Descripción general

La narcolepsia es un trastorno crónico del sueño caracterizado por somnolencia abrumadora durante el día y ataques de sueño repentinos. Las personas que sufren narcolepsia suelen tener dificultad para mantenerse despiertas durante períodos de tiempo prolongados, independientemente de las circunstancias. La narcolepsia puede causar problemas graves en tu rutina diaria.

A veces, la narcolepsia puede estar acompañada de una pérdida repentina del tono muscular (cataplejía) que provoca debilidad y pérdida del control de los músculos. La cataplejía suele desencadenarse por una emoción fuerte, principalmente la risa.

La narcolepsia es una afección crónica que no tiene cura. Sin embargo, los medicamentos y los cambios en tu estilo de vida pueden ayudarte a controlar los síntomas. El apoyo de otras personas (familia, amigos, empleador, docentes) puede ayudarte a afrontar la narcolepsia.

Síntomas

Los síntomas de la narcolepsia, por lo general, comienzan entre los 10 y 25 años de edad. Pueden empeorar durante los primeros años y, después, continuar de por vida. Estas son algunas de ellas:

  • Somnolencia diurna excesiva. Las personas que sufren narcolepsia se quedan dormidas sin aviso, en cualquier momento y lugar. Por ejemplo, de repente puedes cabecear mientras estás trabajando o hablando con amigos. Puedes dormirte durante unos minutos, o hasta media hora, antes de despertarte y sentirte renovado, pero a la larga te dormirás nuevamente.

    También, puedes notar una disminución en el estado de alerta durante el día. La somnolencia diurna excesiva suele ser el primer síntoma que aparece y, por lo general, el más problemático, ya que dificulta la concentración y la capacidad de desenvolverte plenamente.

  • Pérdida repentina del tono muscular. Esta afección, llamada «cataplejía», puede causar varios cambios físicos, desde el balbuceo hasta la debilidad completa de la mayoría de los músculos, y puede durar desde unos pocos segundos hasta algunos minutos.

    La cataplejía es incontrolable y se desencadena por emociones fuertes, por lo general positivas, como la risa o el entusiasmo, pero, a veces, también por el miedo, la sorpresa o la ira. Por ejemplo, cuando te ríes, puedes perder la capacidad de controlar la cabeza para mantenerla erguida o se te pueden doblar las rodillas de repente.

    Algunas personas con narcolepsia padecen solo uno o dos episodios de cataplejía en el año, mientras que otras sufren varios episodios diarios. No todas las personas con narcolepsia padecen cataplejía.

  • Parálisis del sueño. Las personas con narcolepsia muchas veces tienen una incapacidad temporal para moverse o hablar mientras se están durmiendo o despertando. Generalmente, estos episodios son breves (duran unos pocos segundos o algunos minutos), pero pueden atemorizarte. Es posible que estés consciente de la afección y no tengas dificultad para recordarla más tarde, incluso si no tenías control de lo que te estaba pasando.

    Esta parálisis del sueño se asemeja al tipo de parálisis temporal que se produce normalmente durante el sueño desincronizado, el período de sueño durante el cual solemos soñar. La inmovilidad temporal durante el sueño desincronizado puede evitar que el cuerpo represente los sueños físicamente.

    Sin embargo, no todas las personas con parálisis del sueño tienen narcolepsia. Muchas personas sin narcolepsia tienen algunos episodios de parálisis del sueño, en especial, durante los primeros años de la adultez.

  • Alucinaciones. Estas alucinaciones se llaman «alucinaciones hipnagógicas» si se producen mientras te estás quedando dormido, y «alucinaciones hipnopómpicas» si se producen al despertarte. Pueden ser particularmente vívidas y aterradoras porque es posible que estés semidespierto cuando comiences a soñar y sientas que los sueños son reales.

