Descripción general

La hipoglucemia es una afección provocada por un nivel muy bajo de azúcar en sangre (glucosa), la principal fuente de energía del organismo.

Se suele asociar la hipoglucemia con el tratamiento contra la diabetes. Sin embargo, hay una variedad de afecciones, muchas poco frecuentes, que pueden provocar un nivel bajo de azúcar en sangre en personas sin diabetes. Al igual que la fiebre, la hipoglucemia no es una enfermedad en sí misma, sino un indicador de un problema de salud.

Se necesita tratamiento inmediato contra la hipoglucemia cuando el nivel de azúcar en sangre es de 70 miligramos por decilitro (mg/dL) o de 3,9 milimoles por litro (mmol/L), o menor. El tratamiento implica tomar medidas rápidas para hacer que el azúcar en sangre vuelva al nivel normal, ya sea con alimentos o bebidas ricos en azúcar, o con medicamentos. El tratamiento a largo plazo requiere identificar y tratar la causa de fondo de la hipoglucemia.

Síntomas

Si los niveles de azúcar bajan demasiado, los signos y síntomas pueden comprender los siguientes:

  • Ritmo cardíaco irregular
  • Fatiga
  • Piel pálida
  • Temblores
  • Ansiedad
  • Sudoración
  • Hambre
  • Irritabilidad
  • Sensación de hormigueo alrededor de la boca
  • Llanto durante el sueño

A medida que la hipoglucemia empeora, los signos y síntomas pueden incluir los siguientes:

  • Desorientación, comportamiento anormal o ambos, como la incapacidad de completar tareas de rutina
  • Alteraciones visuales, como visión borrosa
  • Convulsiones
  • Pérdida del conocimiento

Las personas con hipoglucemia grave pueden parecer ebrias. Pueden arrastrar las palabras y moverse torpemente.

Cuándo consultar al médico

Consulta a un médico de inmediato si:

  • Tienes síntomas que pueden ser de hipoglucemia y no tienes diabetes.
  • Tienes diabetes y la hipoglucemia no responde al tratamiento. El tratamiento inicial de la hipoglucemia es beber jugos o bebidas sin alcohol azucaradas, comer caramelos o tomar tabletas de glucosa. Si este tratamiento no eleva el azúcar en sangre ni mejora tus síntomas, comunícate con el médico de inmediato.

Busca ayuda de urgencia si:

  • Alguien con diabetes o antecedentes de hipoglucemia recurrente tiene síntomas de hipoglucemia grave o pierde el conocimiento

Causas

La hipoglucemia se produce cuando tu nivel de azúcar en sangre (glucosa) baja demasiado. Existen varias razones por las que esto puede suceder. La más frecuente es el efecto secundario de los medicamentos que se usan para tratar la diabetes.

Regulación del azúcar en sangre

Pero, para entender cómo se produce la hipoglucemia, es útil saber cómo tu cuerpo procesa normalmente el azúcar en sangre. Al comer, tu organismo transforma los carbohidratos de los alimentos (como el pan, el arroz, las pastas, los vegetales, las frutas y los lácteos) en varias moléculas de azúcar, incluida la glucosa.

La glucosa es la principal fuente de energía para el organismo, pero no puede ingresar a las células de la mayoría de los tejidos sin la ayuda de la insulina, una hormona que secreta el páncreas. Cuando los niveles de glucosa aumentan, ciertas células (células beta) del páncreas liberan insulina. Esto permite que la glucosa ingrese a las células y proporcione el combustible que estas necesitan para funcionar de manera correcta. Toda la glucosa adicional se almacena en el hígado y en los músculos en forma de glucógeno.

Si no has comido durante varias horas y tu nivel de azúcar en sangre baja, otra hormona del páncreas, llamada «glucagón», le avisa al hígado que debe descomponer el glucógeno almacenado y liberar la glucosa de vuelta al torrente sanguíneo. Esto mantiene el nivel de azúcar en sangre dentro de un límite normal hasta que vuelves a comer.

Además del hígado que transforma glucógeno en glucosa, el organismo también tiene la capacidad de producir glucosa. Este proceso ocurre principalmente en el hígado, pero también en los riñones.

Causas posibles, con diabetes

Las personas que tienen diabetes pueden no producir la cantidad suficiente de insulina (diabetes de tipo 1) o pueden ser menos sensibles a ella (diabetes de tipo 2). Como resultado, la glucosa tiende a acumularse en el torrente sanguíneo y puede alcanzar niveles peligrosamente elevados. Para corregir este problema, una persona que tenga diabetes puede usar insulina u otros medicamentos para disminuir el nivel de azúcar en sangre.

Sin embargo, demasiada cantidad de insulina u otros medicamentos para tratar la diabetes pueden provocar una disminución significativa del nivel de azúcar en sangre y causar hipoglucemia. La hipoglucemia también puede producirse si no comes tanto como lo habitual después de tomar los medicamentos para tratar la diabetes o si haces más ejercicio del que harías normalmente.

