Descripción general

La enfermedad de Whipple es una infección bacteriana grave que suele afectar el aparato digestivo. La enfermedad de Whipple afecta la digestión normal deteriorando la degradación de los alimentos, como las grasas y los hidratos de carbono, y dificultando la capacidad que tiene el organismo de absorber nutrientes.

La enfermedad de Whipple también puede infectar otros órganos, como el cerebro, el corazón, las articulaciones y los ojos.

Sin un tratamiento adecuado, la enfermedad de Whipple puede ser grave o mortal. Sin embargo, un ciclo de antibióticos puede tratar la enfermedad de Whipple.

Síntomas

Signos y síntomas frecuentes

En la enfermedad de Whipple son frecuentes los signos y síntomas digestivos; y estos pueden ser:

  • Diarrea
  • Dolor y cólicos abdominales, que pueden empeorar después de las comidas
  • Pérdida de peso asociada con la absorción insuficiente de nutrientes 

Otros signos y síntomas frecuentes asociados con la enfermedad de Whipple son:

  • Articulaciones inflamadas, en especial, los tobillos, las rodillas y las muñecas
  • Fatiga
  • Debilidad
  • Anemia

Signos y síntomas menos frecuentes

En algunos casos, los signos y síntomas de la enfermedad de Whipple pueden comprender:

  • Fiebre
  • Tos
  • Agrandamiento de los ganglios linfáticos
  • Oscurecimiento de la piel (hiperpigmentación) en zonas expuestas al sol y en cicatrices
  • Dolor en el pecho
  • Agrandamiento del bazo

Los signos y síntomas neurológicos pueden comprender:

  • Dificultad para caminar
  • Deterioro de la visión y también la falta de control de los movimientos oculares
  • Confusión
  • Pérdida de memoria

En la mayoría de las personas con esta enfermedad, los síntomas suelen manifestarse lentamente, durante un período de muchos años. En ciertos casos, algunos síntomas, como el dolor articular y la pérdida de peso, aparecen varios años antes que los síntomas gastrointestinales que llevan al diagnóstico.

Cuándo consultar al médico

La enfermedad de Whipple puede poner en riesgo la vida pero, sin embargo, suele ser tratable. Consulta con el médico si tienes signos o síntomas inusuales, como pérdida de peso sin causa aparente o dolor articular. El médico puede hacer análisis para determinar la causa de los síntomas.

Incluso después de diagnosticar la infección y de haber comenzado el tratamiento, informa al médico si los síntomas no mejoran. A veces, el tratamiento con antibióticos no es eficaz porque las bacterias son resistentes al medicamento que estás tomando. La enfermedad puede volver a aparecer, por lo tanto, es importante estar alerta ante el resurgimiento de los síntomas.

Causas

La causa de la enfermedad de Whipple es un infección por la bacteria Tropheryma whipplei. Al principio, la bacteria afecta el revestimiento de la mucosa del intestino delgado y produce lesiones pequeñas en la pared intestinal. La bacteria también daña las proyecciones finas como cabellos (vellosidades) que recubren el intestino delgado. Con el tiempo, la infección se puede diseminar a otras partes del cuerpo.

No se conoce mucho acerca de la bacteria. Si bien parece estar muy presente en el ambiente, los científicos no saben exactamente de dónde proviene y cómo se transmite a los seres humanos. No todos los portadores de la bacteria padecen la enfermedad. Algunos investigadores creen que las personas que presentan la enfermedad pueden tener un defecto genético en la respuesta del sistema inmunitario, y esto los hace más vulnerables a enfermarse cuando se exponen a la bacteria.

La enfermedad de Whipple es muy poco frecuente, afecta a menos de una de cada millón de personas.

Factores de riesgo

Los factores de riesgo de la enfermedad de Whipple no se han identificado con claridad, debido a que se conoce muy poco sobre la bacteria que causa esta enfermedad. En función de los informes disponibles, es muy probable que afecte a la siguiente población:

  • Hombres
  • Personas entre 40 y 60 años
  • Personas de raza blanca de Estados Unidos y Europa
  • Granjeros y otras personas que trabajan al aire libre y que están en contacto frecuente con aguas servidas o residuales

Complicaciones

El revestimiento del intestino delgado tiene proyecciones finas como cabellos (vellosidades) que ayudan al cuerpo a absorber los nutrientes. La enfermedad de Whipple daña las vellosidades y disminuye la absorción de nutrientes. Las deficiencias nutricionales son frecuentes en las personas con la enfermedad de Whipple y pueden conducir a fatiga, debilidad, pérdida de peso y dolor articular.

La enfermedad de Whipple es una enfermedad progresiva y posiblemente mortal. Si bien la infección es excepcional, continúan informándose muertes relacionadas con esta, debido en gran parte a los diagnósticos tardíos y la demora en el tratamiento. La muerte se produce a menudo por la propagación de la infección al sistema nervioso central, que puede causar daño irreversible.

Oct. 24, 2015
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