Descripción general

La enfermedad de Whipple es una infección bacteriana poco frecuente que suele afectar las articulaciones y el sistema digestivo. La enfermedad de Whipple interfiere en la digestión normal, ya que deteriora la degradación de los alimentos, como las grasas y los hidratos de carbono, y dificulta la capacidad del cuerpo de absorber los nutrientes.

La enfermedad de Whipple también puede infectar otros órganos, como el cerebro, el corazón, las articulaciones y los ojos.

Sin un tratamiento adecuado, la enfermedad de Whipple puede ser grave o fatal. Sin embargo, un ciclo de antibióticos puede tratar la enfermedad de Whipple.

Síntomas

Signos y síntomas frecuentes

Los signos y síntomas digestivos son frecuentes en la enfermedad de Whipple y pueden comprender los siguientes:

  • Diarrea
  • Dolor y calambres abdominales, que pueden empeorar después de las comidas
  • Pérdida de peso, asociada con la malabsorción de los nutrientes

Otros signos y síntomas frecuentes asociados con la enfermedad de Whipple comprenden los siguientes:

  • Articulaciones inflamadas, particularmente los tobillos, las rodillas y las muñecas
  • Fatiga
  • Debilidad
  • Anemia

Signos y síntomas menos comunes

En algunos casos, los signos y síntomas de la enfermedad de Whipple pueden ser los siguientes:

  • Fiebre
  • Tos
  • Agrandamiento de los ganglios linfáticos
  • Oscurecimiento de la piel (hiperpigmentación) en áreas expuestas al sol y en cicatrices
  • Dolor en el pecho
  • Agrandamiento del bazo

Entre los signos y síntomas neurológicos se pueden incluir los siguientes:

  • Dificultad para caminar
  • Daño visual, incluida la falta de control de los movimientos oculares
  • Desorientación
  • Pérdida de la memoria

Los síntomas tienden a desarrollarse despacio durante muchos años en la mayoría de las personas con esta enfermedad. En algunos casos, los síntomas como el dolor articular y la pérdida de peso se desarrollan años antes de los síntomas digestivos que dan lugar al diagnóstico.

Cuándo debes consultar con un médico

La enfermedad de Whipple es potencialmente fatal, sin embargo, suele ser tratable. Ponte en contacto con tu médico si experimentas signos y síntomas inusuales, como dolor articular y pérdida de peso inexplicable. El médico puede hacer análisis para determinar la causa de los síntomas.

Incluso después de diagnosticar la infección y de haber comenzado el tratamiento, informa al médico si los síntomas no mejoran. A veces, el tratamiento con antibióticos no es eficaz porque las bacterias son resistentes al medicamento que estás tomando. La enfermedad puede volver a aparecer, por lo tanto, es importante estar alerta ante el resurgimiento de los síntomas.

Causas

La enfermedad de Whipple es causada por un tipo de bacteria llamada Tropheryma whipplei. La bacteria afecta primero el revestimiento de la mucosa del intestino delgado y produce lesiones pequeñas en la pared intestinal. La bacteria también daña las proyecciones finas como cabellos (vellosidades) que recubren el intestino delgado.

No se conoce mucho acerca de la bacteria. Si bien parece estar muy presente en el ambiente, los científicos desconocen de dónde proviene ni cómo se transmite a los seres humanos. No todos los portadores de la bacteria manifiestan la enfermedad. Algunos investigadores creen que las personas que tienen la enfermedad pueden tener un defecto genético en la respuesta del sistema inmunitario, y esto las hace más propensas a enfermarse cuando se exponen a la bacteria.

La enfermedad de Whipple es muy poco frecuente, afecta a menos de una de cada millón de personas.

Factores de riesgo

Dado que se conoce muy poco sobre la bacteria que causa la enfermedad de Whipple, aún no se han identificado claramente los factores de riesgo. Según los informes disponibles, al parecer, es más probable que afecte a las siguientes personas:

  • Hombres de 40 a 60 años
  • Personas de raza blanca de América del Norte y Europa
  • Granjeros y otras personas que trabajan al aire libre y están en contacto frecuente con aguas servidas o residuales

Complicaciones

El recubrimiento del intestino delgado tiene proyecciones pilosas y delgadas (vellosidades) que ayudan a tu cuerpo a absorber los nutrientes. La enfermedad de Whipple daña las vellosidades, lo que afecta la absorción de los nutrientes. Las deficiencias nutricionales son frecuentes en personas con la enfermedad de Whipple y pueden ocasionar fatiga, debilidad, pérdida de peso y dolor en las articulaciones.

La enfermedad de Whipple es una enfermedad progresiva y potencialmente mortal. Si bien la infección es poco común, si siguen informando muertes asociadas, debido en gran parte al diagnóstico tardío y el retraso en el tratamiento. La muerte, a menudo, se debe a la propagación de la infección al sistema nervioso central, lo que puede causar daño irreversible.

Jan. 15, 2019
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