrollo que tienen temperaturas cálidas durante todo el año.
  • Higiene deficiente. La ascariosis está generalizada en los países en desarrollo, donde se permite que la materia fecal humana se mezcle con el suelo.

Complicaciones

Los casos leves de ascariosis no suelen causar complicaciones. Si tienes una infestación importante, las complicaciones potencialmente peligrosas pueden comprender lo siguiente:

  • Retraso en el crecimiento. La pérdida de apetito y la mala absorción de los alimentos digeridos hacen que los niños que padecen ascariosis tengan riesgo de no recibir una nutrición suficiente, lo que puede retrasar el crecimiento.
  • Bloqueo y perforación intestinal. En casos de infestación importante por ascáride, una masa de gusanos puede bloquear una porción del intestino y causar calambres abdominales graves y vómitos. El bloqueo hasta puede perforar la pared intestinal o el apéndice, lo que causa sangrado interno (hemorragia) o apendicitis.
  • Bloqueo de conducto. En algunos casos, los gusanos pueden bloquear los estrechos conductos del hígado o del páncreas, lo que causa dolor intenso.

Prevención

La mejor defensa contra la ascariosis es una buena higiene y sentido común. Sigue estos consejos para evitar una infección:

  • Practica buenos hábitos de higiene. Antes de manipular alimentos, lo mejor es lavarse las manos con agua y jabón. Lava bien las frutas y los vegetales frescos.
  • Ten cuidado cuando viajes. Usa solo agua hervida y evita las frutas y los vegetales crudos, a menos que tú mismo los puedas pelar y lavar. Como regla general, consume solo alimentos cocidos y calientes.
April 23, 2015
References
  1. Leder K, et al. Ascariasis (Ascariosis). http://www.uptodate.com/home. Último acceso: 22 de febrero de 2015.
  2. Ascariasis infection (Infección por ascariosis). Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention). http://www.cdc.gov/parasites/ascariasis/. Último acceso: 22 de febrero de 2015.
  3. Ascariasis (Ascariosis). Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas (National Institute of Allergy and Infectious Diseases). http://www.niaid.nih.gov/topics/ascariasis/Pages/default.aspx. Último acceso: 22 de febrero de 2015.