Descripción general

El examen de Papanicolaou es un procedimiento que se lleva a cabo para detectar el cáncer cervical en las mujeres.

El examen de Papanicolaou consiste en recolectar células del cuello uterino, el extremo inferior y angosto del útero que está arriba de la vagina.

La detección temprana del cáncer cervical mediante un examen de Papanicolaou te brinda una mayor probabilidad de cura. Mediante un examen de Papanicolaou también se detectan cambios en las células del cuello uterino que indican que en el futuro podría formarse cáncer. La detección temprana de estas células anormales mediante un examen de Papanicolaou es el primer paso para detener la posible formación de cáncer cervical.

Por qué se realiza

Se utiliza una prueba de Papanicolaou para detectar el cáncer cervicouterino. La prueba de Papanicolaou generalmente se hace en forma conjunta con un examen pélvico. En las mujeres mayores de 30 años, el Papanicolaou puede combinarse con una prueba del virus del papiloma humano (VPH), una infección de transmisión sexual frecuente que puede causar cáncer cervicouterino en algunas mujeres.

¿Quién debe hacerse una prueba de Papanicolaou?

Tú y el médico pueden decidir cuándo es el momento para que comiences la prueba de Papanicolaou y con qué frecuencia debes hacértela.

En general, los médicos recomiendan comenzar las pruebas de Papanicolaou a los 21 años.

¿Con qué frecuencia debe repetirse la prueba de Papanicolaou?

Por lo general, los médicos recomiendan repetir la prueba de Papanicolaou cada 3 años para las mujeres de 21 a 65 años.

Las mujeres mayores de 30 años pueden considerar la prueba de Papanicolaou cada 5 años si el procedimiento se combina con la prueba de detección del VPH.

Si tienes determinados factores de riesgo, el médico puede recomendarte pruebas de Papanicolaou más frecuentes, independientemente de tu edad. Estos factores de riesgo comprenden los siguientes:

  • Un diagnóstico de cáncer cervicouterino o una prueba de Papanicolaou que indica la presencia de células precancerosas
  • Exposición al dietilestilbestrol antes del nacimiento
  • Infección por VIH
  • Sistema inmunitario debilitado debido a un trasplante de órgano, quimioterapia o uso crónico de corticosteroides

Tú y el médico pueden hablar sobre los beneficios y los riesgos de las pruebas de Papanicolaou y decidir qué es mejor para ti según tus factores de riesgo.

¿Quién puede considerar la interrupción de las pruebas de Papanicolaou?

En determinadas situaciones, una mujer y su médico pueden decidir poner fin a las pruebas de Papanicolaou, por ejemplo:

  • Después de una histerectomía total. Después de una histerectomía total (la extracción quirúrgica del útero y del cuello del útero), consulta con el médico si necesitas continuar con las pruebas de Papanicolaou.

    Si la histerectomía se hizo por una afección no cancerosa, como fibromas uterinos, puedes suspender las pruebas de Papanicolaou de rutina.

    Pero si la histerectomía se hizo por una afección precancerosa o cancerosa del cuello uterino, el médico puede recomendarte seguir haciendo las pruebas de Papanicolaou de rutina.

  • Edad avanzada. Los médicos generalmente coinciden en que las mujeres pueden considerar suspender las pruebas de Papanicolaou de rutina a los 65 años si sus pruebas previas para detectar cáncer cervicouterino han arrojado resultados negativos.

    Analiza las opciones con tu médico para que juntos puedan decidir qué es mejor para ti según tus factores de riesgo. Si eres sexualmente activa y tienes varias parejas, el médico puede recomendarte que sigas sometiéndote a las pruebas de Papanicolaou.

Who should have a Pap smear?

You and your doctor can decide when it's time for you to begin Pap testing and how often you should have the test.

In general, doctors recommend beginning Pap testing at age 21.

How often should a Pap smear be repeated?

Doctors generally recommend repeating Pap testing every three years for women ages 21 to 65.

Women age 30 and older can consider Pap testing every five years if the procedure is combined with testing for HPV. Or they might consider HPV testing instead of the Pap test.

If you have certain risk factors, your doctor may recommend more-frequent Pap smears, regardless of your age. These risk factors include:

  • A diagnosis of cervical cancer or a Pap smear that showed precancerous cells
  • Exposure to diethylstilbestrol (DES) before birth
  • HIV infection
  • Weakened immune system due to organ transplant, chemotherapy or chronic corticosteroid use
  • A history of smoking

You and your doctor can discuss the benefits and risks of Pap smears and decide what's best for you based on your risk factors.

Who can consider stopping Pap smears?

In certain situations a woman and her doctor may decide to end Pap testing, such as:

  • After a total hysterectomy. After a total hysterectomy — surgical removal of the uterus including the cervix — ask your doctor if you need to continue having Pap smears.

