Descripción general

La peste bubónica es una infección bacteriana grave que se transmite mediante las pulgas. Durante la Edad Medieval se conoció como la peste negra, y en la actualidad afecta a menos de 5000 personas por año en todo el mundo. Puede ser mortal si no se trata rápidamente con antibióticos.

El organismo que provoca la peste bubónica, yersinia pestis, vive en los pequeños roedores que se encuentran comúnmente en las regiones rurales y semirurales de África, Asia y Estados Unidos. Este organismo se transmite a los humanos mediante las mordeduras de pulgas que se alimentaron de roedores infectados o personas que tocaron animales afectados.

La forma más frecuente de la peste bubónica produce inflamación y sensibilidad en los ganglios linfáticos (bubones) en las ingles, axilas y cuello. La forma menos frecuente y más mortal de la peste bubónica afecta los pulmones y se puede transmitir entre personas.

Síntomas

La peste se divide en tres tipos principales —bubónica, septicémica y pulmonar—, según la parte del cuerpo que afecta. Los signos y síntomas varían según el tipo de peste.

Peste bubónica

La peste bubónica es el tipo más común de esta enfermedad. Se llama así por los bubones —ganglios linfáticos inflamados— que suelen aparecer, a más tardar, a la semana de sufrir la picadura de una pulga infectada. Los bubones pueden presentar estas características:

  • Estar ubicados en la ingle, las axilas o el cuello
  • Tener el tamaño de un huevo de gallina
  • Ser dolorosos a la palpación y calientes al tacto

Otros signos y síntomas pueden ser los siguientes:

  • Aparición repentina de fiebre y escalofríos
  • Dolor de cabeza
  • Fatiga o malestar general
  • Dolores musculares

Peste pulmonar

La peste pulmonar afecta los pulmones. Es el tipo menos frecuente de peste, pero es el más peligroso, porque se puede transmitir de persona a persona a través de microgotas de tos. Los signos y síntomas aparecen a las pocas horas de la infección y pueden incluir lo siguiente:

  • Tos, con sangre en la expectoración
  • Dificultad para respirar
  • Náuseas y vómitos
  • Fiebre alta
  • Dolor de cabeza
  • Debilidad

La peste pulmonar avanza con rapidez y puede causar insuficiencia respiratoria y choque, a más tardar, a los dos días de la infección. Si no se inicia el tratamiento antibiótico un día después de la primera aparición de los signos y síntomas, es posible que la infección sea mortal.

Cuándo consultar al médico

Solicita atención médica de inmediato si comienzas a sentirte enfermo y has estado en una zona donde se han registrado casos de peste. Por ejemplo, partes de varios estados de la región oeste de los Estados Unidos, sobre todo, Nuevo México, Arizona, California y Colorado.

Causas

The plague bacteria, Yersinia pestis, is transmitted to humans when they are bitten by fleas that have previously fed on infected animals, such as:

  • Rats
  • Squirrels
  • Rabbits
  • Prairie dogs
  • Chipmunks

The bacteria can also enter your body if you have a break in your skin that comes into contact with an infected animal's blood. Domestic cats and dogs can become infected with plague from flea bites or from eating infected rodents.

Pneumonic plague, which affects the lungs, is spread by inhaling infectious droplets coughed into the air by a sick animal or person.

Factores de riesgo

El riesgo de contraer peste es muy bajo. En todo el mundo, apenas unas miles de personas padecen peste cada año. Sin embargo, el riesgo de contraer peste puede aumentar según el lugar donde vivas o adonde viajes, tu ocupación e incluso algunos de tus pasatiempos.

Ubicación

Los brotes de peste bubónica son más comunes en áreas rurales y semi-rurales caracterizadas por la superpoblación, malas condiciones de higiene y alta población de roedores. La mayor cantidad de casos de seres humanos infectados con la peste ocurren en África.

Profesión

Los veterinarios y sus asistentes tienen mayor riesgo de entrar en contacto con gatos y perros domésticos que puedan estar infectados con pestes. Las personas que trabajan al aire libre en áreas donde suele haber animales infectados con pestes también corren mayor riesgo de contraer la enfermedad.

Pasatiempos

Las actividades como acampar, cazar o practicar senderismo en áreas donde hay animales infectados con peste pueden aumentar el riesgo de que te pique una pulga infectada.

Complicaciones

Las complicaciones de la peste pueden incluir:

  • Muerte. La mayoría de las personas que reciben tratamientos con antibióticos sobreviven la peste bubónica. Cuando la peste no se trata, la tasa de mortalidad es elevada.
  • Gangrena. Los coágulos en los diminutos vasos sanguíneos de los dedos de las manos y de los pies pueden interrumpir el flujo de sangre y provocar la muerte de esos tejidos. Las partes de los dedos de manos y pies que han muerto deben ser amputadas.
  • Meningitis. En raras ocasiones, la peste puede causar inflamación de las membranas que rodean el cerebro y la médula espinal (meningitis).

Prevención

Although no effective vaccine is available, scientists are working to develop one. Antibiotics can help prevent infection if you're at risk of or have been exposed to plague. Take the following precautions if you live or spend time in regions where plague outbreaks occur:

  • Rodent-proof your home. Remove potential nesting areas, such as piles of brush, rock, firewood and junk. Don't leave pet food in areas that rodents can easily access.
  • Keep your pets free of fleas. Ask your veterinarian which flea-control products will work best.
  • Wear gloves. When handling potentially infected animals, wear gloves to prevent contact between your skin and harmful bacteria.
  • Use insect repellent. Closely supervise your children and pets when spending time outside in areas with large rodent populations. Use insect repellent.

Jan. 05, 2018
References
  1. Plague (Peste). Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention). http://www.cdc.gov/plague/. Último acceso: 28 de diciembre de 2015.
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  3. Longo DL, et al., eds. Plague and other Yersinia infections (Peste y otras infecciones por Yersinia). En: Harrison’s Principles of Internal Medicine (Principios de Medicina Interna de Harrison). 19.ª ed. Nueva York, N.Y.: McGraw-Hill Education; 2015. http://accessmedicine.com. Último acceso: 28 de diciembre de 2015.
  4. Plague and other Yersinia infections (Peste y otras infecciones por Yersinia). Merck Manual Professional Version (Versión para profesionales del Manual Merck). http://www.merckmanuals.com/professional/infectious-diseases/gram-negative-bacilli/plague-and-other-yersinia-infections. Último acceso: 28 de diciembre de 2015.