Descripción general

El estreñimiento en los niños es un problema frecuente. Un niño estreñido tiene evacuaciones intestinales poco frecuentes o heces secas y duras.

Las causas más frecuentes incluyen una enseñanza temprana para ir al baño y cambios en la dieta. Afortunadamente, la mayoría de los casos de estreñimiento de los niños son temporales.

Alentar al niño a que haga simples cambios en la dieta, como comer más fibras, frutas y vegetales, y tomar más líquidos, es muy útil para aliviar el estreñimiento. Si el médico del niño lo aprueba, es posible que indique un tratamiento con laxantes para aliviar el estreñimiento del niño.

Síntomas

Algunos signos y síntomas de estreñimiento en niños pueden incluir los siguientes:

  • Menos de tres movimientos intestinales por semana
  • Movimientos intestinales duros, secos y difíciles de expulsar
  • Heces de gran tamaño que pueden obstruir el inodoro
  • Dolor con el movimiento intestinal
  • Dolor abdominal
  • Rastros de heces líquidas o similares a la arcilla en la ropa interior de tu niño (esto indica que las heces retroceden en el recto)
  • Sangre en la superficie de las heces duras

Si tu hijo tiene miedo de que le duela el movimiento intestinal, es posible que lo evite. Puedes ver a tu hijo cruzar las piernas, apretar los glúteos, torcer el cuerpo o hacer caras cuando intenta retener las heces.

Cuándo consultar al médico

El estreñimiento en los niños generalmente no es grave. Sin embargo, el estreñimiento crónico puede provocar complicaciones o indicar una afección oculta, no diagnosticada. Lleva a tu hijo al médico si el estreñimiento dura más de dos semanas o está acompañado de lo siguiente:

  • Fiebre
  • Vómitos
  • Sangre en las heces
  • Hinchazón abdominal
  • Pérdida de peso
  • Roturas dolorosas en la piel alrededor del ano (fisuras anales)
  • Protuberancia intestinal que sale afuera del ano (prolapso rectal)

Causas

La constipación ocurre muchas veces cuando los desechos o las heces se mueven muy lentamente a través del tubo digestivo, y de esta forma se endurecen y se secan.

Entre los factores que pueden contribuir a la constipación se incluyen los siguientes:

  • Retención. Tu hijo puede ignorar la necesidad de ir al baño a defecar porque tiene miedo o porque no quiere interrumpir algún juego. Algunos niños retienen cuando están lejos de su casa porque se sienten incómodos al usar baños públicos.

    La evacuación intestinal dolorosa causada por heces largas y duras también puede producir retención. Si tu hijo siente dolor al defecar, es posible que quiera evitar esta experiencia que le provoca tanta angustia.

  • Problemas para aprender a ir al baño. Si empiezas a enseñarle a tu hijo a ir al baño muy tempranamente, puede no querer hacerlo y contener las heces. Si este proceso de enseñanza se transforma en una guerra, la decisión voluntaria de ignorar las ganas de defecar puede convertirse rápidamente en un hábito involuntario difícil de cambiar.
  • Cambios en la alimentación. Una alimentación con poca cantidad de vegetales y frutas ricos en fibra o agua puede causar constipación. Uno de los momentos más habituales en el que los niños se constipan es cuando cambian de una alimentación con líquidos a una que incluya sólidos.
  • Cambios en la rutina. Cualquier cambio en la rutina de tu hijo —como un viaje, el clima caluroso o el estrés— puede afectar la función intestinal. Los niños también son más propensos a sufrir constipación cuando empiezan a ir a la escuela fuera de casa.
  • Medicamentos. Algunos antidepresivos y otros medicamentos pueden contribuir a la constipación.
  • Alergia a la leche de vaca. La alergia a la leche de vaca o el consumo excesivo de lácteos (queso y leche de vaca) a veces causan constipación.
  • Antecedentes familiares. Los chicos que tienen familiares que han sufrido constipación son más propensos a tenerla. Esto puede darse por compartir factores genéticos o ambientales.
  • Enfermedades. No es frecuente que la constipación en niños indique una malformación anatómica, un problema en el sistema metabólico o digestivo, u otra enfermedad no diagnosticada.

