Descripción general

La hipoglucemia es un trastorno en el cual tu nivel de glucosa en la sangre es más alto que lo normal. La glucosa es la principal fuente de energía del cuerpo.

La hipoglucemia suele estar relacionada con el tratamiento de la diabetes. Sin embargo, hay una variedad de medicamentos y trastornos, muchas de ellos raros, que pueden causar un bajo nivel de glucosa en la sangre en personas que no tienen diabetes

La hipoglucemia necesita un tratamiento inmediato cuando los niveles de glucosa en la sangre son bajos. Para muchas personas, un nivel de glucosa en la sangre en ayuno de 70 miligramos por decilitro (mg/dL) o 3,9 milimoles por litro (mmol/L), o menos, debería ser una alerta para la hipoglucemia. Pero tus números podrían ser diferentes. Consulta a tu médico.

El tratamiento consiste en normalizar rápidamente el nivel de glucosa en la sangre, ya sea con alimentos o bebidas con alto contenido de azúcar, o con medicamentos. El tratamiento a largo plazo requiere identificar y tratar la causa de fondo de la hipoglucemia.

Síntomas

Si los niveles de glucosa en la sangre disminuyen demasiado, los signos y síntomas pueden incluir los siguientes:

  • Un latido del corazón irregular o acelerado
  • Fatiga
  • Piel pálida
  • Temblores
  • Ansiedad
  • Sudoración
  • Hambre
  • Irritabilidad
  • Hormigueo o entumecimiento de los labios, la lengua o la mejilla

A medida que la hipoglucemia empeora, los signos y síntomas pueden incluir los siguientes:

  • Desorientación, comportamiento anormal o ambos, como la incapacidad de completar tareas de rutina
  • Alteraciones visuales, como visión borrosa
  • Convulsiones
  • Pérdida del conocimiento

Cuándo debes consultar a un médico

Consulta a un médico de inmediato si:

  • Tienes lo que podrían ser síntomas de hipoglucemia y no tienes diabetes
  • Tienes diabetes y la hipoglucemia no responde al tratamiento, como beber jugo o refrescos regulares, comer dulces o tomar tabletas de glucosa

Busca ayuda de emergencia para alguien con diabetes o antecedentes de hipoglucemia que tenga síntomas de hipoglucemia grave o pierda el conocimiento.

Causas

La hipoglucemia se produce cuando tu nivel de glucosa en la sangre (azúcar) baja demasiado. Hay varias razones por las que esto puede suceder; la más común es un efecto secundario de los medicamentos utilizados para tratar la diabetes.

Regulación de la glucosa en la sangre

Cuando comes, tu cuerpo descompone los carbohidratos de los alimentos, como el pan, el arroz, los fideos, las verduras, las frutas y los productos lácteos, en varias moléculas de azúcar, incluida la glucosa.

La glucosa, la principal fuente de energía de su cuerpo, entra en las células de la mayoría de tus tejidos con la ayuda de la insulina, una hormona secretada por el páncreas. La insulina permite que la glucosa entre en las células y proporcione el combustible que las células necesitan. La glucosa extra se almacena en el hígado y en los músculos en forma de glucógeno.

Si no has comido durante varias horas y tu nivel de glucosa en la sangre baja, otra hormona del páncreas le indica al hígado que descomponga el glucógeno almacenado y libere glucosa en el torrente sanguíneo. Esto mantiene el nivel de glucosa en la sangre dentro de un rango normal hasta que vuelvas a comer.

Tu cuerpo también tiene la capacidad de producir glucosa. Y es un proceso que ocurre principalmente en el hígado, pero también en los riñones.

Causas posibles, con diabetes

Si tienes diabetes, es posible que no produzcas suficiente insulina (diabetes tipo 1) o que respondas menos a ella (diabetes tipo 2). Como resultado, la glucosa tiende a acumularse en el torrente sanguíneo y puede alcanzar niveles peligrosamente altos. Para corregir este problema, puedes tomar insulina u otros medicamentos para reducir los niveles de glucosa en la sangre.

Pero demasiada insulina u otros medicamentos para la diabetes pueden hacer que el nivel de glucosa en la sangre baje demasiado, causando hipoglucemia. La hipoglucemia también puede producirse si se come menos de lo habitual después de tomar la medicación para la diabetes, o si se hace más ejercicio del que normalmente se hace.

Causas posibles, sin diabetes

La hipoglucemia en personas que no tienen diabetes es mucho menos común. Algunas de las causas pueden ser las siguientes:

  • Medicamentos. Tomar por error los medicamentos para tratar la diabetes de otra persona es una causa posible de hipoglucemia. Otros medicamentos también pueden provocar hipoglucemia, sobre todo en niños o en personas con insuficiencia renal. Un ejemplo es la quinina (Qualaquin), que se usa para tratar la malaria.
  • Beber alcohol en exceso. Beber en exceso sin comer impide que el hígado libere al torrente sanguíneo la glucosa almacenada, lo que provoca una hipoglucemia.
  • Algunas enfermedades graves. Las enfermedades hepáticas graves que afectan al hígado, como la hepatitis o la cirrosis, pueden provocar una hipoglucemia. Los trastornos renales, que impiden que el organismo excrete debidamente los medicamentos, pueden afectar a los niveles de glucosa debido a la acumulación de esos medicamentos.

    La inanición crónica, como puede suceder en el caso de la anorexia nerviosa (un trastorno de la conducta alimentaria), puede provocar una escasez de sustancias que el organismo necesita para producir glucosa.

