Descripción general

La narcolepsia es un trastorno crónico del sueño que se caracteriza por somnolencia incontrolable durante el día y ataques de sueño repentinos. Las personas con narcolepsia a menudo encuentran difícil mantenerse despiertos por largos periodos, sin importar las circunstancias. La narcolepsia puede causar alteraciones graves en tu rutina diaria.

A veces, la narcolepsia puede ir acompañada de una pérdida repentina de tono muscular (cataplejia) que causa debilidad y pérdida del control muscular. A menudo la cataplejia es causada por una emoción fuerte, con más frecuencia la risa.

La narcolepsia es una enfermedad crónica que no tiene cura. Sin embargo, los medicamentos y los cambios en tu estilo de vida pueden ayudarte a controlar los síntomas. El apoyo de otras personas — familia, amigos, empleadores, maestros — pueden ayudarte a afrontar la narcolepsia.

Síntomas

Los síntomas de narcolepsia más comunes empiezan entre las edades de 10 y 25 años. Pueden empeorar en los primeros años y después continuar de por vida. Éstos incluyen:

  • Exceso de sueño durante el día. Las personas con narcolepsia se quedan dormidas sin aviso, en cualquier lugar y en cualquier momento. Por ejemplo, puedes quedarte dormido de repente mientras trabajas o hablas con tus amigos. Puedes dormir por unos minutos o hasta media hora antes de despertar y sentirte descansado, pero eventualmente te quedarás dormido de nuevo.

    Puede que también experimentes una disminución del estado de alerta durante el día. La somnolencia diurna en exceso por lo general es el primer síntoma que aparece y normalmente es el más problemático, haciendo difícil que te concentres y funciones de manera plena.

  • Pérdida repentina de tono muscular. Esta afección, conocida como cataplejia, puede causar una serie de cambios físicos, desde hablar arrastrando las palabras hasta debilidad completa de la mayoría de los músculos y puede durar de unos segundos hasta unos minutos.

    La cataplejia es incontrolable y es desencadenada por emociones intensas por lo general positivas como la risa o el entusiasmo, pero algunas veces por el miedo, la sorpresa o el enojo. Por ejemplo, puedes cabecear sin control o tus rodillas pueden doblarse de repente cuando ríes.

    Algunas personas con narcolepsia desarrollan sólo uno o dos episodios de cataplejia al año, mientras que otras tienen numerosos episodios diarios. No todos los que tienen narcolepsia experimentan cataplejia.

  • Parálisis del sueño. Las personas con narcolepsia a menudo experimentan incapacidad temporal de moverse o hablar mientras se quedan dormidos o al caminar. Estos episodios por lo general son breves — duran algunos segundos o minutos — pero pueden ser alarmantes. Puede que estés consciente de la afección y que no tengas dificultad para recordarlo después, incluso si no tenías el control de lo que te estaba pasando.

    Esta parálisis del sueño imita el tipo de parálisis temporal que normalmente ocurre durante un sueño de movimientos oculares rápidos (MOR), el periodo de sueño durante el cual se producen la mayoría de los sueños. Esta inmovilidad temporal durante el MOR puede prevenir que tu cuerpo actúe en la actividad del sueño.

    Sin embargo, no todas las personas con parálisis del sueño tienen narcolepsia. Muchas personas sin narcolepsia experimentan algunos episodios de parálisis del sueño, en especial en la adultez joven.

  • Alucinaciones. Estas alucinaciones son conocidas como alucinaciones hipnagógicas si suceden mientras duermes y alucinaciones hipnopómpicas si ocurren cuando caminas. Éstas pueden ser particularmente intensas y aterradoras porque puede que estés semidespierto cuando comiences a soñar y experimentes tus sueños como realidad.

Otras características

Las personas con narcolepsia pueden tener otros trastornos del sueño, como apnea obstructiva del sueño, una afección en la que la respiración inicia y se detiene a lo largo de la noche, síndrome de piernas inquietas e incluso insomnio. Las personas con narcolepsia también pueden representar sus sueños en la noche al sacudir los brazos o patear y gritar.

Algunos episodios de ataques del sueño son breves, duran segundos. Algunas personas con narcolepsia experimentan un comportamiento automático durante esos episodios breves. Por ejemplo, puedes quedarte dormido mientras realizas una tarea que normalmente haces, como escribir, mecanografiar o conducir, y continúas con la tarea mientras duermes. Cuando despiertas, no puedes recordar lo que hiciste y probablemente no lo hiciste bien.

Cuándo visitar al médico

Visita a tu médico si experimentas somnolencia en exceso durante el día que interrumpe tu vida personal o profesional.

Causas

Se desconoce la causa exacta de la narcolepsia. Puede haber muchas causas. La mayoría de las personas con narcolepsia tiene niveles bajos de hipocretina química. La hipocretina es un neuroquímico importante en tu cerebro que ayuda a regular los periodos de vigilia y sueño y los movimientos oculares rápidos (MOR).

Los niveles de hipocretina son particularmente bajos en aquellos que experimentan cataplejia. No se sabe con exactitud lo que ocasiona la pérdida de las células en el cerebro que producen la hipocretina, pero los expertos sospechan que se debe a una reacción autoinmune.

Las investigaciones indican una posible asociación con la exposición al virus H1N1 (influenza porcina) y actualmente se administra en Europa una cierta forma de vacuna contra H1N1. No se sabe aún si el virus provoca de forma directa la narcolepsia o si la exposición al virus aumenta la probabilidad de que alguien padezca narcolepsia.

En algunos casos, la genética puede tener algo que ver.

Patrón normal del sueño vs. narcolepsia

El proceso normal de quedarse dormido empieza con una fase llamada sueño de movimientos oculares no rápidos (NMOR). Durante esta fase, tus ondas cerebrales son considerablemente lentas. Después de una hora más o menos de sueño NMOR, la actividad de tu cerebro cambia y comienza el sueño MOR. La mayoría de los sueños ocurren durante el sueño MOR.

Sin embargo, en la narcolepsia puedes entrar repentinamente en el sueño MOR sin experimentar antes el sueño NMOR, ambos en la noche y durante el día. Algunas de las características del sueño MOR, como la cataplexia, parálisis del sueño y alucinaciones, ocurren durante la vigilia en personas con narcolepsia.

Complicaciones

Interpretación equivocada de la afección por parte de las personas

La narcolepsia puede causarte problemas graves, tanto a nivel profesional como personal. Las demás personas podrían verte como perezoso o aletargado. Tu desempeño en la escuela o en el trabajo puede verse afectado.

Interferencia con tus relaciones íntimas

La somnolencia excesiva puede causar un bajo deseo sexual o impotencia, y las personas con narcolepsia incluso pueden quedarse dormidas mientras tienen relaciones sexuales. Los sentimientos intensos, como el enojo o la alegría, pueden desencadenar algunos signos de narcolepsia como cataplejía, y hacer que las personas afectadas eviten interactuar emocionalmente.

Daño físico

Los ataques de sueño pueden causar daño físico a las personas con narcolepsia. Presentas un mayor riesgo de sufrir un accidente automovilístico si tienes un ataque mientras conduces. El riesgo de cortes y quemaduras es mayor si te quedas dormido mientras cocinas.

Obesidad

Las personas con narcolepsia tienen más probabilidades de tener sobrepeso. El aumento de peso puede estar relacionado con los medicamentos, la inactividad, el comer en exceso, la deficiencia de hipocretina o con una combinación de factores.

Narcolepsia care at Mayo Clinic

Sept. 01, 2015
References
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