Panorama general

Las quemaduras solares — piel enrojecida y con dolor que se siente caliente al tacto — suelen aparecer al cabo de unas horas después de una exposición excesiva a la luz ultravioleta del sol o de fuentes artificiales, como lámparas para bronceado.

La exposición al sol de forma repetida e intensa que provoca quemaduras solares aumenta el riesgo de que se generen otros daños en la piel y ciertas enfermedades. Entre estos están la piel seca o arrugada, las manchas negras, las manchas ásperas y tipos de cáncer de piel, como el melanoma. En general puedes aliviarte de las quemaduras solares simplemente con remedios caseros. Las quemaduras de sol pueden tomar varios días, o más, para sanar.

Puedes evitar las quemaduras solares y las enfermedades relacionadas protegiéndote la piel. Esto es particularmente importante cuando estás al aire libre, incluso si hace frío o está nublado.

Síntomas

Los signos y síntomas de las quemaduras por el sol incluyen:

  • Color rosado o enrojecimiento
  • Piel que se siente cálida o caliente al tacto
  • Dolor, sensibilidad y picazón
  • Hinchazón
  • Ampollas pequeñas llenas de líquido que pueden romperse
  • Si las quemaduras por el sol son graves, dolor de cabeza, fiebre, náuseas y fatiga

Cualquier parte del cuerpo que esté expuesta puede quemarse — entre ellas, los lóbulos de la oreja, el cuero cabelludo y los labios. Incluso las zonas cubiertas pueden quemarse si, por ejemplo, la trama de la ropa es abierta y permite que la atraviese la luz ultravioleta. También pueden quemarse los ojos, que son extremadamente sensibles a la luz ultravioleta del sol. Los ojos con quemadura solar pueden doler o sentirse arenosos.

Los signos y síntomas de las quemaduras solares generalmente aparecen unas horas después de la exposición al sol. Pero es posible que pase un día o más tiempo antes de saber cuál fue el grado de la quemadura por el sol.

Dentro de unos días, el cuerpo puede comenzar a sanarse mediante la «descamación» de la capa superior de la piel dañada. Luego de pelarse, la piel puede tener un color y un patrón irregulares durante cierto tiempo. Una quemadura solar intensa puede tardar varios días o incluso más en curarse.

Cuándo consultar con el médico

Consulta con el médico si por la quemadura solar:

  • Se forman ampollas y la quemadura se extiende por gran parte del cuerpo
  • Tienes fiebre alta, dolor intenso, dolor de cabeza, desorientación, náuseas o escalofríos
  • No ves mejoría en unos días

Además, debes buscar atención médica si observas signos o síntomas de una infección. Estos incluyen:

  • Aumento del dolor y la sensibilidad
  • Aumento de la hinchazón
  • Secreción de color amarillo (pus) de una ampolla abierta
  • Rayas rojas que se originan en la ampolla abierta

Causas

Las quemaduras solares se deben a una exposición excesiva a la luz ultravioleta (UV). La radiación ultravioleta es una longitud de onda de la luz solar que se encuentra en un nivel demasiado corto para que el ojo humano pueda verla. La radiación ultravioleta A (UVA) es el tipo de radiación solar que se asocia más con el envejecimiento de la piel (fotoenvejecimiento). La radiación ultravioleta B (UVB) está relacionada con las quemaduras de sol. La exposición a estos dos tipos de radiación está relacionada con el cáncer de piel. Las lámparas y las camas de bronceado también producen luz ultravioleta y pueden causar quemaduras solares.

La melanina es el pigmento oscuro de la capa externa de la piel (epidermis) que le da su color normal. Cuando te expones a la luz ultravioleta, el cuerpo se protege acelerando la producción de melanina. El exceso de melanina crea el color oscuro del bronceado.

El bronceado es la manera que tiene el cuerpo de bloquear los rayos ultravioleta para prevenir las quemaduras solares y otros daños a la piel. Pero la protección tiene un límite. La cantidad de melanina que produce el cuerpo está determinada genéticamente. Muchas personas simplemente no producen suficiente melanina para proteger bien la piel. Tarde o temprano, la luz ultravioleta quema la piel, lo que causa dolor, enrojecimiento e hinchazón.