  • Superproducción de insulina. Un tumor poco frecuente del páncreas (insulinoma) puede causar una producción excesiva de insulina, lo cual provoca una hipoglucemia. Otros tumores también pueden causar un exceso de producción de sustancias semejantes a la insulina. La multiplicación excesiva de las células del páncreas que producen insulina puede ocasionar una liberación excesiva de insulina, lo cual también provoca una hipoglucemia.
  • Deficiencias hormonales. Ciertos trastornos de la glándula suprarrenal y de la glándula pituitaria pueden provocar una carencia de las principales hormonas que regulan la producción de glucosa. Los niños pueden tener hipoglucemia si el organismo segrega muy poca hormona de crecimiento.

Hipoglucemia después de las comidas

La hipoglucemia suele ocurrir cuando no se ha comido, pero puede darse también por otros motivos. A veces los síntomas de hipoglucemia se producen después de ciertas comidas que contienen un alto contenido de azúcar porque el cuerpo produce más insulina de la que necesita.

Este tipo de hipoglucemia, llamada hipoglucemia reactiva o hipoglucemia posprandial, puede ocurrir en personas que han tenido una cirugía de baipás estomacal. También puede ocurrir en personas que no se han realizado esta cirugía.

Complicaciones

La hipoglicemia no tratada puede conducir a:

  • Convulsiones
  • Pérdida del conocimiento
  • Muerte

La hipoglicemia también puede contribuir a lo siguiente:

  • Mareos y debilidad
  • Caídas
  • Lesiones
  • Accidentes automovilísticos
  • Mayor riesgo de demencia en los adultos mayores

Desconocimiento de la hipoglicemia

Con el tiempo, los episodios reiterados de hipoglucemia pueden conducir al no reconocimiento de la hipoglucemia. El cuerpo y el cerebro dejan de producir los signos y síntomas que advierten un bajo nivel de glucosa en la sangre, como temblores o latidos del corazón irregulares. Cuando esto sucede, aumenta el riesgo de hipoglucemia grave, que pone en riesgo la vida.

Si tienes diabetes, episodios recurrentes de hipoglucemia y no reconoces la hipoglucemia, el médico podría modificar tu tratamiento, elevar tus objetivos de niveles de glucosa en la sangre y recomendar un entrenamiento de concientización sobre la glucosa en la sangre.

Diabetes tratada insuficientemente

Cuando tienes diabetes, los episodios de bajo nivel de glucosa en la sangre son incómodos y pueden causar temor. El miedo a la hipoglicemia puede hacer que tomes menos insulina para asegurarte de que tu nivel de glucosa en la sangre no baje demasiado. Esto puede llevar a una diabetes no controlada. Habla con el médico sobre tu miedo y no cambies la dosis de tu medicamento para la diabetes sin el consentimiento de dicho profesional.

Prevención

Si tienes diabetes

Sigue el plan de control de la diabetes que tú y tu médico han desarrollado. Si estás tomando medicamentos nuevos, cambiando tus horarios de comida o medicación o agregando ejercicios nuevos, habla con tu médico sobre cómo estos cambios pueden afectar tu tratamiento de la diabetes y tu riesgo de nivel bajo de glucosa en la sangre.

Un monitor continuo de la glucosa es una opción para algunos, en especial para aquellos sin reconocimiento de la hipoglicemia. Un monitor continuo de la glucosa tiene un pequeño cable que se inserta bajo la piel que puede enviar lecturas de glucosa en la sangre a un receptor.

Si los niveles de glucosa en la sangre están cayendo demasiado bajo, algunos modelos de monitores continuo de la glucosa te alertarán con una alarma. Algunas bombas de insulina están ahora integradas con los monitores continuo de la glucosa y pueden interrumpir la administración de insulina cuando los niveles de glucosa en la sangre están cayendo demasiado rápido para ayudar a prevenir la hipoglicemia.

Asegúrate de tener siempre un hidrato de carbono de acción rápida a mano, como jugo o tabletas de glucosa, para poder tratar una disminución de la glucosa en la sangre antes de que baje demasiado.

March 13, 2020
  1. Jameson JL, et al., eds. Hypoglycemia. In: Harrison's Principles of Internal Medicine. 20th ed. The McGraw-Hill Companies; 2018. https://accessmedicine.mhmedical.com. Accessed Jan. 9, 2020.
  2. Low blood glucose (hypoglycemia). National Institute of Diabetes and Digestive and Kidney Diseases. https://www.niddk.nih.gov/health-information/diabetes/overview/preventing-problems/low-blood-glucose-hypoglycemia. Accessed Jan. 4, 2020.
  3. AskMayoExpert. Unexplained hypoglycemia in a nondiabetic. Mayo Clinic; 2019.
  4. Cryer PE. Hypoglycemia in adults with diabetes mellitus. https://www.uptodate.com/contents/search. Accessed Jan. 4, 2020.
  5. American Diabetes Association. Standards of medical care in diabetes — 2020. Diabetes Care. 2020;43(suppl):s1. https://care.diabetesjournals.org/content/suppl/2019/12/20/43.Supplement_1.DC1. Accessed Jan. 11, 2020.
  6. Service FJ, et al. Hypoglycemia in adults without diabetes mellitus: Clinical manifestations, diagnosis and causes. https://www.uptodate.com/contents/search. Accessed Jan. 4, 2020.
  7. Hypoglycemia (low blood sugar). American Diabetes Association. https://www.diabetes.org/diabetes/medication-management/blood-glucose-testing-and-control/hypoglycemia. Accessed Jan. 4, 2020.