Descripción general

La enfermedad de Addison es un trastorno que aparece cuando el cuerpo no produce suficiente cantidad de ciertas hormonas que segregan las glándulas suprarrenales. En la enfermedad de Addison, las glándulas suprarrenales producen muy poco cortisol y, generalmente, también producen niveles insuficientes de aldosterona.

La enfermedad de Addison, también llamada insuficiencia suprarrenal, afecta a personas de cualquier edad y de ambos sexos. La enfermedad de Addison puede poner en peligro la vida.

El tratamiento contra la enfermedad de Addison implica tomar hormonas que sustituyen la producción insuficiente de tus glándulas suprarrenales, a fin de imitar los efectos beneficiosos que producen las hormonas que tu cuerpo fabrica naturalmente.

Síntomas

Los síntomas de la enfermedad de Addison se suelen desarrollar lentamente, a menudo, durante varios meses, y pueden incluir lo siguiente:

  • Fatiga extrema
  • Pérdida de peso y disminución del apetito
  • Oscurecimiento de la piel (hiperpigmentación)
  • Presión arterial baja, incluso desmayos
  • Ansias de consumir sal
  • Bajo nivel de azúcar en sangre (hipoglucemia)
  • Náuseas, diarrea o vómitos
  • Dolor abdominal
  • Dolores musculares o de las articulaciones
  • Irritabilidad
  • Depresión
  • Caída del vello corporal o disfunción sexual en las mujeres

Insuficiencia suprarrenal aguda (crisis de Addison)

Sin embargo, a veces, los signos y síntomas de la enfermedad de Addison pueden aparecer repentinamente. En caso de una insuficiencia suprarrenal aguda (crisis de Addison), los signos y síntomas también pueden incluir lo siguiente:

  • Dolor en la parte inferior de la espalda, el abdomen o las piernas.
  • Intensos vómitos y diarrea que causan deshidratación.
  • Presión arterial baja.
  • Pérdida del conocimiento.
  • Nivel alto de potasio (hiperpotasiemia) y nivel bajo de sodio (hiponatriemia).

¿Cuándo debes consultar a un médico?

Consulta a tu médico si tienes signos y síntomas que suelen ser frecuentes en personas con enfermedad de Addison, como los siguientes:

  • Oscurecimiento en áreas de la piel (hiperpigmentación)
  • Fatiga severa
  • Pérdida de peso involuntaria
  • Problemas gastrointestinales, como náuseas, vómitos y dolor abdominal
  • Mareos o desmayos
  • Ansias de consumir sal
  • Dolores musculares o de las articulaciones

Tu médico podrá ayudarte a determinar si la enfermedad de Addison u otro trastorno médico pueden estar causando estos problemas.

Causas

La enfermedad de Addison ocurre cuando tus glándulas suprarrenales están dañadas y producen cantidades insuficientes de la hormona cortisol y, a menudo, de aldosterona también. Estas glándulas se encuentran justo encima de los riñones. Como parte de tu sistema endocrino, estas producen hormonas que dan instrucciones a prácticamente todos los órganos y tejidos de tu cuerpo.

Las glándulas suprarrenales están conformadas por dos secciones. El interior (médula) produce hormonas similares a la adrenalina. La capa externa (corteza) produce un grupo de hormonas llamadas corticoesteroides, que incluyen glucocorticosteroides, mineralocorticoesteroides y hormonas sexuales masculinas (andrógenos).

Algunas de las hormonas que produce la corteza son esenciales para la vida — los glucocorticosteroides y los mineralocorticoesteroides.

  • Glucocorticosteroides.Estas hormonas, que incluyen el cortisol, influyen sobre la capacidad de convertir los alimentos que ingerimos en energía, desempeñan un rol en la reacción inflamatoria del sistema inmunitario y ayudan al cuerpo a responder ante el estrés.
  • Mineralocorticoesteroides.Estas hormonas, que incluyen la aldosterona, mantienen el equilibrio de sodio y potasio del cuerpo para mantener una presión arterial normal.
  • Andrógenos. Las glándulas suprarrenales producen estas hormonas sexuales masculinas en pequeñas cantidades en hombres y mujeres.Estas hormonas provocan el desarrollo sexual de los hombres e influyen sobre la masa muscular, la libido y el sentido de bienestar, tanto en los hombres como en las mujeres.

Insuficiencia suprarrenal primaria

La enfermedad de Addison aparece cuando la corteza está dañada y no produce suficiente cantidad de hormonas. Cuando la enfermedad implica daños de las glándulas suprarrenales, los médicos hablan de insuficiencia suprarrenal primaria.

La insuficiencia de las glándulas suprarrenales para producir hormonas corticosuprarrenales suele ser el resultado de un ataque del propio organismo (enfermedad autoinmune). Por causas desconocidas, el sistema inmunitario cree que la corteza suprarrenal es un elemento extraño, es decir, algo que debe atacar o destruir.

