Descripción general

La fertilización in vitro es una serie de procedimientos complejos que se utilizan para mejorar la fertilidad o para prevenir problemas genéticos, y para ayudar en la concepción de un niño.

Durante la fertilización in vitro, se obtienen óvulos maduros de los ovarios (extracción) y se los fecunda con esperma en un laboratorio. Después, el óvulo o los óvulos fecundados (embrión o embriones) se implantan en un útero. Un ciclo completo de fertilización in vitro lleva alrededor de tres semanas. A veces, estos pasos se dividen en diferentes partes y el proceso puede tomar más tiempo.

La fertilización in vitro es la forma más eficaz de tecnología de reproducción asistida. Para realizar el procedimiento, se pueden utilizar los óvulos y espermatozoides propios de la pareja o bien, es posible que la fertilización in vitro incluya los óvulos, el esperma o los embriones de un donante conocido o anónimo. En algunos casos, podría usarse una portadora gestacional (una mujer a quien se le implanta un embrión en el útero).

Las posibilidades de tener un niño sano por medio de la fertilización in vitro dependen de varios factores, como la edad y la causa de la infertilidad. Además, la fertilización in vitro puede llevar mucho tiempo, ser costosa y ser invasiva. Si se implanta más de un embrión en el útero, la fertilización in vitro puede provocar un embarazo múltiple (con más de un feto).

El médico puede ayudarte a comprender cómo funciona la fertilización in vitro, los posibles riesgos y si este método para tratar la infertilidad es el adecuado para ti.

Por qué se realiza

La fertilización in vitro es un tratamiento para la infertilidad o para los problemas genéticos. Si se usa la fertilización in vitro para tratar la infertilidad, tú y tu pareja podrían probar opciones de tratamiento menos invasivas antes de probar con la fertilización in vitro, como la toma de medicamentos para promover la fertilidad para una mayor producción de óvulos o una inseminación intrauterina, un procedimiento en el que el esperma se coloca directamente en el útero cerca del momento de la ovulación.

A veces, la fertilización in vitro se ofrece como el tratamiento principal para la infertilidad para mujeres mayores de 40 años. La fertilización in vitro también se puede realizar si tienes ciertas enfermedades. Por ejemplo, es posible que la fertilización in vitro sea una opción si tú o tu pareja tienen lo siguiente:

  • Daño u obstrucción en las trompas de Falopio. El daño o la obstrucción en las trompas de Falopio dificulta la fecundación de un óvulo y el recorrido del embrión hacia el útero.
  • Trastornos de la ovulación. Si la ovulación es poco frecuente o ausente, hay menos óvulos disponibles para la fecundación.
  • Endometriosis. La endometriosis ocurre cuando tejido similar al revestimiento del útero se implanta y crece fuera del útero, lo que con frecuencia afecta la función de los ovarios, el útero y las trompas de Falopio.
  • Fibromas uterinos. Los fibromas son tumores benignos en el útero. Son frecuentes en mujeres de entre 30 y 40 años. Los fibromas pueden interferir en la implantación del óvulo fecundado.
  • Esterilización o extracción previa de las trompas. La ligadura de trompas es un tipo de esterilización en la que se cortan o bloquean las trompas de Falopio para evitar el embarazo de forma permanente. Si quieres quedar embarazada después de una ligadura de trompas, la fertilización in vitro puede ser una alternativa a la cirugía de reversión de la ligadura de trompas.
  • Producción o función afectadas del esperma. Los espermatozoides pueden tener dificultades para fecundar un óvulo si en el esperma hay una baja concentración de estos, si presentan movilidad débil (movilidad deficiente) o si presentan anomalías en su tamaño y su forma. Si se presentan anomalías en el semen, es posible que sea necesario hacer una consulta a un especialista en infertilidad para determinar si hay problemas corregibles o si existen problemas de salud subyacentes.
  • Infertilidad inexplicable. La infertilidad inexplicable significa que no se encontraron causas de infertilidad a pesar de la evaluación de las causas frecuentes.
  • Trastornos genéticos. Si tú o tu pareja corren el riesgo de transmitirle algún trastorno genético a tu hijo, podrían ser candidatos a una prueba genética de preimplantación, un procedimiento que implica la fertilización in vitro. Luego de que se obtengan y se fecunden los óvulos, se los examina en busca de ciertos problemas genéticos, aunque no se puedan detectar todos. Los embriones sin problemas identificados se pueden transferir al útero.
  • Conservación de la fertilidad para prevenir el cáncer u otras afecciones médicas. Si estás por comenzar un tratamiento para el cáncer, como la radiación o la quimioterapia, que podría afectar tu fertilidad, la fertilización in vitro para la conservación de la fertilidad puede ser una opción. Las mujeres pueden someterse a una extracción de los óvulos de los ovarios y congelarlos sin fecundar para su uso posterior. De igual manera, se pueden fecundar los óvulos y congelarlos como embriones para su uso posterior.