El sol puede quemarte la piel incluso en días frescos, si está nublado o si hay neblina. Un 80 por ciento de los rayos ultravioleta atraviesa las nubes. La nieve, la arena, el agua y otras superficies pueden reflejar los rayos ultravioleta, quemando la piel de manera tan intensa como la luz solar directa.

Factores de riesgo

Los factores de riesgo de las quemaduras solares incluyen:

  • Tener piel clara, ojos azules y cabello rojo o rubio
  • Vivir o ir de vacaciones a un lugar con sol, cálido o a gran altitud
  • Trabajar al aire libre
  • Mezclar la recreación al aire libre con el consumo de alcohol
  • Tener antecedentes de quemaduras solares
  • Exponer con regularidad la piel sin protección a la luz ultravioleta del sol o de fuentes artificiales, como camas bronceadoras
  • Tomar medicamentos que te hagan más vulnerable a las quemaduras (medicamentos fotosensibilizantes)

Complicaciones

La exposición al sol de forma repetida e intensa que provoca quemaduras solares aumenta el riesgo de que se generen otros daños en la piel y ciertas enfermedades. Estos pueden incluir envejecimiento prematuro de la piel (fotoenvejecimiento) y cáncer de piel.

Envejecimiento prematuro de la piel

La exposición al sol y las quemaduras solares repetidas aceleran el proceso de envejecimiento de la piel, lo que hace que te veas mayor de lo que eres. Los cambios en la piel provocados por la luz ultravioleta se denominan fotoenvejecimiento. Las consecuencias del fotoenvejecimiento incluyen:

  • Debilitamiento del tejido conjuntivo, que reduce la resistencia y elasticidad de la piel
  • Arrugas profundas
  • Piel seca y áspera
  • Venas finas y rojas en las mejillas, la nariz y las orejas
  • Pecas, principalmente en el rostro y en los hombros
  • Manchas oscuras o decoloradas (máculas) en el rostro, el dorso de las manos, los brazos, el pecho y la parte superior de la espalda — también conocidas como lentigos solares

Lesiones cutáneas precancerosas en la piel

Las lesiones cutáneas precancerosas en la piel se manifiestan como zonas de manchas ásperas y escamosas que han sido dañadas por el sol. Pueden ser blancuzcas, rosas, tostadas o marrones. En general se encuentran en zonas expuestas al sol en la cabeza, la cara, el cuello y las manos de las personas de piel clara. Estas manchas pueden transformarse en cáncer de piel. También se las denomina «queratosis actínicas» y «queratosis solares».

Cáncer de piel

La excesiva exposición solar, aun cuando no haya quemaduras solares, aumenta el riesgo de contraer cáncer de piel, como el melanoma. Puede dañar el ADN de las células cutáneas. Las quemaduras solares durante la infancia y la adolescencia pueden aumentar el riesgo de padecer melanomas más adelante en la vida.

El cáncer de piel se manifiesta principalmente en las zonas del cuerpo más expuestas a la luz del sol, como el cuero cabelludo, el rostro, los labios, las orejas, el cuello, el pecho, los brazos, las manos y las piernas. El cáncer de piel en las piernas es más frecuente en mujeres que en hombres.

Algunos tipos de cáncer de piel comienzan como un pequeño bulto o como una herida que sangra fácilmente, forma costra, se cicatriza y luego vuelve a abrirse. En el caso del melanoma, un lunar existente puede mostrar cambios o puede aparecer un lunar nuevo de aspecto sospechoso. Un tipo de melanoma conocido como lentigo maligno se desarrolla en zonas que han estado expuestas al sol durante mucho tiempo. Comienza como una mancha plana de color tostado que de a poco se oscurece y se agranda.

