Descripción general

La hepatitis B es una infección hepática grave causada por el virus de la hepatitis B (VHB). Para algunas personas, la infección de la hepatitis B se vuelve crónica, lo que significa que dura más de seis meses. Tener hepatitis B crónica aumenta el riesgo de contraer insuficiencia hepática, cáncer de hígado o cirrosis, enfermedad que causa cicatrices permanentes en el hígado.

La mayoría de los adultos infectados con hepatitis B se recupera por completo, incluso si los signos y síntomas son graves. Los bebés y niños son más propensos a contraer una infección crónica (duradera) de hepatitis B.

La vacuna puede prevenir la hepatitis B, pero no existe cura si ya padeces la enfermedad. Si estás infectado, tomar ciertas precauciones puede prevenir el contagio del virus a otras personas.

Síntomas

Los signos y síntomas de la hepatitis B pueden ser desde leves hasta graves. Suelen aparecer aproximadamente de uno a cuatro meses después de que te has infectado, si bien podrías verlos ya a las dos semanas después de la infección. Algunas personas, por lo general los niños pequeños, pueden no tener síntomas.

Estos son algunos de los signos y síntomas de la hepatitis B:

  • Dolor abdominal
  • Orina oscura
  • Fiebre
  • Dolor articular
  • Pérdida del apetito
  • Náuseas y vómitos
  • Debilidad y fatiga
  • Color amarillento en la piel y en la parte blanca de los ojos (ictericia)

Cuándo consultar al médico

Si sabes que has estado expuesto a la hepatitis B, comunícate con el médico de inmediato. Un tratamiento preventivo puede reducir el riesgo de infección si lo recibes dentro de las 24 horas posteriores a la exposición al virus.

Si crees que tienes signos y síntomas de hepatitis B, comunícate con el médico.

Causas

La infección por hepatitis B es causada por el virus de la hepatitis B. El virus se transmite de persona a persona a través de la sangre, el semen u otros líquidos corporales. No se transmite al estornudar ni al toser.

Las formas de propagación más comunes del virus de la hepatitis B son las siguientes:

  • Contacto sexual. Puedes contraer hepatitis B si tienes relaciones sexuales sin protección con una persona infectada. El virus se transmite si la sangre, la saliva, el semen o las secreciones vaginales de la persona ingresan a tu cuerpo.
  • Compartir agujas. El virus de la hepatitis B se transmite fácilmente a través de agujas y jeringas contaminadas con sangre infectada. Compartir los elementos que se usan para consumir drogas ilícitas intravenosas te pone en riesgo de contagiarte de hepatitis B.
  • Pinchazos accidentales de aguja. La hepatitis B es motivo de preocupación para los trabajadores de la atención médica y para todos los que están en contacto con sangre humana.
  • De madre a hijo. Las mujeres embarazadas infectadas con el virus de la hepatitis B pueden transmitirles el virus a sus bebés durante el parto. Sin embargo, es posible vacunar al recién nacido para evitar que se infecte en casi todos los casos. Consulta a tu médico sobre la prueba de detección de la hepatitis B si estás embarazada o quieres estarlo.

Hepatitis B aguda frente a crónica

La infección por hepatitis B puede ser pasajera (aguda) o duradera (crónica).

  • La infección por hepatitis B aguda dura menos de seis meses. Es probable que tu sistema inmunitario pueda eliminar la hepatitis B aguda de tu cuerpo y que te recuperes totalmente en unos pocos meses. La mayoría de las personas que contraen hepatitis B en la edad adulta tienen una infección aguda, pero puede provocar una infección crónica.
  • La infección de hepatitis B crónica dura seis meses o más. Permanece porque tu sistema inmunitario no puede combatir la infección. La infección crónica por hepatitis B puede durar toda la vida y posiblemente provocar enfermedades graves como cirrosis y cáncer de hígado.

Cuanto más joven contraigas la hepatitis B (en especial los recién nacidos o los niños menores de 5 años), mayor es el riesgo de que tu enfermedad se haga crónica. La infección crónica puede pasar inadvertida por décadas hasta que la persona se enferme gravemente por alguna enfermedad hepática.

