Descripción general

La amnesia supone la pérdida de la memoria, por ejemplo, de hechos, información y experiencias. Si bien el hecho de olvidar la identidad es un recurso argumental frecuente en las películas y la televisión, no suele ocurrir con la amnesia en la vida real.

Por el contrario, las personas con amnesia (que también se conoce con el nombre de «síndrome amnésico») suelen saber quiénes son. Sin embargo, pueden tener dificultades para incorporar información nueva y para generar nuevos recuerdos.

La amnesia puede ser la consecuencia de un daño a regiones del cerebro que son esenciales para el procesamiento de los recuerdos. A diferencia de un episodio pasajero de pérdida de la memoria (amnesia global transitoria), la amnesia puede ser permanente.

No existe un tratamiento específico para la amnesia, pero las técnicas para reforzar la memoria y la asistencia psicológica pueden ayudar a las personas con amnesia y a sus familias a enfrentarla.

Síntomas

Las dos principales características de la amnesia son:

  • Dificultad para aprender información nueva tras el comienzo de la amnesia (amnesia anterógrada)
  • Dificultad para recordar acontecimientos pasados e información que solía ser familiar (amnesia retrógrada)

La mayoría de las personas tiene problemas con la memoria a corto plazo y no puede retener información nueva. Es más probable que se pierdan los recuerdos recientes, mientras se preservan los más lejanos o arraigados profundamente. Algunas personas pueden recordar experiencias de su niñez o saber los nombres de presidentes anteriores, pero no pueden decir el nombre del presidente actual, no saben qué mes es y tampoco pueden recordar qué desayunaron.

La pérdida de memoria aislada no afecta la inteligencia, los conocimientos generales, la conciencia, la capacidad de atención, el juicio, la personalidad o la identidad de la persona. Las personas con amnesia normalmente pueden comprender las palabras orales y escritas y pueden aprender habilidades como andar en bicicleta o tocar el piano. Pueden comprender que tienen un trastorno de la memoria.

La amnesia no es lo mismo que la demencia. La demencia suele comprender la pérdida de la memoria, pero también involucra otros problemas cognitivos importantes que conducen a una disminución de la capacidad para desenvolverse en la vida diaria.

La pérdida de memoria también es un síntoma frecuente del deterioro cognitivo moderado, pero los problemas de memoria y cognitivos de este deterioro no son tan graves como los que aparecen con la demencia.

Signos y síntomas adicionales

Según la causa de la amnesia, otros signos y síntomas pueden ser:

  • Recuerdos falsos (confabulación), inventados por completo o a partir de recuerdos genuinos mal ubicados en el tiempo
  • Confusión o desorientación

Cuándo consultar al médico

Una persona que sufre pérdida de memoria, lesiones en la cabeza, confusión o desorientación sin causa aparente, requiere atención médica de inmediato.

Es posible que una persona con amnesia no pueda identificar su ubicación ni tenga la entereza para buscar atención médica. Si alguien que conoces tiene síntomas de amnesia, ayúdalo a buscar atención médica.

Causas

La función normal de la memoria comprende muchas partes del cerebro. Cualquier enfermedad o lesión que afecte el cerebro puede afectar la memoria.

La amnesia puede provocar daño en las estructuras cerebrales que forman el sistema límbico, el cual controla las emociones y los recuerdos. Estas estructuras comprenden el tálamo, que yace en el centro del cerebro, y las formaciones del hipocampo, las cuales se sitúan dentro de los lóbulos temporales del cerebro.

La amnesia ocasionada por lesión o daño cerebral se conoce como «amnesia neurológica». Las posibles causas de la amnesia neurológica son:

  • Accidente cerebrovascular
  • La inflamación del cerebro (encefalitis) como consecuencia de una infección por un virus, por ejemplo, el virus del herpes simple, como una reacción autoinmunitaria al cáncer en alguna otra parte del cuerpo (encefalitis límbica paraneoplásica) o como una reacción autoinmunitaria en ausencia de cáncer
  • La falta de una cantidad adecuada de oxígeno en el cerebro, por ejemplo, debido a un ataque cardíaco, una dificultad respiratoria o una intoxicación con monóxido de carbono
  • Abuso de alcohol a largo plazo que provoca deficiencia de tiamina (vitamina B-1) (síndrome de Wernicke-Kórsakov)
  • Tumores en partes del cerebro que controlan la memoria
  • Enfermedades cerebrales degenerativas, como enfermedad de Alzheimer y otras formas de demencia
  • Convulsiones
  • Determinados medicamentos, como las benzodiacepinas u otros medicamentos, que actúan como sedantes

Las lesiones en la cabeza que provocan una conmoción, ya sea a causa de un accidente automovilístico o de deportes, pueden causar confusión y problemas para recordar información nueva. Esto es frecuente en especial en las primeras fases de la recuperación. En general, las lesiones leves en la cabeza no provocan amnesia prolongada, pero las lesiones más graves pueden producir amnesia permanente.

Otro tipo inusual de amnesia, denominada «amnesia disociativa» (psicogénica), proviene de un choque emocional o traumatismo, como ser víctima de un crimen violento. En este trastorno, una persona puede olvidar recuerdos personales e información autobiográfica, pero generalmente solo de forma breve.

Factores de riesgo

Las probabilidades de tener amnesia podrían aumentar si tuviste:

  • Cirugía de cerebro, lesiones en la cabeza o traumatismos
  • Accidente cerebrovascular
  • Consumo excesivo de alcohol
  • Convulsiones

Complicaciones

La amnesia varía en gravedad y alcance, pero incluso la amnesia leve puede afectar las actividades cotidianas y la calidad de vida. El síndrome puede causar problemas en el trabajo, la escuela y los entornos sociales.

Es posible que no puedas recuperar los recuerdos perdidos. Algunas personas con problemas graves de memoria necesitan vivir en un lugar supervisado o en un centro de cuidado prolongado.

Prevención

Dado que el daño al cerebro puede ser una causa de la amnesia, es importante tomar medidas para minimizar la posibilidad de sufrir una lesión cerebral. Por ejemplo:

  • Evita el consumo de alcohol en exceso.
  • Usa un casco cuando andes en bicicleta o un cinturón de seguridad cuando manejes.
  • Trata cualquier infección con rapidez para que no tenga posibilidad de propagarse hacia el cerebro.
  • Busca tratamiento médico inmediato si tienes síntomas que sugieran un accidente cerebrovascular o un aneurisma cerebral, como dolor de cabeza intenso, entumecimiento en un costado o parálisis.
Aug. 25, 2017
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