Descripción general

La neuropatía diabética es un tipo de daño en los nervios que puede producirse si tienes diabetes. Un nivel alto de azúcar en sangre (glucosa) puede dañar los nervios en todo el cuerpo. La neuropatía diabética afecta, con mayor frecuencia, los nervios de las piernas y de los pies.

Según los nervios afectados, los síntomas de la neuropatía diabética pueden abarcar desde dolor y entumecimiento de las piernas y los pies hasta problemas en el sistema digestivo, el tracto urinario, los vasos sanguíneos y el corazón. En algunas personas, estos síntomas son leves. Sin embargo, en otras, la neuropatía diabética puede ser bastante dolorosa e incapacitante.

La neuropatía diabética es una complicación frecuente y grave de la diabetes. Sin embargo, por lo general, su desarrollo puede prevenirse o retrasarse mediante controles estrictos de los niveles de azúcar en sangre y un estilo de vida saludable.

Síntomas

Hay cuatro tipos principales de neuropatías diabéticas. Puedes tener uno o más tipos de neuropatía. Los síntomas dependerán del tipo que tienes y de los nervios afectados. Por lo general, los síntomas aparecen de forma gradual. Puede ser que no notes nada anormal hasta que el daño nervioso sea de consideración.

Neuropatía periférica

La neuropatía periférica es el tipo más común de neuropatía diabética. Afecta en primer lugar a los pies y las piernas, seguidos de las manos y los brazos. Por lo general, los signos y síntomas de la neuropatía periférica empeoran durante la noche. Entre ellos se encuentran los siguientes:

  • entumecimiento y capacidad reducida para sentir dolor o percibir cambios de temperatura;
  • Sensación de hormigueo o ardor
  • Dolores o calambres agudos
  • Mayor sensibilidad al tacto (para algunas personas, incluso el contacto con las sábanas puede resultar doloroso)
  • Debilidad muscular
  • pérdida de reflejos, especialmente en el tobillo;
  • pérdida del equilibrio y la coordinación;
  • Problemas serios en los pies, como úlceras, infecciones, y dolor en los huesos y las articulaciones

Neuropatía autonómica

El sistema nervioso autónomo controla el corazón, la vejiga, el estómago, los intestinos, los órganos sexuales y los ojos. La diabetes puede afectar los nervios en cualquiera de estas zonas y es probable que provoque lo siguiente:

  • Ausencia de síntomas de nivel bajo de glucosa en la sangre (hipoglucemia asintomática)
  • Problemas en la vejiga, entre ellos infecciones en el tracto urinario o retención o incontinencia de orina.
  • Estreñimiento, diarrea incontrolable o ambas
  • Vaciamiento lento del estómago (gastroparesia), lo que puede producir náuseas, vómitos, hinchazón y pérdida del apetito
  • Dificultad para tragar
  • Aumento o disminución del sudor
  • Problemas para controlar la temperatura corporal
  • Cambios en la forma en que tus ojos se adaptan a la luz o a la oscuridad
  • Aumento de la frecuencia cardíaca cuando estás en reposo
  • Disminuciones abruptas de la presión arterial luego de estar sentado o parado que pueden ocasionar desmayos o sensación de aturdimiento
  • Disfunción eréctil
  • Sequedad vaginal
  • Disminución de la respuesta sexual

Neuropatía radiculoplexopatía (amiotrofia diabética)

La neuropatía radiculoplexopatía afecta a los nervios en los muslos, las caderas, los glúteos y las piernas. Es más frecuente en personas con diabetes tipo 2 o en adultos mayores. Otros nombres para este tipo son amiotrofia diabética, neuropatía femoral o neuropatía proximal.

Los síntomas suelen presentarse en uno de los lados del cuerpo aunque, en ocasiones, pueden diseminarse hacia el otro lado. Es posible que presentes lo siguiente:

  • Dolor severo en una cadera y muslo o glúteo que ocurre un día o más
  • Debilidad y encogimiento de los músculos del muslo con el tiempo
  • Dificultad para levantarte luego de estar sentado
  • Hinchazón abdominal si el abdomen se ve afectado
  • Pérdida de peso

La mayoría de las personas mejoran, al menos de forma parcial, con el paso del tiempo, aunque los síntomas pueden empeorar antes de que se perciba una mejoría.

Mononeuropatía

Los mononeuropatía, una neuropatía focalizada, es el daño a un nervio específico de la cara, la parte media del cuerpo (el torso) o la pierna. Es más común en los adultos mayores. La mononeuropatía suele producirse repentinamente y ocasionar mucho dolor. Sin embargo, no suele causar problemas a largo plazo.

