Descripción general

La periodontitis es una infección grave de las encías que daña el tejido blando y destruye el hueso que sostiene los dientes. La periodontitis puede provocar el aflojamiento o la pérdida de dientes.

La periodontitis es frecuente, pero puede prevenirse en gran medida. Por lo general, se produce por una higiene bucal deficiente. Cepillarse los dientes al menos dos veces al día, usar hilo dental a diario y realizarse controles dentales periódicos puede aumentar ampliamente las probabilidades de tener un tratamiento exitoso para la periodontitis y también reducir las probabilidades de contraerla.

Síntomas

Las encías sanas son firmes y de color rosa pálido, y se ajustan perfectamente a los dientes. Los signos y síntomas de la periodontitis pueden comprender:

  • Encías inflamadas o hinchadas
  • Encías de color rojo brillante, violáceas o purpúreas
  • Encías sensibles al tacto
  • Encías que sangran fácilmente
  • Encías que se retraen de los dientes (se reabsorben), haciendo que los dientes se vean más largos de lo normal
  • Se crean nuevos espacios entre los dientes
  • Pus entre los dientes y las encías
  • Mal aliento
  • Dientes flojos
  • Dolor al masticar
  • Cambio en la manera en que se unen los dientes al morder

Hay varios tipos diferentes de periodontitis. Algunos de los tipos más frecuentes son los siguientes.

  • La periodontitis crónica es el tipo más frecuente y afecta a la mayoría de los adultos, aunque los niños también pueden padecerla. Este tipo se produce a causa de una acumulación de placas y presenta un deterioro lento que puede mejorar o empeorar con el tiempo, pero destruye las encías y los huesos; además, se pueden perder dientes si no se trata.
  • La periodontitis progresiva generalmente comienza en la infancia o al inicio de la vida adulta y afecta a un pequeño número de personas. Tiende a afectar a familias y causa una progresión rápida de la pérdida tanto de dientes como de huesos si no se trata.
  • La enfermedad periodontal necrotizante se caracteriza por la muerte del tejido de las encías, los ligamentos de los dientes y el hueso que los sostiene, provocada por la falta de irrigación sanguínea (necrosis) que tiene como resultado una infección grave. En general, este tipo se presenta en personas con un sistema inmunitario inhibido, como una infección por VIH, un tratamiento oncológico u otras causas, y una mala nutrición.

Cuándo consultar con el dentista

Sigue las recomendaciones de tu dentista para los controles periódicos. Pide una consulta con tu dentista lo antes posible si observas algún síntoma de periodontitis. Cuanto antes busques atención médica, más probabilidades tendrás de revertir el daño causado por la periodontitis.

Causas

En la mayoría de los casos, la periodontitis comienza con la placa, película adhesiva compuesta principalmente por bacterias. Si no se trata, con el tiempo, la placa puede convertirse en periodontitis de la siguiente manera:

  • La placa se forma en los dientes cuando los almidones y los azúcares de la comida interactúan con las bacterias que normalmente se encuentran en la boca. Cepillarte los dientes dos veces por día y usar hilo dental todos los días elimina la placa, aunque se vuelve a formar rápidamente.
  • La placa puede endurecerse debajo de la línea de la encía y transformarse en sarro si queda en los dientes. El sarro es más difícil de eliminar y está repleto de bacterias. Cuanto más tiempo permanezcan la placa y el sarro en los dientes, el daño que puede hacer es mayor. No puedes deshacerte del sarro cepillándote los dientes y usando hilo dental, sino que necesitas que un profesional realice una limpieza dental para quitarlo.
  • La placa puede causar gingivitis, la forma más leve de enfermedad periodontal. La gingivitis es la irritación y la inflamación de la parte de la encía que rodea la base de los dientes. La gingivitis puede revertirse con tratamiento profesional y con un buen cuidado bucal en casa.
  • La inflamación continua puede causar periodontitis, que, con el tiempo, hace que se formen bolsas entre las encías y los dientes que se llenan con placa, sarro y bacterias. Finalmente, esas bolsas se hacen más profundas y acumulan más bacterias. Si no se tratan, estas infecciones profundas pueden causar la pérdida de tejido y hueso, y finalmente, puedes perder uno o más dientes. Además, la inflamación crónica continua puede sobrecargar el sistema inmunitario.

Factores de riesgo

Algunos de los factores que aumentan el riesgo de periodontitis son:

  • Gingivitis
  • Hábitos de salud oral deficientes
  • Fumar o mascar tabaco
  • Edad avanzada
  • Cambios hormonales, como aquellos relacionados con el embarazo o la menopausia
  • Abuso de sustancias
  • Obesidad
  • Nutrición inadecuada, incluso la falta de vitamina C
  • Genética
  • Determinados medicamentos que provocan sequedad de boca o cambios en las encías
  • Enfermedades que disminuyen la inmunidad, como la leucemia, el VIH o sida o los tratamientos oncológicos
  • Ciertas enfermedades, como la diabetes, la artritis reumatoide y la enfermedad de Crohn

Complicaciones

La periodontitis puede provocar la pérdida de dientes. Y algunas investigaciones sugieren que las bacterias responsables de la periodontitis pueden ingresar en el torrente sanguíneo a través del tejido de las encías y, tal vez, afectar el corazón, los pulmones y otras partes del cuerpo. Por ejemplo, la periodontitis puede vincularse con enfermedades respiratorias, artritis reumatoide, enfermedad de las arterias coronarias o accidentes cerebrovasculares. No obstante, se necesitan más estudios para confirmar esta asociación.

Prevención

El mejor modo de prevenir la periodontitis es seguir un programa de buena higiene bucal, que comience en los primeros años y se practique consistentemente durante toda la vida.

  • Buena higiene bucal. Eso significa cepillarte los dientes durante dos minutos al menos dos veces al día (por la mañana y antes de ir a dormir) y usar hilo dental al menos una vez al día. Usar hilo dental antes de cepillarte los dientes te permite eliminar las partículas sueltas de alimentos y las bacterias.
  • Consultas dentales periódicas. Debes visitar al dentista o higienista dental periódicamente para hacerte una limpieza, por lo general cada 6 a 12 meses. Si tienes factores de riesgo que aumentan tus posibilidades de contraer periodontitis, como sequedad de boca, consumo de determinados medicamentos o tabaquismo, es posible que necesites una limpieza profesional con más frecuencia.

Jan. 15, 2019
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