    If your hysterectomy was performed for a noncancerous condition, such as uterine fibroids, you may be able to discontinue routine Pap smears.

    But if your hysterectomy was for a precancerous or cancerous condition of the cervix, your doctor may recommend continuing routine Pap testing.

  • Older age. Doctors generally agree that women can consider stopping routine Pap testing at age 65 if their previous tests for cervical cancer have been negative.

    Discuss your options with your doctor and together you can decide what's best for you based on your risk factors. If you're sexually active with multiple partners, your doctor may recommend continuing Pap testing.

Riesgos

Una prueba de Papanicolaou es una manera segura de detectar cáncer cervical. Sin embargo, la prueba de Papanicolaou no es infalible. Es posible recibir resultados falsos negativos, es decir que la prueba indica que no hay anormalidades, aunque tengas células anormales.

Un resultado falso negativo no significa que se cometió un error. Algunos de los factores que pueden causar un resultado falso negativo son los siguientes:

  • Recolección inadecuada de las células
  • Pequeña cantidad de células anormales
  • Sangre o células inflamatorias que bloquean las células anormales

Si bien es posible que no se detecten células anormales, el tiempo está de tu lado. El cáncer cervical lleva varios años en formarse. Y si no se detectan las células anormales en una prueba, es muy probable que se detecten en la siguiente.

Cómo prepararse

Para que una prueba de Papanicolaou sea lo más eficaz posible, asegúrate de seguir estos consejos antes de la prueba:

  • Evita mantener relaciones sexuales, hacerte lavados vaginales o usar medicamentos vaginales o espumas, cremas o geles espermicidas dos días antes de la prueba de Papanicolaou, ya que estas prácticas pueden eliminar u ocultar las células anormales.
  • Trata de no programar una prueba de Papanicolaou durante el período menstrual. Si bien la prueba se puede llevar a cabo, es conveniente evitar este momento del ciclo, siempre que sea posible.

Lo que puedes esperar

Durante la prueba de Papanicolaou

La prueba de Papanicolaou se realiza en el consultorio del médico y tarda solo unos minutos. Es posible que te pidan que te desnudes por completo o solo de la cintura hacia abajo.

Te recostarás boca arriba sobre una camilla de exploración con las rodillas dobladas. Debes apoyar los talones en soportes llamados «estribos».

El médico te introducirá cuidadosamente un instrumento llamado «espéculo» en la vagina. El espéculo mantiene separadas las paredes de la vagina para que el médico pueda ver fácilmente el cuello uterino. La introducción del espéculo puede causarte una sensación de presión en la zona pélvica.

Luego el médico extraerá muestras de las células cervicales con un cepillo suave o con dispositivo plano para raspar llamado «espátula». Por lo general, esto no duele.

Después de la prueba de Papanicolaou

Después de la prueba de Papanicolaou, puedes ocuparte de tus tareas cotidianas sin restricciones.

Dependiendo del tipo de Papanicolaou al que te estás sometiendo, el médico transfiere la muestra de la célula recolectada del cuello uterino a un recipiente que contiene un líquido especial para preservar la muestra (Papanicolaou en base líquida) o a una placa de vidrio (Papanicolaou convencional).

Las muestras se envían a un laboratorio donde se examinan con un microscopio para observar las características de las células que indican cáncer o un trastorno precancerígeno.

Pregúntale al médico cuándo podrás tener los resultados de la prueba.

After the Pap smear

After your Pap smear, you can go about your day without restrictions.

Depending on the type of Pap testing you're undergoing, your doctor transfers the cell sample collected from your cervix into a container holding a special liquid to preserve the sample (liquid-based Pap test) or onto a glass slide (conventional Pap smear).

The samples are transferred to a laboratory where they're examined under a microscope to look for characteristics in the cells that indicate cancer or a precancerous condition.

Ask your doctor about when you can expect the results of your test.

Resultados

Una prueba de Papanicolaou puede alertar al médico sobre la presencia de células sospechosas que necesitan más análisis.

Resultados normales

Si solo se descubrieron células cervicales normales durante la prueba de Papanicolaou, se dice que tienes un resultado negativo. No necesitarás más tratamiento ni pruebas hasta la próxima prueba de Papanicolaou y examen pélvico.

Resultados anormales

Si se descubrieron células anormales o inusuales durante la prueba de Papanicolaou, se dice que tienes un resultado positivo. Un resultado positivo no significa que tienes cáncer cervicouterino. El significado de un resultado positivo depende del tipo de células descubiertas en el análisis.

A continuación presentamos algunos términos que el médico podría usar y qué medidas deberías tomar:

  • Células escamosas atípicas de significado indeterminado. Las células escamosas son delgadas y planas, y crecen sobre la superficie de un cuello uterino sano. En el caso de células escamosas atípicas de significado indeterminado, la prueba de Papanicolaou muestra células escamosas algo anormales, pero los cambios no sugieren con claridad que haya células precancerosas.

