Descripción general

La diabetes de tipo 2 (anteriormente conocida como diabetes de aparición en la adultez o diabetes no dependiente de insulina), es un trastorno crónico que afecta la manera en la cual el cuerpo metaboliza el azúcar (glucosa), el combustible principal del cuerpo.

Con la diabetes de tipo 2, el cuerpo resiste los efectos de la insulina (una hormona que regula el movimiento del azúcar en las células), o bien, no produce la insulina suficiente como para mantener un nivel normal de glucosa.

Más común en los adultos, la diabetes de tipo 2 afecta cada vez más a los niños, debido al aumento de la obesidad infantil. No existe cura para la diabetes de tipo 2, pero tal vez puedas controlar la enfermedad si comes adecuadamente, haces ejercicio y mantienes un peso saludable. Si la dieta y el ejercicio no son suficientes para controlar eficazmente el azúcar en sangre, tal vez necesites medicamentos para la diabetes o tratamiento con insulina.

Síntomas

A menudo, los signos y síntomas de la diabetes de tipo 2 se manifiestan de forma lenta. De hecho, puedes tener diabetes de tipo 2 durante años y no saberlo. Presta atención a lo siguiente:

  • Aumento de la sed y micción frecuente. El exceso de azúcar que se acumula en el torrente sanguíneo hace que se extraiga el líquido de los tejidos. Esto puede provocarte sed. Como resultado, probablemente bebas, y orines, más de lo habitual.
  • Aumento del apetito. Sin la insulina suficiente para trasladar el azúcar a las células, los músculos y los órganos se quedan sin energía. Esto desencadena hambre intensa.
  • Adelgazamiento. A pesar de comer más de lo habitual para aliviar el hambre, tal vez adelgaces. Sin la capacidad de metabolizar la glucosa, el cuerpo usa combustibles alternativos almacenados en los músculos y la grasa. Pierdes calorías al liberar el exceso de glucosa en la orina.
  • Fatiga. Si las células no reciben azúcar, puedes cansarte o sentirte irritable.
  • Visión borrosa. Si el nivel de azúcar en sangre es demasiado alto, puede extraerse el líquido del cristalino de los ojos. Esto puede afectar tu capacidad para enfocar con los ojos.
  • Llagas que tardan en sanar o infecciones frecuentes. La diabetes de tipo 2 afecta tu capacidad de sanar y de resistir a las infecciones.
  • Zonas de piel oscurecida. Algunas personas con diabetes de tipo 2 tienen manchas oscuras y aterciopeladas en la piel de los pliegues y los surcos, que suelen estar en las axilas y el cuello. Esta afección, llamada «acantosis nigricans», puede ser un signo de resistencia a la insulina.

Cuándo consultar al médico

Consulta con el médico si notas algún tipo de síntoma de diabetes tipo 2.

Causas

La diabetes de tipo 2 aparece cuando el cuerpo desarrolla resistencia a la insulina o cuando el páncreas deja de producir insulina suficiente. Se desconoce el momento exacto en que se manifiesta, aunque parece que hay factores genéticos y ambientales, como el sobrepeso y la inactividad, que contribuyen a su aparición.

Cómo funciona la insulina

La insulina es una hormona que proviene de una glándula situada detrás y debajo del estómago (páncreas).

  • El páncreas segrega insulina en el torrente sanguíneo.
  • La insulina circula y permite que el azúcar ingrese a las células.
  • La insulina reduce la cantidad de azúcar en el torrente sanguíneo.
  • A medida que baja el nivel de azúcar en sangre, baja la secreción de la insulina del páncreas.

El rol de la glucosa

La glucosa (un tipo de azúcar) es la principal fuente de energía de las células que forman los músculos y otros tejidos.

  • La glucosa proviene de dos fuentes principales: los alimentos y el hígado.
  • El azúcar se absorbe en el torrente sanguíneo, en donde ingresa en las células con la ayuda de la insulina.
  • El hígado genera y almacena glucosa.
  • Cuando los niveles de glucosa son bajos, como cuando no has comido por un buen rato, el hígado convierte en glucosa el glucógeno almacenado para mantener el nivel de la glucosa en el intervalo normal.