Consulta con el médico si notas un bulto nuevo o un cambio molesto en la piel, un cambio que tenga la apariencia o la textura de un lunar o una herida que no cicatriza.

Daño ocular

El sol también puede quemar los ojos. Demasiada luz ultravioleta daña la retina, el cristalino o la córnea. El daño solar al cristalino puede provocar que se vuelva opaco (cataratas). Los ojos con quemadura solar pueden doler o sentirse arenosos. La quemadura solar de la córnea también se conoce como ceguera de la nieve.

Prevención

Usa estos métodos para prevenir quemaduras solares, incluso en días fríos, nublados o con neblina. También debes ser muy cuidadoso cuando estés cerca de agua, nieve, y arena, ya que reflejan los rayos solares. Además, la luz ultravioleta es más intensa a grandes alturas.

  • Evita exponerte al sol entre las 10 a. m. y las 4 p. m. Como los rayos solares son más intensos durante esas horas, intenta programar las actividades al aire libre para otros momentos del día. Si esto no es posible, limita el tiempo que permaneces al sol. Busca la sombra cuando sea posible.
  • Evita tomar sol y usar camas bronceadoras. Usar camas bronceadoras para adquirir un bronceado de base no disminuye el riesgo de sufrir quemaduras por el sol.
  • Cúbrete. Cuando estés al aire libre, usa un sombrero de ala ancha y prendas que te tapen, cubriendo incluso los brazos y las piernas. Los colores oscuros, así como las telas de tejido más denso, ofrecen más protección. Considera usar prendas o equipos para actividades al aire libre, especialmente diseñados para proporcionar protección solar. Verifica la etiqueta del factor de protección ultravioleta, que indica la eficacia de una tela para bloquear la luz solar nociva. Cuanto mayor sea el número, mejor.
  • Usa protector solar con frecuencia y generosamente. Ponte un protector solar y un bálsamo labial a prueba de agua con factor de protección solar de 30 o más y con protección de amplio espectro contra los rayos UVA y UBV. Aplícate protector solar generosamente en la piel que no estará protegida por la ropa entre 15 y 30 minutos antes de salir al aire libre.

    Vuelve a aplicarlo cada 40 a 80 minutos, o con más frecuencia si nadas o sudas. Si además estás usando un repelente de insectos, primero aplica el protector solar. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention) no recomiendan los productos que combinan repelente de insectos con protector solar.

    Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades requieren que todos los protectores solares conserven su potencia original por lo menos por tres años. Examina las etiquetas del protector solar para ver cuáles son las indicaciones para guardar y la fecha de vencimiento. Deshazte del protector solar que esté vencido o tenga más de tres años.

    Para los bebés y los niños pequeños, American Academy of Pediatrics (Academia Estadounidense de Pediatría) recomienda usar otras formas de protección solar, tales como ropa o sombra. Asegúrate de que estén al fresco e hidratados. Puedes usar protector solar en los bebés y los niños pequeños cuando no tengas acceso a ropa que los proteja o sombra. Los mejores productos para ellos son los que contienen bloqueantes físicos (óxido de titanio, óxido de zinc), ya que probablemente van a causarles menos irritación en la piel.

  • Cuando estés al aire libre, usa gafas de sol. Elige gafas de sol con protección contra los rayos UVA y UVB. Cuando compres gafas nuevas, verifica la clasificación contra la radiación ultravioleta en la etiqueta. Las lentes más oscuras no son necesariamente mejores para bloquear los rayos ultravioleta. También se recomienda usar gafas de sol que se adapten al rostro y tengan marcos envolventes que bloqueen la luz solar desde todos los ángulos.
  • Ten en cuenta que hay medicamentos que aumentan la sensibilidad al sol. Los medicamentos de uso frecuente que te hacen más sensible a la luz solar son los antihistamínicos, el ibuprofeno, algunos antibióticos, los antidepresivos, los antipsicóticos y algunos medicamentos para bajar el colesterol. Consulta con tu farmacéutico sobre los posibles efectos secundarios de los medicamentos que tomas.

July 07, 2018
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