    Las mujeres que no tengan un útero funcional o para quienes el embarazo represente un riesgo grave para la salud podrían elegir la fertilización in vitro y utilizar a otra persona para llevar a cabo el embarazo (portadora gestacional). En este caso, los óvulos de la mujer se fecundan con espermatozoides, pero los embriones resultantes se colocan en el útero de la portadora gestacional.

Riesgos

Entre los riesgos de la fertilización in vitro se incluyen los siguientes:

  • Nacimientos múltiples. La fertilización in vitro aumenta el riesgo de nacimientos múltiples si se implanta más de un embrión en el útero. El embarazo con múltiples fetos conlleva un mayor riesgo de trabajo de parto prematuro y de bajo peso al nacer que el embarazo con un solo feto.
  • Parto prematuro y bajo peso al nacer. Las investigaciones sugieren que la fertilización in vitro aumenta ligeramente el riesgo de que el bebé sea prematuro o de que tenga bajo peso al nacer.
  • Síndrome de hiperestimulación ovárica. El uso de medicamentos inyectables para promover la fertilidad, como la gonadotropina coriónica humana, con el fin de provocar la ovulación puede provocar el síndrome de hiperestimulación ovárica, en el que los ovarios se hinchan y causan dolor.

    Los síntomas típicamente duran una semana e incluyen dolor abdominal leve, distensión abdominal, náuseas, vómitos y diarrea. Sin embargo, si quedas embarazada, los síntomas pueden durar varias semanas. En raras ocasiones, es posible desarrollar una forma más grave de síndrome de hiperestimulación ovárica que también puede causar aumento rápido de peso y falta de aire.

  • Aborto espontáneo. La tasa de abortos espontáneos en mujeres que conciben mediante la fertilización in vitro con embriones frescos es similar a la de las mujeres que conciben de forma natural (alrededor del 15 al 25 por ciento), aunque la tasa aumenta con la edad de la madre.
  • Complicaciones en el procedimiento de obtención de óvulos. El uso de una aguja de aspiración para obtener óvulos podría provocar sangrado, infección o daño al intestino, a la vejiga o a un vaso sanguíneo. También existen riesgos relacionados con la sedación y la anestesia general, si se utiliza.
  • Embarazo ectópico. Alrededor del 2 al 5 por ciento de las mujeres que se someten a la fertilización in vitro tendrán un embarazo ectópico (cuando el óvulo fecundado se implanta fuera del útero, generalmente en una trompa de Falopio). El óvulo fecundado no puede sobrevivir fuera del útero y no hay manera de continuar el embarazo.
  • Defectos de nacimiento. La edad de la madre es el principal factor de riesgo en el desarrollo de defectos congénitos, independientemente de cómo se conciba el niño. Se necesitan más investigaciones para determinar si los bebés concebidos mediante la fertilización in vitro podrían estar en mayor riesgo de padecer ciertos defectos congénitos.
  • Cáncer. Si bien algunos primeros estudios sugirieron que puede haber un vínculo entre ciertos medicamentos utilizados para estimular el crecimiento de los óvulos y el desarrollo de un tipo específico de tumor ovárico, los estudios más recientes no respaldan estas conclusiones. No parece haber un aumento significativo del riesgo de cáncer mamario, de endometrio, de cuello uterino ni de ovario después de la fertilización in vitro.
  • Estrés. La fertilización in vitro puede ser extenuante a nivel financiero, físico y emocional. El apoyo de asesores, familiares y amigos puede ayudarte a ti y a tu pareja a atravesar los altibajos del tratamiento de la infertilidad.