En la diabetes tipo 2, este proceso no funciona bien. En lugar de transportarse a las células, el azúcar se acumula en el torrente sanguíneo. A medida que el nivel de azúcar en sangre aumenta, las células beta productoras de insulina del páncreas liberan más insulina; sin embargo, estas células, con el tiempo, se ven afectadas y no pueden producir suficiente insulina para cumplir con las demandas del cuerpo.

En la diabetes tipo 1, un tipo de diabetes mucho menos frecuente, el sistema inmunitario destruye las células beta, lo que deja al cuerpo con poca insulina o sin ella.

Factores de riesgo

Los investigadores no comprenden del todo por qué algunas personas tienen diabetes de tipo 2, y otras no. Sin embargo, está claro que algunos factores aumentan el riesgo, incluidos los siguientes:

  • Peso. Generalmente, el sobrepeso es un factor de riesgo primario para la diabetes de tipo 2. Cuanto más tejido graso tengas, más resistentes se vuelven tus células a la insulina. No obstante, no tienes que tener exceso de peso para desarrollar diabetes de tipo 2.
  • Distribución de la grasa. Si tu cuerpo almacena la grasa principalmente en el abdomen, tu riesgo de diabetes de tipo 2 es mayor que si la almacena en cualquier otro lado, como en las caderas y los muslos.
  • Inactividad. Mientras menos activo seas, más riesgo tendrás de padecer diabetes de tipo 2. La actividad física ayuda a controlar el peso, utiliza toda la glucosa como fuente de energía y hace que las células sean más sensibles a la insulina.
  • Antecedentes familiares. El riesgo de diabetes de tipo 2 aumenta si tu padre, tu madre o algún hermano la tienen.
  • Raza. Aunque no resulta claro por qué, las personas de determinadas razas, como las afroamericanas, las hispanas, las indioamericanas y las asiáticoamericanas, presentan un riesgo mayor de tener diabetes de tipo 2 que las de raza blanca.
  • Edad. Tu riesgo de diabetes de tipo 2 aumenta a medida que envejeces, especialmente después de cumplir 45 años. Probablemente, esto se puede deber a que las personas, a medida que envejecen, tienden a hacer menos ejercicio, perder masa muscular y subir de peso. Pero la diabetes de tipo 2 también está aumentando radicalmente entre los niños, los adolescentes y los adultos jóvenes.
  • Prediabetes. La prediabetes es un trastorno en el cual tu nivel de azúcar en sangre es más alto que lo normal, pero no es lo suficientemente alto como para clasificarlo como diabetes. Si no se trata, la prediabetes suele avanzar hasta transformarse en diabetes de tipo 2.
  • Diabetes gestacional. Si tuviste diabetes gestacional cuando estabas embarazada, tu riesgo de padecer diabetes de tipo 2 aumenta. Si diste a luz a un bebé de más de 9 lb (4 kg), también presentas riesgo de tener diabetes de tipo 2.
  • Síndrome de ovario poliquístico. Para las mujeres, tener síndrome de ovario poliquístico (una enfermedad común caracterizada por períodos menstruales irregulares, crecimiento excesivo de vello y obesidad) aumenta el riesgo de diabetes.

Complicaciones

Puede ser muy fácil ignorar la diabetes de tipo 2, especialmente en las etapas iniciales, cuando te sientes bien. Pero la diabetes afecta muchos de los órganos principales, como el corazón, los vasos sanguíneos, los nervios, los ojos y los riñones. Si controlas tus niveles de azúcar en sangre, puedes ayudar a evitar estas complicaciones.

