Descripción general

Las quemaduras involucran los daños en el tejido producidos por el calor, la sobreexposición al sol o a otra radiación, o el contacto con productos químicos o la electricidad. Las quemaduras pueden ser problemas médicos menores o constituir emergencias potencialmente fatales.

El tratamiento de las quemaduras depende del lugar y de la gravedad de la lesión. Las quemaduras solares y las escaldaduras menores generalmente pueden tratarse en casa. Las quemaduras profundas o extendidas requieren atención médica inmediata. Algunas personas necesitan tratamiento en centros especializados en quemaduras y meses de atención médica de seguimiento.

Síntomas

Los síntomas de la quemadura varían de acuerdo al grado de las lesiones de la piel. Los signos y síntomas de una quemadura grave pueden tardar uno o dos días en desarrollarse.

  • Quemadura de primer grado. Esta quemadura leve afecta solo la capa externa de la piel (epidermis). Puede causar enrojecimiento y dolor.
  • Quemadura de segundo grado. Este tipo de quemadura afecta tanto la epidermis como la segunda capa de piel (dermis). Puede causar hinchazón y hacer que la piel se vea roja, blanca o manchada. Es posible que se formen ampollas y el dolor puede ser intenso. Las quemaduras de segundo grado profundas pueden dejar cicatrices.
  • Quemadura de tercer grado. Esta quemadura alcanza la capa de grasa que se encuentra debajo de la piel. Las zonas quemadas pueden quedar de color negro, marrón o blanco. Es posible que la piel tenga una apariencia coriácea. Las quemaduras de tercer grado pueden destruir los nervios, lo que ocasiona entumecimiento.

Cuándo debes consultar con un médico

Busca atención médica de emergencia en los siguientes casos:

  • Quemaduras que abarcan las manos, los pies, la cara, la ingle, los glúteos, una articulación principal o un área grande del cuerpo
  • Quemaduras profundas, es decir, quemaduras que afectan todas las capas de la piel o incluso tejidos más profundos
  • Quemaduras que hacen que la piel se vea áspera
  • Quemaduras que tienen un aspecto carbonizado o que tiene parches negros, marrones o blancos
  • Quemaduras provocadas por sustancias químicas o electricidad
  • Dificultad para respirar o quemaduras en las vías respiratorias

Toma medidas de primeros auxilios mientras esperas la asistencia de emergencia.

Llama al médico si presentas alguno de los siguientes síntomas:

  • Signos de infección, como secreciones de la herida, aumento del dolor, enrojecimiento e inflamación
  • Una quemadura o ampolla grande o que no se cura en dos semanas
  • Síntomas nuevos e inexplicables
  • Cicatrices notables

Causas

Las causas de una quemadura son las siguientes:

  • Fuego
  • Líquido caliente o vapor
  • Metal, vidrio u otros objetos calientes
  • Corrientes eléctricas
  • Radiación, como la proveniente de radiografías
  • Luz solar y otras fuentes de radiación ultravioleta, como una cama solar
  • Sustancias químicas fuertes como ácidos, lejía, solvente de pintura o gasolina
  • Maltrato

Complicaciones

Las complicaciones de las quemaduras profundas o generalizadas pueden ser las siguientes:

  • Una infección bacteriana, que puede ocasionar una infección en el torrente sanguíneo (sepsis)
  • La pérdida de líquidos, que incluye un volumen sanguíneo bajo (hipovolemia)
  • Una temperatura corporal peligrosamente baja (hipotermia)
  • Problemas respiratorios por la entrada de aire caliente o humo
  • Cicatrices o áreas estriadas producidas por un crecimiento excesivo de tejido cicatrizal (queloides)
  • Problemas óseos y articulares, como cuando el tejido cicatrizal provoca acortamiento y tirantez de la piel, los músculos o los tendones (contracturas)

Prevención

Para reducir el riesgo de sufrir quemaduras hogareñas comunes:

  • Nunca dejes de controlar los elementos que estás cocinando.
  • Coloca las manijas de las ollas hacia la parte de atrás de la cocina.
  • Nunca alces o cargues a un niño mientras estés cocinando.
  • Mantén todos los líquidos calientes fuera del alcance de los niños y las mascotas.
  • Mantén los electrodomésticos lejos del agua.
  • Controla la temperatura de los alimentos antes de servírselos a un niño. No calientes el biberón de un niño en el microondas.
  • Nunca uses ropa suelta que podría prenderse fuego mientras cocinas.
  • Si hay un niño presente, impide su acceso a fuentes de calor, como estufas, parrillas para exteriores, chimeneas y calentadores portátiles.
  • Antes de sentar a un niño en un asiento para automóvil, asegúrate de que las tiras o hebillas no estén calientes.
  • Desenchufa las planchas o los dispositivos similares cuando no estén en uso. Guárdalos fuera del alcance de los niños pequeños.
  • Cubre los tomacorrientes que no utilices con tapas de seguridad. Mantén los cordones y cables eléctricos ocultos para que los niños no los muerdan.
  • Si fumas, nunca lo hagas en la cama.
  • Asegúrate de que tener detectores de humo que funcionen correctamente en cada piso de tu casa. Contrólalos y cambia las baterías al menos una vez al año.
  • Ten un extinguidor de incendios en cada piso de tu casa.
  • Cuando uses productos químicos, siempre utiliza gafas o ropa de protección.
  • Mantén las sustancias químicas, los encendedores y los fósforos fuera del alcance de los niños. Utiliza pestillos de seguridad. Además, no utilices encendedores que parezcan juguetes.
  • Para evitar quemaduras, configura la temperatura del termostato del calentador de agua a menos de 120 °F (48.9 °C). Prueba el agua para el baño antes de sumergir a un niño.

También debes estar alerta ante los riesgos de quemaduras fuera del hogar, especialmente si estás en lugares donde hay llamas, sustancias químicas o materiales sobrecalentados.

Jan. 15, 2019
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