Cómo te preparas

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades y la Sociedad de Tecnología de Reproducción Asistida proporcionan información en línea sobre las tasas de embarazos y de natalidad de cada una de las clínicas de los Estados Unidos.

El índice de éxito de una clínica depende de muchos factores. Entre ellos, la edad y los problemas médicos de los pacientes, así como la población que recibe el tratamiento y los enfoques terapéuticos de la clínica. Pide información detallada sobre los costos asociados con cada paso del procedimiento.

Antes de comenzar un ciclo de fertilización in vitro con sus propios óvulos y esperma, será necesario que tú y tu pareja se hagan varios análisis, como los siguientes:

  • Análisis de reserva ovárica. Para determinar la cantidad y la calidad de los óvulos, el médico podría evaluar la concentración en sangre de la hormona estimulante del folículo, de estradiol (estrógeno) y de la hormona antimülleriana durante los primeros días del ciclo menstrual. Los resultados del análisis, generalmente junto con una ecografía de los ovarios, pueden ayudar a predecir cómo responderán los ovarios al medicamento para la fertilidad.
  • Análisis del esperma. Si no se hace como parte de la evaluación inicial de fertilidad, el médico hará un análisis del esperma poco después de comenzar un ciclo de tratamiento de fertilización in vitro.
  • Análisis para detección de enfermedades infecciosas. Tanto a ti como a tu pareja se les realizarán análisis para detectar enfermedades infecciosas, como el VIH.
  • Práctica (prueba) de transferencia de embriones. El médico realizará una prueba de transferencia de embriones para determinar la profundidad de la cavidad uterina y las técnicas más adecuadas para colocar los embriones en el útero con éxito.
  • Examen uterino. El médico examinará el revestimiento uterino antes de que comiences con la fertilización in vitro. Esto puede implicar una sonohisterografía, en la que se inyecta líquido en el útero a través del cuello del útero, y una ecografía para obtener imágenes de la cavidad uterina. También puede comprender una histeroscopia, en la que se inserta un telescopio (histeroscopio) delgado, flexible e iluminado a través de la vagina y el cuello del útero.

Antes de comenzar un ciclo de fertilización in vitro, plantea preguntas importantes, como las siguientes:

  • ¿Cuántos embriones se van a transferir? La cantidad de embriones que se transfieren se basa generalmente en la edad y en la cantidad de óvulos que se obtienen. Debido a que el índice de implantación es menor para las mujeres mayores, se les suelen transferir más embriones, excepto en el caso de las mujeres que utilizan óvulos de una donante u óvulos probados genéticamente.

    La mayoría de los médicos sigue pautas específicas para evitar embarazos múltiples de mayor orden, como trillizos o más. En algunos países, la legislación limita la cantidad de embriones que se pueden transferir. Asegúrate de acordar con el médico la cantidad de embriones que se transferirán antes del procedimiento de transferencia.

  • ¿Qué harás con los embriones excedentes? Los embriones excedentes se pueden congelar y almacenar para uso futuro durante varios años. No todos los embriones sobrevivirán al proceso de congelación y descongelación, aunque la mayoría sí lo hará.

    Tener embriones congelados puede hacer que los ciclos futuros de fertilización in vitro sean menos costosos y menos invasivos. También, puedes donar los embriones congelados que no uses a una pareja o a un centro de investigación. Otra opción que tienes es descartar los embriones que no uses.