Los síntomas por lo general desaparecen sin tratamiento en el plazo de algunas semanas o meses. Los signos y síntomas específicos dependen del nervio afectado. Quizás tengas dolor en los siguientes lugares:

  • La pantorrilla o el pie
  • La espalda baja o la pelvis
  • La parte frontal del muslo
  • El pecho o el abdomen

La mononeuropatía también puede causar problemas en los ojos o la cara, y esto puede ocasionar lo siguiente:

  • Dificultad para enfocar
  • Visión doble
  • Dolor detrás de uno de los ojos
  • Parálisis en uno de los lados del rostro (parálisis de Bell)

A veces, la mononeuropatía se produce cuando alguien hace presión sobre un nervio (compresión nerviosa). El síndrome del túnel carpiano es un tipo común de neuropatía compresiva en personas con diabetes. Puede causar adormecimiento o cosquilleo en la mano o los dedos, excepto en el meñique. Es posible sentir debilidad en la mano y dejar caer las cosas.

Cuándo debes consultar con un médico

Solicita una consulta con el médico si tienes lo siguiente:

  • Un corte o una llaga en el pie que está infectado o que no se cura
  • Ardor, hormigueo, debilidad o dolor en las manos o los pies que interfiere con tus actividades diarias o tu descanso
  • Cambios en la digestión, la orina o la función sexual
  • Mareos

Estos signos y síntomas no siempre significan que tienes un daño en los nervios. Sin embargo, pueden ser un signo de otra enfermedad que requiere atención médica. El diagnóstico y tratamiento tempranos de cualquier trastorno te brindan la mejor oportunidad de controlar tu diabetes y prevenir problemas futuros.

Causas

Daño en los nervios y los vasos sanguíneos

Es probable que la causa exacta difiera para cada tipo de neuropatía. Los investigadores creen que con el tiempo, el nivel elevado de azúcar en la sangre sin controlar daña los nervios e interfiere con su capacidad para enviar señales, lo que genera la neuropatía diabética. El nivel elevado de azúcar en la sangre también debilita las paredes de los pequeños vasos sanguíneos (capilares), que le proporcionan oxígeno y nutrientes a los nervios.

Sin embargo, es posible que una combinación de factores genere el daño en los nervios, entre ellos:

  • Inflamación en los nervios provocada por una respuesta autoinmune. El sistema inmunitario confunde los nervios con cuerpos extraños y los ataca.
  • Factores genéticos no relacionados con la diabetes que pueden hacer que algunas personas sean más propensas a manifestar daños en los nervios.
  • Fumar y consumir bebidas alcohólicas en exceso produce daños en los nervios y los vasos sanguíneos, y aumenta mucho el riesgo de infecciones.

Factores de riesgo

Cualquier persona con diabetes puede manifestar neuropatía diabética. Sin embargo, los siguientes factores de riesgo hacen que seas más propenso a sufrir un daño en los nervios:

  • Poco control del azúcar en la sangre. Si no controlas el azúcar en la sangre, presentas riesgo de sufrir complicaciones con la diabetes, incluso daño en los nervios.
  • Historia clínica de diabetes. Si tienes diabetes, el riesgo de neuropatía diabética aumenta con el tiempo, en especial si tu nivel de azúcar en la sangre no se controla correctamente.
  • Enfermedad renal. La diabetes puede dañar los riñones. El daño en los riñones envía toxinas a la sangre, las cuales pueden provocar daños en los nervios.
  • Tener sobrepeso. Un índice de masa corporal (IMC) mayor que 24 puede aumentar el riesgo de manifestar neuropatía diabética.
  • Fumar. El cigarrillo produce el estrechamiento y el endurecimiento de las arterias, lo que provoca una reducción en el flujo de la sangre hacia tus brazos y pies. Esto retrasa el proceso de sanación de las heridas y daña los nervios periféricos.

Complicaciones

La neuropatía diabética puede causar una serie de complicaciones graves, entre ellas:

  • Pérdida de un dedo del pie, de todo el pie o de la pierna. El daño a los nervios puede hacer que pierdas la sensibilidad en los pies. Las llagas y los cortes en los pies pueden infectarse de manera grave y sin que te des cuenta o convertirse en úlceras. Incluso las heridas en los pies de menor importancia que no cicatrizan pueden convertirse en úlceras. En los casos graves, la infección puede extenderse al hueso y las úlceras pueden causar la muerte del tejido (gangrena). Puede ser necesario quitar (amputar) un dedo del pie, un pie o incluso la parte inferior de la pierna.
  • Daño articular. El daño a los nervios puede causar que una articulación se deteriore y provocar una enfermedad llamada articulación de Charcot. Esto suele producirse en las pequeñas articulaciones de los pies. Los síntomas incluyen pérdida de sensibilidad e hinchazón articular, inestabilidad y, a veces, deformidad articular. El tratamiento inmediato puede ayudarte a sanar y prevenir un daño adicional en las articulaciones.
  • Infecciones en el tracto urinario e incontinencia urinaria. Si los nervios que controlan tu vejiga están dañados, es posible que no puedas vaciar la vejiga por completo. Las bacterias pueden acumularse en la vejiga y los riñones, y provocar infecciones del tracto urinario. El daño a los nervios también puede afectar tu capacidad de sentir cuando necesitas orinar o de controlar los músculos que liberan la orina, lo que provoca fugas (incontinencia).
  • Hipoglucemia asintomática. Un bajo nivel de azúcar en sangre (por debajo de 70 miligramos por decilitro [mg/dL]) normalmente causa temblores, sudoración y latidos cardíacos acelerados. Sin embargo, si tienes una neuropatía autonómica, es posible que no notes estos signos de advertencia.
  • Bruscos descensos de la presión arterial. El daño a los nervios que controlan el flujo de sangre puede afectar la capacidad de tu cuerpo para regular la presión arterial. Esto te puede causar un brusco descenso de la presión cuando te pones de pie después de estar sentado (hipotensión ortostática), lo que puede provocar mareos y desmayos.
  • Problemas digestivos. Si el daño nervioso afecta tu sistema digestivo, puedes tener estreñimiento o diarrea, o episodios de ambos. El daño nervioso relacionado con la diabetes puede producir gastroparesia, una enfermedad en la que el estómago se vacía muy lentamente o no se vacía en absoluto. Esto puede interferir con la digestión y afectar gravemente los niveles de azúcar en sangre y la nutrición. Los signos y síntomas incluyen náuseas, vómitos e hinchazón.
  • Disfunción sexual. La neuropatía autonómica suele dañar los nervios que afectan a los órganos sexuales. Los hombres pueden presentar disfunción eréctil. Las mujeres pueden tener dificultades con la lubricación y la excitación.
  • Aumento o disminución del sudor. El daño a los nervios puede alterar el funcionamiento de las glándulas sudoríparas y dificultar el control de la temperatura del cuerpo. Algunas personas con neuropatía autonómica tienen sudoración excesiva, especialmente durante la noche o mientras comen. Muy poco o nada de sudoración (anhidrosis) puede poner en riesgo la vida.

Prevención

Puedes evitar o retrasar la aparición de la neuropatía diabética y sus complicaciones si controlas con atención el nivel de azúcar en la sangre y te cuidas mucho los pies.

Control del azúcar en la sangre

Usa un monitor de glucosa casero para controlar el nivel de azúcar en sangre y asegurarte de que se mantiene en el rango objetivo. Es importante hacer esto en horarios fijos. Los cambios en los niveles de azúcar en la sangre pueden acelerar el daño en los nervios.

American Diabetes Association (Asociación Estadounidense de Diabetes) recomienda que las personas diabéticas se sometan a un análisis de A1C al menos dos veces al año. Esta prueba de sangre indica tu nivel de azúcar en la sangre promedio en los últimos dos o tres meses. Si tu nivel de azúcar en la sangre no se controla bien o si se producen cambios en los medicamentos que tomas, es posible que necesites hacerte el análisis más seguido.

Cuidado de los pies

Sigue las recomendaciones de tu médico para un buen cuidado de los pies.

Los problemas en los pies, como las llagas que no sanan, las úlceras e incluso las amputaciones, son algunas complicaciones comunes de la neuropatía diabética. Sin embargo, puedes prevenir muchos de estos problemas haciéndote un examen de pie completo al menos una vez al año, pidiéndole a tu médico que controle tus pies en cada consulta y teniendo un buen cuidado de tus pies en tu hogar.

Para proteger la salud de tus pies, puedes hacer lo siguiente:

  • Controla tus pies todos los días. Observa si tienen ampollas, cortes, moretones, piel agrietada y desprendida, enrojecimiento e hinchazón. Usa un espejo o pídele a un familiar o amigo que te ayuden a examinar las zonas de tus pies que son difíciles de ver.
  • Mantén tus pies limpios y secos. Lávate los pies todos los días con agua tibia y un jabón suave. Evita remojar tus pies. Sécate bien los pies y las zonas entre los dedos con palmaditas y toques, utilizando una toalla suave.

    Aplícate loción humectante por toda la piel de los pies para prevenir grietas. Sin embargo, evita colocarte loción humectante entre los dedos de los pies, ya que puede provocar el crecimiento de hongos.

  • Córtate las uñas de los pies con cuidado. Córtate las uñas rectas de lado a lado y lima los bordes con cuidado para que no queden bordes filosos.
  • Usa medias limpias y secas. Usa medias de algodón o de fibras con control de humedad que no tengan bandas ajustadas ni costuras gruesas.
  • Usa calzado acolchonado y del talle correcto. Usa siempre zapatos o pantuflas, para evitar que tus pies se lastimen. Asegúrate de que tus zapatos sean del talle correcto y que permitan el movimiento de tus dedos. Un podólogo (médico especialista en los pies) puede enseñarte a comprar los zapatos correctos para ti y a evitar problemas como callos y durezas.

    Si sufres algún problema, tu médico puede ayudarte a tratarlo a fin de prevenir enfermedades más graves. Incluso pequeñas llagas pueden convertirse rápidamente en infecciones serias si no reciben tratamiento.

    Si calificas para Medicare, es posible que tu plan cubra el costo de al menos un par de zapatos al año. Pídele más información a tu médico o a tu educador de diabetes.

Feb. 24, 2018
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