Descripción general

La atelectasia es un colapso completo o parcial del pulmón entero o de una parte (lóbulo) del pulmón. Se produce cuando las pequeñas bolsas de aire (alvéolos) que forman los pulmones se desinflan o posiblemente se llenan de líquido.

La atelectasia es una de las complicaciones respiratorias más frecuentes después de una cirugía. También es una posible complicación de otros problemas respiratorios, como la fibrosis quística, los tumores de pulmón, las lesiones en el tórax, el líquido en los pulmones y la debilidad respiratoria. También puedes tener atelectasia si inhalas un objeto extraño.

La atelectasia puede dificultar la respiración, especialmente si ya tienes una enfermedad pulmonar. El tratamiento depende de la causa y la gravedad del colapso.

Síntomas

Es posible que no haya signos ni síntomas evidentes de la atelectasia. Sin embargo, cuando estos aparecen, suelen ser los siguientes:

  • Dificultad para respirar
  • Respiración agitada y superficial
  • Sibilancias
  • Tos

Cuándo debes consultar con un médico

Siempre busca atención médica inmediata si tienes problemas para respirar. Otras enfermedades, además de la atelectasia, pueden ocasionar dificultades respiratorias y requieren un diagnóstico certero y tratamiento inmediato. Si sientes que tu respiración se dificulta cada vez más, busca ayuda médica de emergencia.

Causas

La atelectasia ocurre por una vía respiratoria bloqueada (obstructiva) o por presión externa al pulmón (no obstructiva).

La anestesia general es una causa común de atelectasia. Cambia el ritmo regular de respiración y afecta el intercambio de gases pulmonares, lo que puede hacer que los sacos de aire (alvéolos) se desinflen. Casi todas las personas que se someten a una cirugía mayor desarrollan cierto grado de atelectasia. Suele ocurrir después de una cirugía de derivación coronaria.

La atelectasia obstructiva puede ocurrir por diferentes causas, entre ellas:

  • Tapón de moco. Un tapón de moco es una acumulación de moco en las vías respiratorias. Esto suele ocurrir durante y después de la cirugía porque no puedes toser. Los medicamentos que se administran durante la cirugía hacen que respires menos profundamente, de manera que las secreciones normales se acumulan en las vías respiratorias. Succionar los pulmones durante la cirugía ayuda a despejarlos, pero a veces todavía se acumulan. Los tapones de moco también son comunes en niños, personas con fibrosis quística y durante ataques de asma graves.
  • Cuerpos extraños. La atelectasia es común en niños que han inhalado un objeto dentro de sus pulmones, como un maní o una pequeña parte de un juguete.
  • Un tumor dentro de las vías respiratorias. Un crecimiento anormal puede estrechar las vías respiratorias.

Las causas posibles de la atelectasia no obstructiva incluyen las siguientes:

  • Lesiones. El traumatismo torácico por una caída o un accidente automovilístico, por ejemplo, puede hacer que evites respirar profundamente (debido al dolor), lo cual puede resultar en la compresión de tus pulmones.
  • Derrame pleural. Este trastorno implica la acumulación de líquido entre los tejidos (pleura) que recubren los pulmones y el interior de la pared torácica.
  • Neumonía. Varios tipos de neumonía, una infección pulmonar, pueden causar atelectasia.
  • Neumotórax. El aire se filtra al espacio entre los pulmones y la pared torácica, lo que indirectamente causa el colapso de parte o de todo el pulmón.
  • Cicatrices en el tejido pulmonar. Las lesiones, las enfermedades pulmonares o la cirugía pueden provocar cicatrices.
  • Tumor. Un tumor de gran tamaño puede presionar y desinflar el pulmón, en lugar de bloquear las vías respiratorias.

Factores de riesgo

Los factores que aumentan las probabilidades de desarrollar atelectasia son los siguientes:

  • Edad avanzada
  • Una enfermedad que causa dificultad para tragar
  • Reposo absoluto en cama con cambios de posición poco frecuentes
  • Enfermedad pulmonar, como asma, EPOC, bronquiectasia o fibrosis quística
  • Cirugía abdominal o torácica reciente
  • Anestesia general reciente
  • Músculos respiratorios débiles debido a distrofia muscular, lesión de la médula espinal u otra enfermedad neuromuscular
  • Medicamentos que pueden causar respiración superficial
  • Dolor o lesión que puede producir dolor al toser o causar respiración superficial, incluido dolor de estómago o fractura de costilla
  • Tabaquismo

Complicaciones

Por lo general, una pequeña zona de atelectasia, en especial en los adultos, es tratable. Las siguientes complicaciones pueden ser provocadas por atelectasia:

  • Bajo nivel de oxígeno en sangre (hipoxemia). La atelectasia obstaculiza la capacidad de los pulmones de llevar oxígeno a los sacos de aire (alvéolos).
  • Neumonía. Tu riesgo de contraer neumonía continúa hasta que la atelectasia haya desaparecido. La mucosidad en un pulmón colapsado puede derivar en una infección.
  • Insuficiencia respiratoria. La pérdida de un lóbulo o de un pulmón entero puede ser potencialmente fatal, en especial en bebés o en personas con enfermedad pulmonar.

Prevención

La atelectasia en los niños a menudo es provocada por un bloqueo de las vías respiratorias. A fin de reducir el riesgo de atelectasia, mantén los objetos pequeños fuera del alcance de los niños.

En el caso de los adultos, la atelectasia ocurre con mayor frecuencia después de una cirugía mayor. Si tienes una cirugía programada, habla con el médico sobre las estrategias para reducir los riesgos de atelectasia. Algunas investigaciones sugieren que ciertos ejercicios de respiración y entrenamiento de los músculos pueden disminuir el riesgo de atelectasia después de ciertas cirugías.

Jan. 15, 2019
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