  • ¿Cómo afrontarás un embarazo múltiple? Si se te transfiere más de un embrión al útero, la fertilización in vitro puede provocar un embarazo múltiple, lo que presenta riesgos para tu salud y la de tus bebés. En algunos casos, se puede utilizar la reducción embrionaria para ayudar a una mujer a tener menos hijos con riesgos de salud más bajos. Sin embargo, someterse a una reducción embrionaria es una decisión importante con consecuencias éticas, emocionales y psicológicas.
  • ¿Consideraste las posibles complicaciones relacionadas con el uso de óvulos, espermatozoides o embriones de donantes o una portadora gestacional? Un asesor especializado con experiencia en asuntos relativos a los donantes te puede ayudar a comprender ciertas cuestiones, como los derechos legales del donante. Es posible que también necesites un abogado para presentar los papeles ante un tribunal para que puedan convertirse en los padres legales de un embrión implantado.

Lo que puedes esperar

La fertilización in vitro implica varios pasos: la estimulación de los ovarios, la recolección de ovocitos, la obtención de esperma, la fecundación y la transferencia de embriones. Un ciclo de fertilización in vitro puede llevar de dos a tres semanas. Es posible que se necesite más de un ciclo.

Inducción de la ovulación

El inicio de un ciclo de fertilización in vitro comienza con el uso de hormonas sintéticas que estimulan a los ovarios para que produzcan varios óvulos, en lugar de uno solo como sucede normalmente todos los meses. Se necesitan varios óvulos debido a que algunos no se fecundarán ni desarrollarán normalmente luego de la fecundación.

Se pueden utilizar varios medicamentos diferentes, como los siguientes:

  • Medicamentos para la estimulación ovárica. Con el fin de estimular los ovarios, es posible que recibas un medicamento inyectable con una hormona estimulante del folículo, una hormona luteinizante o una combinación de ambas. Estos medicamentos estimulan el desarrollo de más de un óvulo a la vez.
  • Medicamentos para la maduración de los ovocitos. Cuando los folículos están listos para la recolección de ovocitos, generalmente después de ocho a 14 días, podrás tomar gonadotropina coriónica humana u otros medicamentos para promover la maduración de los óvulos.
  • Medicamentos para prevenir la ovulación prematura. Estos medicamentos evitan que el cuerpo libere los óvulos en desarrollo demasiado pronto.
  • Medicamentos para preparar el revestimiento del útero. El día de la recolección de ovocitos o en el momento de la transferencia de embriones, es posible que tu médico te recomiende que comiences a tomar suplementos de progesterona para que el revestimiento del útero sea más receptivo a la implantación.

Tu médico trabajará contigo para determinar qué medicamentos tomar y cuándo.

Generalmente, necesitarás de una a dos semanas para la estimulación ovárica antes de que los óvulos estén listos para el proceso de recolección. Para determinar cuándo los óvulos están listos para la recolección, es posible que se te haga lo siguiente:

  • Ecografía vaginal: un examen por imágenes de tus ovarios para controlar el desarrollo de los folículos (sacos ováricos llenos de líquido donde maduran los óvulos)
  • Análisis de sangre: para medir tu respuesta a los medicamentos de estimulación ovárica (los niveles de estrógeno habitualmente aumentan a medida que se desarrollan los folículos y los niveles de progesterona se mantienen bajos hasta después de la ovulación)

A veces, se deben cancelar los ciclos de fertilización in vitro antes de la recolección de ovocitos por una de las siguientes razones:

  • Número inadecuado de folículos en desarrollo
  • Ovulación prematura
  • Demasiados folículos en desarrollo, lo que provoca el riesgo de desarrollar el síndrome de hiperestimulación ovárica
  • Otras cuestiones médicas

Si se cancela tu ciclo, tu médico podría recomendarte cambiar los medicamentos o las dosis para promover una mejor respuesta durante los ciclos futuros de la fertilización in vitro, o es posible que se te informe que necesites una donante de óvulos.

Obtención de óvulos

La obtención de óvulos se puede realizar en el consultorio del médico o en una clínica 34 a 36 horas después de la última inyección y antes de la ovulación.