Factores de riesgo

El estreñimiento en niños es más probable en el caso de los niños para los que lo siguiente es verdadero:

  • Son sedentarios
  • No ingieren una cantidad suficiente de fibra
  • No beben una cantidad suficiente de líquidos
  • Toman ciertos medicamentos, entre ellos, algunos antidepresivos
  • Tienen una afección que involucra el ano o el recto
  • Tienen antecedentes familiares de estreñimiento

Complicaciones

A pesar de que la constipación en los niños puede ser incómoda, por lo general no es grave. Sin embargo, si la constipación se vuelve crónica, pueden ocurrir complicaciones, como las siguientes:

  • Roturas dolorosas en la piel que recubre el ano (fisuras anales)
  • Prolapso rectal (cuando el recto sale afuera del ano)
  • Retención de heces
  • Evitar defecar debido al dolor, lo que provoca que las heces retenidas se acumulen en el colon y el recto, y se filtren (encopresis)

Prevención

Para ayudar a prevenir la constipación en los niños:

  • Ofrece a tu hijo alimentos con alto contenido de fibra. Sirve a tu hijo alimentos con alto contenido de fibra, como frutas, vegetales, frijoles, y cereales y panes integrales. Si tu hijo no está acostumbrado a una dieta rica en fibra, empieza por incorporar unos pocos gramos de fibra al día para evitar los gases y la hinchazón.
  • Anima a tu hijo a beber abundante cantidad de líquidos. El agua suele ser la mejor opción.
  • Promueve la actividad física. La actividad física regular ayuda a estimular la función intestinal normal.
  • Crea una rutina de evacuación. Reserva regularmente tiempo después de las comidas para que tu hijo vaya al baño. Si es necesario, coloca un banquito de modo que tu hijo pueda sentarse cómodamente en el inodoro y tenga apoyo suficiente para soltar las heces.
  • Recuerda a tu hijo la importancia de responder al llamado de la naturaleza. Algunos niños se enfrascan tanto en el juego que pasan por alto la necesidad de evacuar el intestino. Si esas postergaciones suceden con frecuencia, pueden favorecer el estreñimiento.
  • Revisa la medicación. Si tu hijo toma un medicamento que causa estreñimiento, consulta a su médico sobre otras opciones.
Aug. 18, 2016
References
  1. Nurko S, et al. Evaluation and treatment of constipation in children and adolescents (Evaluación y tratamiento del estreñimiento en niños y adolescentes). American Family Physician (Revista de la Academia Estadounidense de Médicos de Cabecera). 2014;90:82.
  2. Schrank KS. Constipation (Estreñimiento). En: Emergency Medicine (Medicina de urgencia). 2.ª ed. Filadelfia, Pa.: Saunders Elsevier; 2013. http://www.clinicalkey.com. Último acceso: 8 de julio de 2016.
  3. Constipation in children (Estreñimiento en niños). Instituto Nacional de la Diabetes y las Enfermedades Digestivas y Renales (National Institute of Diabetes and Digestive and Kidney Diseases). https://www.niddk.nih.gov/healthinformation/healthtopics/digestivediseases/constipationinchildren/Pages/allcontent.aspx. Último acceso: 8 de julio de 2016.
  4. Kuizenga-Wessel S, et al. Functional constipation and incontinence (Estreñimiento funcional e incontinencia). En: Pediatric Gastrointestinal and Liver Disease (Enfermedad hepática y gastrointestinal infantil). 5.ª ed. Filadelfia, Pa.: Elsevier; 2016. http://www.clinicalkey.com. Último acceso: 8 de julio de 2016.
  5. Sood MR. Functional constipation in infants and children: Clinical features and differential diagnosis (Estreñimiento funcional en bebés y niños: características clínicas y diagnóstico diferencial). http://www.uptodate.com/home. Último acceso: 8 de julio de 2016.
  6. Constipation in children (Estreñimiento en niños). Merck Manual Professional Version (Versión para profesionales del Manual Merck). http://www.merckmanuals.com/professional/pediatrics/symptoms-in-infants-and-children/constipation-in-children. Último acceso: 8 de julio de 2016.
  7. Sood MR. Prevention and treatment of acute constipation in infants and children (Prevención y tratamiento del estreñimiento agudo en bebés y niños). http://www.uptodate.com/home. Último acceso: 8 de julio de 2016.
  8. Davis JL. Identifying underlying emotional instability and utilizing a combined intervention in the treatment of childhood constipation and encopresis: A case report (Identificación de inestabilidad emocional subyacente y utilización de una intervención combinada en el tratamiento del estreñimiento y la encopresis infantiles: informe de caso). The Journal of Alternative and Complementary Medicine (Revista de Medicina Alternativa y Complementaria). 2016;22:489.
  9. Constipation (Estreñimiento). Natural Medicines Comprehensive Database (Base de Datos Exhaustiva de Medicamentos Naturales). http://www.naturaldatabase.com. Último acceso: 12 de julio de 2016.
  10. Pautas alimentarias para estadounidenses, 2015-2020. Departamento de Salud y Servicios Humanos de los Estados Unidos (U.S. Department of Health and Human Services). http://health.gov/dietaryguidelines/2015/guidelines/. Último acceso: 21 de julio de 2016.