    Con la prueba basada en líquido, el médico puede volver a analizar la muestra para corroborar la presencia de virus conocidos por promover la manifestación del cáncer, como algunos tipos del virus del papiloma humano (VPH).

    Si no hay virus de alto riesgo, las células anormales encontradas como resultado de la prueba no son motivo de gran preocupación. Si se encuentran virus preocupantes, necesitarás más análisis.

  • Lesión escamosa intraepitelial. Este término se usa para indicar que las células recolectadas en la prueba de Papanicolaou pueden ser precancerosas.

    Si los cambios son de grado bajo, significa que el tamaño, la forma y otras características de las células sugieren que, si hay una lesión precancerosa, es probable que un cáncer aparezca dentro de varios años.

    Si los cambios son de grado alto, hay muchas más probabilidades de que la lesión se convierta en cáncer mucho antes. Es necesario hacer más pruebas de diagnóstico.

  • Células glandulares atípicas. Las células glandulares producen mucosidad y crecen en la abertura del cuello uterino y dentro del útero. Las células glandulares atípicas pueden parecer algo anormales, pero no está claro si son cancerosas.

    Es necesario hacer más pruebas para determinar el origen de las células anormales y su importancia.

  • Carcinoma de células escamosas o células de adenocarcinoma. Este resultado significa que las células recolectadas para la prueba de Papanicolaou parecen tan anormales que el patólogo está prácticamente seguro acerca de la presencia de cáncer.

    El término «carcinoma de células escamosas» se refiere a los tipos de cáncer que aparecen en las células de superficie plana de la vagina o el cuello uterino. El término «adenocarcinoma» se refiere a los tipos de cáncer que aparecen en las células glandulares. Si se encuentran estas células, tu médico recomendará una evaluación inmediata.

Si la prueba de Papanicolaou es anormal, el médico puede llevar a cabo un procedimiento llamado «colposcopia» con un instrumento de aumento especial (colposcopio) para examinar los tejidos del cuello uterino, la vagina y la vulva.

El médico también puede tomar muestras de tejido (biopsia) de cualquier área que parezca anormal. La muestra de tejido luego se envía a un laboratorio para su análisis y un diagnóstico definitivo.

Normal results

If only normal cervical cells were discovered during your Pap smear, you're said to have a negative result. You won't need any further treatment or testing until you're due for your next Pap smear and pelvic exam.

Abnormal results

If abnormal or unusual cells were discovered during your Pap smear, you're said to have a positive result. A positive result doesn't mean you have cervical cancer. What a positive result means depends on the type of cells discovered in your test.

Here are some terms your doctor might use and what your next course of action might be:

  • Atypical squamous cells of undetermined significance (ASCUS). Squamous cells are thin and flat and grow on the surface of a healthy cervix. In the case of ASCUS, the Pap smear reveals slightly abnormal squamous cells, but the changes don't clearly suggest that precancerous cells are present.

    With the liquid-based test, your doctor can reanalyze the sample to check for the presence of viruses known to promote the development of cancer, such as some types of human papillomavirus (HPV).

    If no high-risk viruses are present, the abnormal cells found as a result of the test aren't of great concern. If worrisome viruses are present, you'll need further testing.

  • Squamous intraepithelial lesion. This term is used to indicate that the cells collected from the Pap smear may be precancerous.

    If the changes are low grade, it means the size, shape and other characteristics of the cells suggest that if a precancerous lesion is present, it's likely to be years away from becoming a cancer.

    If the changes are high grade, there's a greater chance that the lesion may develop into cancer much sooner. Additional diagnostic testing is necessary.

  • Atypical glandular cells. Glandular cells produce mucus and grow in the opening of your cervix and within your uterus. Atypical glandular cells may appear to be slightly abnormal, but it's unclear whether they're cancerous.

    Further testing is needed to determine the source of the abnormal cells and their significance.

  • Squamous cell cancer or adenocarcinoma cells. This result means the cells collected for the Pap smear appear so abnormal that the pathologist is almost certain a cancer is present.

    "Squamous cell cancer" refers to cancers arising in the flat surface cells of the vagina or cervix. "Adenocarcinoma" refers to cancers arising in glandular cells. If such cells are found, your doctor will recommend prompt evaluation.

If your Pap smear is abnormal, your doctor may perform a procedure called colposcopy using a special magnifying instrument (colposcope) to examine the tissues of the cervix, vagina and vulva.

Your doctor also may take a tissue sample (biopsy) from any areas that appear abnormal. The tissue sample is then sent to a laboratory for analysis and a definitive diagnosis.

March 15, 2018
References
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Prueba de Papanicolaou