Otras causas de la insuficiencia de la glándula suprarrenal pueden ser las siguientes:

  • Tuberculosis
  • Otras infecciones de las glándulas suprarrenales
  • Avance del cáncer en las glándulas suprarrenales
  • Hemorragia en las glándulas suprarrenales, que puede ocurrir como una crisis suprarrenal sin ningún síntoma previo.

Insuficiencia suprarrenal secundaria

La insuficiencia suprarrenal también puede ocurrir cuando la glándula pituitaria se enferma. La glándula pituitaria segrega una hormona llamada hormona adrenocorticotrópica (adrenocorticotropic hormone, ACTH), que estimula la corteza suprarrenal para que segregue sus hormonas. La producción inadecuada de ACTH puede llevar a que las glándulas suprarrenales segreguen una cantidad insuficiente de las hormonas que normalmente producen, incluso cuando las glándulas suprarrenales no estén dañadas. Los médicos llaman a este trastorno insuficiencia suprarrenal secundaria.

Otra causa muy frecuente de insuficiencia suprarrenal secundaria ocurre en el caso de aquellas personas que toman corticoesteroides para el tratamiento de enfermedades crónicas, como asma o artritis, e interrumpen abruptamente el tratamiento.

Complicaciones

Addisonian crisis

If you have untreated Addison's disease, you may develop an addisonian crisis as a result of physical stress, such as an injury, infection or illness. Normally, the adrenal glands produce two to three times the usual amount of cortisol in response to physical stress. With adrenal insufficiency, the inability to increase cortisol production with stress can lead to an addisonian crisis.

An addisonian crisis is a life-threatening situation that results in low blood pressure, low blood levels of sugar and high blood levels of potassium. You will need immediate medical care.

People with Addison's disease commonly have associated autoimmune diseases.

Prevención

Addison's disease can't be prevented, but there are steps you can take to avoid an addisonian crisis:

  • Talk to your doctor if you always feel tired, weak, or are losing weight. Ask about having an adrenal shortage.
  • If you have been diagnosed with Addison's disease, ask your doctor about what to do when you're sick. You may need to learn how to increase your dose of corticosteroids.
  • If you become very sick, especially if you are vomiting and you can't take your medication, go to the emergency room.

Some people with Addison's disease worry about serious side effects from hydrocortisone or prednisone because they know these occur in people who take these steroids for other reasons.

However, if you have Addison's disease, the adverse effects of high-dose glucocorticoids should not occur, since the dose you are prescribed is replacing the amount that is missing. Make sure to follow up with your doctor on a regular basis to make sure your dose is not too high.

Aug. 04, 2017
References
  1. Addison disease (Enfermedad de Addison). Merck Manual Professional Version (Versión para profesionales del Manual Merck). http://www.merckmanuals.com/professional/endocrine-and-metabolic-disorders/adrenal-disorders/addison-disease. Último acceso: 12 de octubre de 2015.
  2. Adrenal insufficiency and Addison's disease (Insuficiencia suprarrenal y enfermedad de Addison). National Institute of Diabetes and Digestive and Kidney Diseases (Instituto Nacional de la Diabetes y las Enfermedades Digestivas y Renales) http://www.niddk.nih.gov/health-information/health-topics/endocrine/adrenal-insufficiency-addisons-disease/Pages/fact-sheet.aspx. Último acceso: 12 de octubre de 2015.
  3. Hay WW, et al. Endocrine disorders (Trastornos endocrinos). En: Current Diagnosis & Treatment: Pediatrics (Diagnóstico y tratamiento actuales: Pediatría). 22.ª ed. Nueva York, N.Y.: McGraw-Hill Education; 2014. http://www.accessmedicine.com. Último acceso: 12 de octubre de 2015.
  4. Nieman LK. Clinical manifestations of adrenal insufficiency in adults (Manifestaciones clínicas de la insuficiencia suprarrenal en adultos). http://www.uptodate.com. Último acceso: 12 de octubre de 2015.
  5. Adrenal diseases — Addison's disease (Enfermedades suprarrenales: enfermedad de Addison). National Adrenal Diseases Foundation (Fundación Nacional de Enfermedades Suprarrenales). http://www.nadf.us/adrenal-diseases/addisons-disease/. Último acceso: 12 de octubre de 2015.
  6. Nieman LK. Treatment of adrenal insufficiency in adults (Tratamiento de la insuficiencia suprarrenal en adultos). http://www.uptodate.com. Último acceso: 12 de octubre de 2015.
  7. Nieman LK. Causes of primary adrenal insufficiency (Addison's disease) (Causas de la insuficiencia suprarrenal primaria [enfermedad de Addison]). http://www.uptodate.com. Último acceso: 12 de octubre de 2015.