Descripción general

La conjuntivitis es una inflamación o una infección en la membrana transparente (conjuntiva) que recubre el párpado y la parte blanca del globo ocular. Cuando los pequeños vasos sanguíneos de la conjuntiva se inflaman, se hacen más visibles. Esto es lo que hace que la parte blanca del ojo se torne rojiza o de color rosa.

La causa más frecuente de la conjuntivitis es una infección bacteriana o viral, una reacción alérgica o, en bebés, un conducto lagrimal parcialmente abierto.

Si bien la conjuntivitis puede ser molesta, rara vez afecta la visión. Los tratamientos pueden ayudar a aliviar las molestias de la conjuntivitis. Como la conjuntivitis puede ser contagiosa, su diagnóstico y su tratamiento tempranos limitan el contagio a otros.

Síntomas

Los síntomas más frecuentes de la conjuntivitis comprenden los siguientes:

  • Enrojecimiento en uno de los ojos o en ambos
  • Picazón en uno de los ojos o en ambos
  • Sensación arenosa en uno de los ojos o en ambos
  • Secreción que forma una costra durante la noche, la cual puede impedir que abras un ojo o ambos a la mañana
  • Lagrimeo

Cuándo consultar al médico

Existen otras enfermedades oculares graves que pueden provocar enrojecimiento en los ojos. Estas enfermedades pueden provocar dolor ocular, sensación de tener algo en los ojos (un objeto extraño), visión borrosa y sensibilidad a la luz. Si presentas estos síntomas, busca atención inmediata.

Pide una consulta con tu médico si notas algún signo o síntoma que creas que pueda deberse a la conjuntivitis. La conjuntivitis puede ser altamente contagiosa por un período de hasta dos semanas después de que hayan comenzado los signos y síntomas. El diagnóstico y el tratamiento temprano pueden proteger a los que te rodean de contagiarse de conjuntivitis.

Las personas que usan lentes de contacto deben dejar de usarlas ni bien comienzan a tener síntomas de conjuntivitis. Si los síntomas no mejoran al cabo de 12 a 24 horas, pide una consulta con el oftalmólogo para asegurarte de que no tengas una infección ocular más grave relacionada con el uso de lentes de contacto.

Causas

Las causas de la conjuntivitis comprenden:

  • Virus
  • Bacterias
  • Alergias
  • Alguna sustancia química que entra en el ojo
  • Un cuerpo extraño en el ojo
  • En los recién nacidos, la obstrucción del conducto lagrimal

Conjuntivitis viral y bacteriana

La mayoría de los casos de conjuntivitis se producen a causa de un virus.

Tanto la conjuntivitis viral como la bacteriana pueden presentarse junto con resfríos o síntomas de una infección respiratoria, como dolor de garganta. Usar lentes de contacto que no se limpiaron adecuadamente o que no son tuyas puede provocar conjuntivitis bacteriana.

Los dos tipos de conjuntivitis son muy contagiosos. Se contagian por contacto directo o indirecto con el líquido que secreta el ojo de una persona infectada. Uno o los dos ojos pueden estar afectados.

Conjuntivitis alérgica

La conjuntivitis alérgica afecta ambos ojos y es una respuesta a una sustancia que causa alergia, como el polen. En respuesta a los alergénicos, el cuerpo produce un anticuerpo llamado «inmunoglobulina E». Este anticuerpo provoca que unas células especiales llamadas «mastocitos» de la capa mucosa de los ojos y de las vías respiratorias liberen sustancias inflamatorias, entre ellas las histaminas. La liberación de histaminas del cuerpo puede producir varios signos y síntomas de alergia, como el enrojecimiento de los ojos.

Si tienes conjuntivitis alérgica, puedes sentir picazón intensa, lagrimeo e inflamación en los ojos, así como también estornudos y una secreción nasal acuosa. En general, la conjuntivitis alérgica se puede controlar con gotas para la alergia.

Conjuntivitis como resultado de una irritación

La irritación por la salpicadura de una sustancia química o por la presencia de un cuerpo extraño en el ojo también se asocia a la conjuntivitis. A veces, enjuagar y limpiar el ojo para eliminar la sustancia química o el cuerpo extraño del ojo causa enrojecimiento e irritación. Los signos y síntomas, que pueden consistir en tener los ojos llorosos y una secreción mucosa, por lo general, desaparecen solos en un día, aproximadamente.

Factores de riesgo

Los factores de riesgo de conjuntivitis comprenden los siguientes:

  • La exposición a un elemento que te provoque alergia (conjuntivitis alérgica)
  • La exposición a una persona infectada con conjuntivitis viral o bacteriana
  • La utilización de lentes de contacto, en especial, las de uso prolongado

Complicaciones

La conjuntivitis aguda puede causar una inflamación en la córnea que puede afectar la visión tanto en niños como en adultos. La rápida evaluación y el tratamiento por parte del médico pueden reducir las complicaciones.

Prevención

Prevenir el contagio de la conjuntivitis

Practica buenos hábitos de higiene para controlar el contagio de la conjuntivitis. Por ejemplo:

  • No te toques los ojos con las manos.
  • Lávate las manos con frecuencia.
  • Usa una toalla y un paño de mano limpios todos los días.
  • No compartas las toallas ni los paños de mano.
  • Cambia las fundas de la almohada a menudo.
  • Descarta tus cosméticos para los ojos, tales como máscaras para pestañas.
  • No compartas los cosméticos ni los artículos personales para el cuidado de los ojos.

La manera más segura de prevenir que se propague la conjuntivitis es quedarse en casa, o mantener a tu hijo en casa, hasta que la secreción ocular haya desaparecido. La mayoría de las escuelas y los centros asistenciales infantiles solicitan que tu hijo espere al menos 24 horas después de haber comenzado el tratamiento antes de volver a la escuela o centro infantil. Consulta al médico si tienes otras preguntas acerca de cuándo puede volver tu hijo a la escuela o al centro infantil.

Ten en cuenta que la conjuntivitis no es más contagiosa que el resfriado. No hay problema con que una persona afectada vuelva al trabajo, a la escuela o a la guardería infantil si no puede tomarse un tiempo de ausencia; solo debe ser constante con las prácticas de una buena higiene.

Prevención de la conjuntivitis en los recién nacidos

Los ojos de los recién nacidos son sensibles a las bacterias normalmente presentes en el canal de parto de la madre. Estas bacterias no causan síntomas en la madre. En casos poco frecuentes, estas bacterias pueden hacer que los lactantes presenten una forma grave de conjuntivitis conocida como «conjuntivitis neonatal», que necesita de tratamiento sin demora para preservar la vista. Es por eso que poco después del parto, se aplica un ungüento antibiótico en los ojos de todos los recién nacidos. Este ungüento ayuda a prevenir la infección ocular.

Dec. 15, 2018
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