Causas posibles, sin diabetes

La hipoglucemia en personas sin diabetes es mucho menos frecuente. Las causas pueden ser:

  • Medicamentos. Tomar el medicamento para la diabetes de otra persona en forma accidental es una causa posible de hipoglucemia. Otros medicamentos pueden provocar hipoglucemia, en especial en niños o en personas con insuficiencia renal. Un ejemplo es la quinina (Qualaquin), que se utiliza para tratar la malaria.
  • Consumo excesivo de alcohol. Beber mucho sin comer puede impedir que el hígado libere la glucosa almacenada al torrente sanguíneo, lo que provoca una hipoglucemia.
  • Algunas enfermedades clave. Ciertas enfermedades graves del hígado, como una hepatitis grave, pueden provocar hipoglucemia. Los trastornos renales, que pueden impedir que tu organismo excrete de manera habitual los medicamentos, pueden afectar los niveles de glucosa debido a una acumulación de esos medicamentos. El hambre prolongada, como puede suceder en el trastorno de la alimentación llamado «anorexia nerviosa», puede causar la disminución de las sustancias necesarias para generar glucosa (gluconeogénesis), lo que provoca hipoglucemia.
  • Superproducción de insulina. Un tumor poco frecuente del páncreas (insulinoma) puede causar una superproducción de insulina que derive en hipoglucemia. Otros tumores pueden causar la producción excesiva de sustancias similares a la insulina. El agrandamiento de las células beta del páncreas que producen insulina (nesidioblastosis) puede producir la liberación excesiva de insulina, lo que causa hipoglucemia.
  • Deficiencias hormonales. Ciertos trastornos de las glándulas suprarrenales y la hipófisis pueden derivar en una deficiencia de hormonas clave que regulan la producción de glucosa. Los niños pueden padecer hipoglucemia si tienen una deficiencia de la hormona del crecimiento.

Hipoglucemia después de las comidas

La hipoglucemia normalmente ocurre cuando no has comido (cuando estás en ayunas), pero ese no es siempre el caso. A veces, la hipoglucemia se presenta después de las comidas porque el cuerpo produce más insulina de la necesaria.

Este tipo de hipoglucemia, llamada «hipoglucemia reactiva o posprandial», puede ocurrir en personas que han tenido una cirugía de estómago. También pueden tenerla personas que no se han sometido a esta cirugía.

Complicaciones

Si ignoras los síntomas de hipoglucemia mucho tiempo, puedes perder el conocimiento. Esto sucede porque tu cerebro necesita glucosa para funcionar correctamente.

Reconoce en forma temprana los signos y síntomas de la hipoglucemia, dado que la hipoglucemia no tratada puede provocar:

  • Convulsiones
  • Pérdida del conocimiento
  • Muerte

La hipoglucemia también puede contribuir a lo siguiente:

  • Caídas
  • Lesiones
  • Accidentes automovilísticos

Insensibilidad a la hipoglucemia

Con el tiempo, los episodios reiterados de hipoglucemia pueden causar una insensibilidad a la hipoglucemia. El cuerpo y el cerebro dejan de producir los signos y síntomas que advierten un bajo nivel de azúcar, como temblores o latidos del corazón irregulares. Cuando esto sucede, aumenta el riesgo de una hipoglucemia grave que puede poner en riesgo la vida.

Diabetes sin tratamiento adecuado

Cuando tienes diabetes, los episodios de bajo nivel de azúcar en sangre son incómodos y pueden causar temor. Los episodios reiterados de hipoglucemia pueden hacer que te apliques menos insulina para asegurarte de que tu nivel de azúcar en sangre no baje demasiado. Pero los niveles elevados de azúcar en sangre a largo plazo pueden ser peligrosos también, y posiblemente causar daños a los nervios, los vasos sanguíneos y diversos órganos.

Prevención

  • Si tienes diabetes, cumple cuidadosamente el plan de tratamiento de la diabetes que desarrollaron junto con tu médico. Si estás tomando medicamentos nuevos, cambiando tus horarios de comida o medicación o agregando ejercicios nuevos, habla con tu médico sobre cómo estos cambios pueden afectar tu tratamiento de la diabetes y tu riesgo de nivel bajo de azúcar en sangre.

    Un monitor continuo de la glucosa (CGM) es una opción para algunos, en especial, para aquellos con insensibilidad a la hipoglucemia. Estos dispositivos insertan un cable pequeño debajo de la piel que puede enviar las lecturas de glucosa en sangre a un receptor.

    Si los niveles de azúcar en sangre bajan demasiado, algunos modelos de monitores continuos de la glucosa te alertarán con una alarma. Actualmente, algunas bombas de insulina se integran con los monitores continuos de la glucosa y pueden suspender la administración de insulina cuando los niveles de azúcar en sangre están disminuyendo demasiado rápido, a fin de prevenir la hipoglucemia.

    Asegúrate de tener siempre un carbohidrato de acción rápida a mano, como jugo o tabletas de glucosa, para poder tratar una disminución del azúcar en sangre antes de que baje demasiado.

  • Si no tienes diabetes pero padeces episodios recurrentes de hipoglucemia, comer pequeñas raciones de comida a lo largo del día es una medida temporal para evitar que bajen mucho tus niveles de azúcar en sangre. No obstante, este enfoque no es una estrategia recomendable a largo plazo. Trabaja con tu médico para identificar y tratar la causa oculta de la hipoglucemia.

June 13, 2018
References
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