Descripción general

La peste bubónica es una infección bacteriana grave que se transmite mediante las pulgas. Durante la Edad Medieval se conoció como la peste negra, y en la actualidad afecta a menos de 5000 personas por año en todo el mundo. Puede ser mortal si no se trata rápidamente con antibióticos.

El organismo que provoca la peste bubónica, yersinia pestis, vive en los pequeños roedores que se encuentran comúnmente en las regiones rurales y semirurales de África, Asia y Estados Unidos. Este organismo se transmite a los humanos mediante las mordeduras de pulgas que se alimentaron de roedores infectados o personas que tocaron animales afectados.

La forma más frecuente de la peste bubónica produce inflamación y sensibilidad en los ganglios linfáticos (bubones) en las ingles, axilas y cuello. La forma menos frecuente y más mortal de la peste bubónica afecta los pulmones y se puede transmitir entre personas.

Síntomas

Plague is divided into three main types — bubonic, septicemic and pneumonic — depending on which part of your body is involved. Signs and symptoms vary depending on the type of plague.

Bubonic plague

Bubonic plague is the most common variety of the disease. It's named after the buboes — swollen lymph nodes — which typically develop within a week after an infected flea bites you. Buboes may be:

  • Situated in the groin, armpit or neck
  • About the size of a chicken egg
  • Tender and warm to the touch

Otros signos y síntomas pueden incluir los siguientes:

  • Sudden onset of fever and chills
  • Dolor de cabeza
  • Fatigue or malaise
  • Dolor muscular

Septicemic plague

Septicemic plague occurs when plague bacteria multiply in your bloodstream. Entre los signos y síntomas se incluyen:

  • Fiebre y escalofríos
  • Extreme weakness
  • Abdominal pain, diarrhea and vomiting
  • Bleeding from your mouth, nose or rectum, or under your skin
  • Choque
  • Blackening and death of tissue (gangrene) in your extremities, most commonly your fingers, toes and nose

Pneumonic plague

Pneumonic plague affects the lungs. It's the least common variety of plague but the most dangerous, because it can be spread from person to person via cough droplets. Signs and symptoms can begin within a few hours after infection, and may include:

  • Cough, with bloody sputum
  • Dificultad para respirar
  • Náuseas y vómitos
  • Fiebre alta
  • Dolor de cabeza
  • Debilidad

Pneumonic plague progresses rapidly and may cause respiratory failure and shock within two days of infection. If antibiotic treatment isn't initiated within a day after signs and symptoms first appear, the infection is likely to be fatal.

Cuándo consultar al médico

Seek immediate medical attention if you begin to feel ill and have been in an area where plague has been known to occur. This includes parts of several states in the western portion of the United States — primarily New Mexico, Arizona, California and Colorado.

Causas

The plague bacteria, Yersinia pestis, is transmitted to humans when they are bitten by fleas that have previously fed on infected animals, such as:

  • Rats
  • Squirrels
  • Rabbits
  • Prairie dogs
  • Chipmunks

The bacteria can also enter your body if you have a break in your skin that comes into contact with an infected animal's blood. Domestic cats and dogs can become infected with plague from flea bites or from eating infected rodents.

Pneumonic plague, which affects the lungs, is spread by inhaling infectious droplets coughed into the air by a sick animal or person.

Factores de riesgo

El riesgo de contraer peste es muy bajo. En todo el mundo, apenas unas miles de personas se contagian con peste cada año. Sin embargo, el riesgo de contraer peste puede aumentar según el lugar donde vivas o adonde viajes, tu ocupación e incluso algunos de tus pasatiempos.

Ubicación

Los brotes de peste son más frecuentes en áreas rurales y semirrurales caracterizadas por la superpoblación, malas condiciones de higiene y alta población de roedores. La mayor cantidad de casos de seres humanos infectados con peste ocurren en África.

Ocupación

Los veterinarios y sus asistentes tienen mayor riesgo de entrar en contacto con gatos y perros domésticos que puedan estar infectados con peste. Las personas que trabajan al aire libre en áreas donde suele haber animales infectados con peste también corren mayor riesgo de contraer la enfermedad.

Pasatiempos

Actividades como acampar, cazar o practicar senderismo en áreas donde hay animales infectados con peste pueden aumentar el riesgo de que te muerda una pulga infectada.

Complicaciones

Las complicaciones de la peste pueden incluir:

  • Muerte. La mayoría de las personas que reciben tratamientos con antibióticos sobreviven a la peste bubónica. Cuando la peste no es tratada la tasa de mortalidad es elevada.
  • Gangrena. Los coágulos en los diminutos vasos sanguíneos de los dedos de las manos y de los pies pueden interrumpir el flujo de sangre y provocar la muerte de esos tejidos. Las partes de los dedos de manos y pies que han muerto deben ser amputadas.
  • Meningitis. En raras ocasiones, la peste puede causar inflamación de las membranas que rodean el cerebro y la médula espinal (meningitis).

Prevención

Although no effective vaccine is available, scientists are working to develop one. Antibiotics can help prevent infection if you're at risk of or have been exposed to plague. Take the following precautions if you live or spend time in regions where plague outbreaks occur:

  • Rodent-proof your home. Remove potential nesting areas, such as piles of brush, rock, firewood and junk. Don't leave pet food in areas that rodents can easily access.
  • Keep your pets free of fleas. Ask your veterinarian which flea-control products will work best.
  • Wear gloves. When handling potentially infected animals, wear gloves to prevent contact between your skin and harmful bacteria.
  • Use insect repellent. Closely supervise your children and pets when spending time outside in areas with large rodent populations. Use insect repellent.