  • Durante la obtención de óvulos, estarás sedada y te darán analgésicos.
  • La aspiración por ecografía transvaginal es el método habitual de obtención. Se inserta una sonda ecográfica en la vagina para identificar folículos. Luego, se inserta una aguja fina en una guía ecográfica para pasar por la vagina y llegar a los folículos a fin de obtener los óvulos.
  • Si no se puede acceder a los ovarios a través de una ecografía transvaginal, se puede utilizar una ecografía abdominal para guiar la aguja.
  • Los óvulos se extraen de los folículos a través de una aguja conectada a un dispositivo de succión. Se pueden extraer varios óvulos durante aproximadamente 20 minutos.
  • Luego de una obtención de óvulos, es posible que tengas calambres, sensación de saciedad o presión.
  • Los óvulos maduros se colocan en un líquido nutritivo (medio de cultivo) y se incuban. A los óvulos que parecen sanos y maduros se los mezclará con esperma para intentar crear embriones. Sin embargo, no todos los óvulos se pueden fertilizar con éxito.

Obtención de espermatozoides

Si usas el esperma de tu pareja, es necesario que suministre una muestra de semen en el consultorio médico o la clínica la mañana en la que se recolectarán los ovocitos. Generalmente, la muestra de semen se recolecta mediante la masturbación. En ocasiones, se requieren otros métodos, como la aspiración testicular (el uso de un procedimiento quirúrgico o una aguja para extraer espermatozoides directamente del testículo). También se puede recurrir a un donante de espermatozoides. Los espermatozoides se separan del semen en el laboratorio.

Fertilización

La fecundación se puede intentar mediante los dos métodos comunes siguientes:

  • Inseminación convencional. Durante la inseminación convencional, los espermatozoides sanos y los óvulos maduros se mezclan y se incuban durante la noche.
  • Inyección intracitoplasmática de espermatozoides. En la inyección intracitoplasmática de espermatozoides, se inyecta un solo espermatozoide saludable directamente en cada óvulo maduro. Por lo general, la inyección intracitoplasmática de espermatozoides se utiliza cuando el problema es la cantidad o la calidad del semen o si los intentos de fecundación durante los ciclos anteriores de fertilización in vitro fallaron.

En ciertas situaciones, es posible que tu médico te recomiende otros procedimientos antes de la transferencia de embriones.

  • Eclosión asistida. Unos cinco a seis días luego de la fecundación, un embrión "eclosiona" de su membrana envolvente (zona pelúcida), lo cual le permite implantarse en el revestimiento del útero. Si eres una mujer mayor, o si has tenido varios intentos fallidos de fertilización in vitro, es posible que tu médico te recomiende la eclosión asistida, una técnica en la que se realiza un orificio en la zona pelúcida justo antes de la transferencia para ayudar a que el embrión eclosione y se implante. La eclosión asistida también es útil para óvulos o embriones que fueron congelados previamente, ya que el proceso puede endurecer la zona pelúcida.
  • Análisis genético antes de la implantación. Los embriones se dejan desarrollar en la incubadora hasta que alcanzan el estadio en el que se puede extraer una pequeña muestra para analizarla a fin de detectar enfermedades genéticas específicas o la cantidad correcta de cromosomas, por lo general, luego de cinco a seis días del desarrollo. Los embriones que no contienen genes o cromosomas afectados se pueden transferir al útero. Si bien el análisis genético antes de la implantación puede reducir la posibilidad de que un padre transmita un problema genético, no puede eliminar el riesgo. Es posible que aún se recomiende el análisis prenatal.

Transferencia de embriones

La transferencia de embriones se realiza en el consultorio del médico o en una clínica y, generalmente, se lleva a cabo de dos a cinco días después de la recolección de ovocitos.

  • Es posible que te den un sedante suave. Por lo general, el procedimiento es indoloro, aunque podrías tener calambres leves.
  • El médico insertará un tubo largo, delgado y flexible, que se llama catéter, en la vagina a través del cuello del útero y dentro del útero.
  • En el extremo del catéter, se conecta una jeringa que contiene uno o más embriones suspendidos en una pequeña cantidad de líquido.
  • Con la jeringa, el médico te coloca el embrión o los embriones en el útero.