Factores de riesgo

La hepatitis B se transmite mediante el contacto con la sangre, el semen u otros líquidos corporales de una persona infectada. El riesgo de tener infección de hepatitis B aumenta si:

  • Tienes relaciones sexuales sin protección con múltiples parejas sexuales o con alguien que está infectado con el virus de la hepatitis B.
  • Compartes agujas durante el consumo de drogas endovenosas.
  • Eres un hombre que tiene relaciones sexuales con otros hombres.
  • Vives con alguien que tiene infección crónica causada por el virus de la hepatitis B.
  • Se trata de un bebé de una madre infectada.
  • Tienes un trabajo que te expone al contacto con sangre humana.
  • Viajas a regiones que presentan índices altos de infección por virus de la hepatitis B, como Asia, las Islas del Pacífico, África y Europa Oriental.

Complicaciones

Una infección crónica causada por el virus de la hepatitis B (VHB) puede provocar complicaciones graves, tales como las siguientes:

  • Cicatrices en el hígado (cirrosis). La inflamación asociada con una infección por hepatitis B puede provocar una cicatrización extensa del hígado (cirrosis), la que puede afectar el funcionamiento hepático.
  • Cáncer de hígado. Las personas que padecen hepatitis B crónica tienen mayor riesgo de sufrir cáncer de hígado.
  • Insuficiencia hepática. La insuficiencia hepática aguda es una enfermedad en la que las funciones vitales del hígado se detienen. Cuando eso sucede, es necesario un trasplante de hígado para vivir.
  • Otras afecciones. Las personas que padecen hepatitis B crónica pueden presentar enfermedad renal o inflamación de los vasos sanguíneos.

Prevención

La vacuna contra la hepatitis B generalmente se aplica en tres o cuatro inyecciones en un lapso de seis meses. No puedes contagiarte hepatitis B de la vacuna.

Se recomienda aplicar la vacuna contra la hepatitis B en estos casos:

  • Recién nacidos
  • Niños y adolescentes que no recibieron la vacuna cuando nacieron
  • Personas que trabajan o viven en un centro para personas con discapacidades del desarrollo
  • Personas que viven con alguien que tiene hepatitis B
  • Los trabajadores de los servicios de salud, el personal de emergencia y otras personas que tengan contacto con sangre
  • Cualquier persona que tenga una infección de transmisión sexual, incluido el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH)
  • Hombres que tienen relaciones sexuales con otros hombres
  • Personas que tienen diversas parejas sexuales
  • Parejas sexuales de alguien que tiene hepatitis B
  • Personas que se inyectan drogas ilícitas o comparten agujas y jeringas
  • Personas con enfermedad hepática crónica
  • Personas con enfermedad renal en etapa terminal
  • Viajeros que planean ir a un área del mundo con una tasa alta de infección por hepatitis B

Toma precauciones para evitar el virus de la hepatitis B (VHB)

Otras maneras de reducir el riesgo de infectarse con el virus de la hepatitis B incluyen:

  • Conocer el estado del virus de la hepatitis B de cualquier pareja sexual. No tener relaciones sexuales sin protección a menos que estés absolutamente seguro de que tu pareja no está infectada con el virus de la hepatitis B ni tiene otra infección de transmisión sexual.
  • Utiliza un preservativo nuevo de látex o poliuretano cada vez que tengas relaciones sexuales si desconoces el estado de salud de tu pareja. Recuerda que aunque los preservativos reducen el riesgo de contraer el virus de la hepatitis B, no lo eliminan.
  • No uses drogas ilícitas. Si consumes drogas ilícitas, busca ayuda para dejar de hacerlo. Si no lo logras, usa una aguja estéril cada vez que te inyectes drogas ilícitas. Nunca compartas agujas.
  • Ten cuidado con los piercings corporales y los tatuajes. Si te haces un piercing o un tatuaje, busca un negocio con buena reputación. Pregunta cómo se limpia el equipo. Asegúrate de que los empleados usen agujas estériles. Si no obtienes respuestas, busca otro negocio.
  • Pregunta sobre la vacuna contra la hepatitis B antes de viajar. Si vas a viajar a una región donde la hepatitis B es frecuente, pregúntale a tu médico sobre la vacuna contra la hepatitis B con anticipación. Por lo general, se administra en una serie de tres inyecciones durante un período de seis meses.

Sept. 04, 2020
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