Si bien las complicaciones a largo plazo de la diabetes se pueden desarrollar de forma gradual, en última instancia pueden conducir a la pérdida de capacidades o, incluso, a la muerte. Las siguientes son algunas de las complicaciones potenciales de la diabetes:

  • Enfermedad cardíaca y de los vasos sanguíneos. La diabetes aumenta drásticamente el riesgo de sufrir diversos problemas cardiovasculares, como arteriopatía coronaria con dolor de pecho (angina), ataque cardíaco, accidente cerebrovascular, estrechamiento de las arterias (aterosclerosis) e hipertensión arterial.
  • Daño en los nervios (neuropatía). El exceso de azúcar puede dañar las paredes de los vasos sanguíneos diminutos (capilares) que alimentan los nervios, especialmente en las piernas. Esto puede provocar hormigueo, entumecimiento, ardor o dolor, que generalmente comienza en las puntas de los dedos de los pies y las manos y, gradualmente, se extienden hacia arriba. Un control deficiente del azúcar en sangre podría causar, eventualmente, que pierdas toda la sensibilidad de los miembros afectados. El daño en los nervios que controlan la digestión puede causar problemas con náuseas, vómitos, diarrea o estreñimiento. En los hombres, puede aparecer disfunción eréctil.
  • Daño renal (nefropatía). Los riñones contienen millones de racimos de vasos sanguíneos diminutos que filtran los residuos de la sangre. La diabetes puede dañar este delicado sistema de filtrado. El daño grave puede conducir auna insuficiencia renal o enfermedad renal terminal irreversible, lo que suele requerir finalmente diálisis o un trasplante de riñón.
  • Daño ocular. La diabetes puede dañar los vasos sanguíneos de la retina (retinopatía diabética), que puede conducir a la ceguera. La diabetes también aumenta el riesgo de otras afecciones graves de la visión, como cataratas y glaucoma.
  • Daños en los pies. Los daños en los nervios del pie o un flujo sanguíneo insuficiente en los pies aumenta el riesgo de diversas complicaciones en los pies. Si no se tratan, los cortes y las ampollas pueden dar lugar a graves infecciones, que tal vez no cicatricen como corresponde. El daño grave podría requerir la amputación del dedo del pie, del pie o de la pierna.
  • Deterioro auditivo. Los problemas de la audición son comunes en las personas diabéticas.
  • Enfermedades de la piel. La diabetes puede volverte más susceptible a tener problemas en la piel, como infecciones bacterianas y micóticas.
  • Enfermedad de Alzheimer. La diabetes de tipo 2 puede aumentar el riesgo de tener enfermedad de Alzheimer. Cuanto más deficiente es el control del nivel de azúcar en sangre, mayor parece ser el riesgo. Aún no está clara cuál es la conexión exacta entre estas dos enfermedades.

Prevención

Las opciones de estilo de vida saludable pueden ayudarte a prevenir la diabetes de tipo 2. Aunque tengas casos de diabetes en la familia, la dieta y los ejercicios pueden ayudarte a prevenir la enfermedad. Si ya has recibido un diagnóstico de diabetes, prefiere las alternativas de estilo de vida saludable para evitar complicaciones. Y si tienes prediabetes, los cambios en el estilo de vida pueden retrasar o detener la transformación de prediabetes en diabetes.

  • Come alimentos saludables. Elige alimentos con menos contenido de grasa y calorías, y más contenido de fibra. Prefiere frutas, verduras y granos integrales.
  • Realizar actividad física. Trata de hacer como mínimo 30 minutos por día de actividad física moderada. Haz una caminata rápida diaria. Anda en bicicleta. Practica natación. Si no puedes realizar una sesión larga de ejercicios, divídela en sesiones de 10 minutos o más a lo largo del día.
  • Elimina las libras (o los kilos) que tienes de más. Si tienes sobrepeso, perder el 7 % de tu peso corporal puede reducir el riesgo de diabetes. Para mantener tu peso dentro de un rango saludable, realiza cambios permanentes en tus hábitos alimenticios y de actividad física. Motívate recordando los beneficios de bajar de peso, como tener un corazón más sano, más energía y mayor autoestima.

Algunas veces, los medicamentos también son una opción. La metformina (Glucophage, Glumetza, otros), un medicamento para la diabetes de administración oral, puede reducir el riesgo de diabetes de tipo 2, pero las opciones de vida saludable siguen siendo fundamentales.

La experiencia de Mayo Clinic y nuestros pacientes cuentan su historia

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