Si se tiene éxito, un embrión se implantará en el revestimiento del útero aproximadamente de seis a 10 días después de la recolección de ovocitos.

Después del procedimiento

Después de la transferencia de embriones, puedes retomar tus actividades diarias. De todos modos, es posible que aún tengas agrandamiento de los ovarios. Trata de evitar actividades intensas que puedan provocar molestias.

Los efectos secundarios generalmente comprenden los siguientes:

  • Secreción de una pequeña cantidad de líquido trasparente o hemorrágico poco después del procedimiento debido al hisopado del cuello del útero antes de la transferencia de embriones
  • Sensibilidad en la mama debido a los altos niveles de estrógeno
  • Distensión abdominal leve
  • Calambres leves
  • Estreñimiento

Si sientes un dolor moderado o intenso luego de la transferencia de embriones, comunícate con el médico, quien te examinará para ver si existen complicaciones, como una infección, la torsión de un ovario (torsión ovárica) y el síndrome de hiperestimulación ovárica.

Resultados

Aproximadamente de 12 días a dos semanas después de la recolección de ovocitos, el médico analizará una muestra de sangre para detectar si estás embarazada.

  • Si estás embarazada, el médico te remitirá a un obstetra o a otro especialista en embarazos para la atención médica prenatal.
  • Si no estás embarazada, dejarás de tomar progesterona y es posible que tengas el período menstrual aproximadamente en una semana. Si no tienes el período menstrual o si tienes un sangrado inusual, comunícate con el médico. Si te interesa intentar con otro ciclo de fertilización in vitro, el médico podría sugerirte los pasos a seguir para aumentar tus posibilidades de quedar embarazada mediante este procedimiento.

Las posibilidades de tener un bebé saludable luego de la fertilización in vitro dependen de varios factores, como los siguientes:

  • Edad de la madre. Mientras más joven seas, más posibilidades tienes de quedar embarazada y de tener un bebé saludable al usar tus propios óvulos durante la fertilización in vitro. A las mujeres de 41 años o mayores se les recomienda considerar el uso de óvulos de una donante en la fertilización in vitro para aumentar las posibilidades de tener éxito.
  • Estado del embrión. La transferencia de embriones que estén más desarrollados se relaciona con índices de embarazo más altos, en comparación con la de embriones menos desarrollados (segundo o tercer día). Sin embargo, no todos los embriones sobreviven en el proceso de desarrollo. Habla con el médico u otro proveedor de atención médica sobre tu situación particular.
  • Antecedentes reproductivos. Las mujeres que ya dieron a luz anteriormente tienen más probabilidades de quedar embarazadas mediante la fertilización in vitro que las mujeres que nunca dieron a luz. Los índices de éxito son menores para las mujeres que utilizaron varias veces la fertilización in vitro pero no quedaron embarazadas.
  • Causa de la infertilidad. Tener un suministro normal de óvulos aumenta tus posibilidades de quedar embarazada mediante la fertilización in vitro. Las mujeres que tienen endometriosis grave tienen menos posibilidades de quedar embarazadas mediante la fertilización in vitro que las mujeres que tienen infertilidad inexplicable.
  • Factores relacionados con el estilo de vida. Por lo general, se obtienen menos óvulos de las mujeres fumadoras durante la fertilización in vitro, y dichas mujeres pueden sufrir abortos espontáneos con más frecuencia. El hábito de fumar puede disminuir un 50 por ciento las posibilidades de una mujer de tener éxito en la fertilización in vitro. La obesidad puede disminuir tus posibilidades de quedar embarazada y de tener un hijo. El consumo de alcohol, drogas recreativas, cafeína en exceso y determinados medicamentos puede ser perjudicial.

Habla con el médico acerca de los factores que se aplican a ti y sobre cómo estos podrían afectar tus posibilidades de tener un embarazo exitoso.

Estudios clínicos

Explora los estudios de Mayo Clinic de pruebas y procedimientos para ayudar a prevenir, detectar, tratar o controlar las afecciones.

Sept. 10, 2021
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Fertilización in vitro