Otras características

Las personas con narcolepsia pueden tener otros trastornos del sueño, como apnea obstructiva del sueño, una afección en la que la respiración se detiene y se reanuda durante toda la noche; síndrome de las piernas inquietas, e incluso insomnio. Las personas con narcolepsia pueden representar físicamente los sueños por la noche, por ejemplo, con conductas como sacudir los brazos, patear o gritar.

Algunos episodios de ataques de sueño pueden ser breves y durar unos segundos. Algunas personas con narcolepsia tienen comportamientos automáticos durante estos episodios breves. Por ejemplo, puedes quedarte dormido mientras realizas una tarea habitual, como escribir, tipear o conducir, y continuar realizándola mientras estás dormido. Cuando te despiertas, no puedes recordar lo que hiciste, y es probable que no lo hayas hecho bien.

Cuándo consultar al médico

Consulta con el médico si padeces somnolencia diurna excesiva que causa problemas en tu vida personal o profesional.

Causas

Se desconoce la causa exacta de la narcolepsia. Puede haber muchas causas. La mayoría de las personas con narcolepsia tienen niveles bajos de una sustancia química denominada «hipocretina». La hipocretina es un neuroquímico importante del cerebro que ayuda a regular el estado de vigilia y el sueño desincronizado.

Los niveles de hipocretina son particularmente bajos en las personas que tienen cataplejía. No se sabe con exactitud qué provoca la pérdida de las células del cerebro que producen la hipocretina, pero los expertos creen que se debe a una reacción autoinmunitaria.

Las investigaciones indican una posible asociación con la exposición al virus H1N1 (influenza porcina) y a una forma específica de la vacuna contra el virus H1N1 que se administra actualmente en Europa. Aún se desconoce si el virus directamente desencadena la narcolepsia o si la exposición al virus aumenta la probabilidad de que una persona padezca narcolepsia.

En algunos casos, la genética puede influir.

Diferencias entre el patrón de sueño normal y la narcolepsia

El proceso normal de quedarse dormido comienza con una fase llamada «sueño sincronizado». En esta fase, las ondas cerebrales disminuyen de manera considerable. Después de una hora aproximadamente de sueño sincronizado, la actividad cerebral cambia, y comienza el sueño desincronizado. Por lo general, los sueños ocurren durante el sueño desincronizado.

Sin embargo, en la narcolepsia, es posible que la persona ingrese de manera repentina a la fase de sueño desincronizado sin haber pasado primero por la etapa de sueño sincronizado, tanto de noche como de día. En las personas con narcolepsia, algunas de las características del sueño desincronizado, como la cataplejía, la parálisis del sueño y las alucinaciones, se presentan mientras la persona se encuentra despierta o está por quedarse dormida.

Complicaciones

Interpretación equivocada de la afección por parte de las personas

La narcolepsia puede causarte problemas graves, tanto a nivel profesional como personal. Las demás personas podrían verte como perezoso o aletargado. Tu desempeño en la escuela o en el trabajo puede verse afectado.

Interferencia en tus relaciones íntimas

La somnolencia excesiva puede causar un bajo deseo sexual o impotencia, y las personas con narcolepsia incluso pueden quedarse dormidas mientras tienen relaciones sexuales. Los sentimientos intensos, como la ira o la alegría, pueden desencadenar algunos signos de narcolepsia como cataplejia, y hacer que las personas afectadas eviten interactuar emocionalmente.

Daño físico

Los ataques de sueño pueden causar daño físico a las personas con narcolepsia. Presentas un mayor riesgo de sufrir un accidente automovilístico si tienes un ataque mientras conduces. El riesgo de cortes y quemaduras es mayor si te quedas dormido mientras cocinas.

Obesidad

Las personas con narcolepsia tienen más probabilidades de tener sobrepeso. El aumento de peso puede estar relacionado con los medicamentos, la inactividad, el comer en exceso, la deficiencia de hipocretina o con una combinación de factores.

Narcolepsia care at Mayo Clinic

Feb. 24, 2018
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