Muerte súbita en jóvenes: se suele atribuir a problemas cardíacos

La muerte súbita en personas jóvenes es poco frecuente; sin embargo, quienes corren riesgo pueden tomar precauciones. Obtén más información sobre los factores de riesgo, las causas y los tratamientos.

Escrito por el personal de Mayo Clinic

La muerte cardíaca súbita consiste en la alteración e interrupción inesperada de toda la actividad cardíaca. La respiración y el flujo sanguíneo se detienen de inmediato. En cuestión de segundos, la persona queda inconsciente y muere.

La muerte cardíaca súbita es diferente del paro cardíaco súbito. El paro cardíaco súbito consiste en la interrupción repentina de la actividad cardíaca debido a un ritmo cardíaco irregular. Se puede sobrevivir con una atención médica correcta y rápida.

En el caso de las personas menores de 35 años aparentemente saludables, la muerte cardíaca súbita es poco frecuente. Es más frecuente en hombres que en mujeres.

Cuando la muerte súbita se produce en adolescentes o adultos jóvenes, a veces, se debe a enfermedades del corazón no diagnosticadas, como una enfermedad cardíaca genética. La presencia de un problema cardíaco sin detectar puede provocar que una persona joven muera repentinamente mientras hace actividad física, como al practicar un deporte de competición. Sin embargo, la muerte cardíaca súbita también puede ocurrir sin necesidad de hacer un esfuerzo.

La mayoría de los atletas estudiantes compiten cada año sin presentar ningún evento cardíaco. Si tú o tu hijo corren el riesgo de sufrir una muerte cardíaca súbita, consulta con el proveedor de atención médica sobre las precauciones que pueden tomar.

¿Con qué frecuencia se produce la muerte súbita cardíaca en los jóvenes?

La mayoría de las muertes cardíacas se producen en los adultos mayores, en particular en los que tienen una enfermedad cardíaca. Sin embargo, el paro cardíaco es la causa principal de muerte en los deportistas jóvenes. Los cálculos varían, pero, según algunos, aproximadamente entre 1 de cada 50 000 y 1 de cada 80 000 deportistas jóvenes tiene muerte cardíaca súbita cada año.

¿Qué puede provocar una muerte cardíaca súbita en los jóvenes?

En general, la muerte cardíaca súbita se debe a una falla en la señalización eléctrica dentro del corazón. La presencia de latidos cardíacos muy acelerados hace que las cámaras inferiores del corazón (ventrículos) tiemblen sin sentido en lugar de bombear sangre. Este ritmo cardíaco irregular se llama fibrilación ventricular.

Toda afección que haga que el corazón se esfuerce de más o que dañe el tejido cardíaco puede aumentar el riesgo de sufrir muerte súbita. Estas son algunas de las enfermedades que pueden provocar muerte cardíaca súbita en los jóvenes:

  • Engrosamiento del músculo cardíaco (miocardiopatía hipertrófica). La causa más frecuente de la muerte cardíaca súbita en los jóvenes es esta afección genética que hace que el músculo cardíaco se engrose demasiado. El engrosamiento dificulta el bombeo de sangre del corazón y causa latidos cardíacos acelerados.
  • Trastornos del ritmo cardíaco. El síndrome de QT largo es una afección del ritmo cardíaco que puede hacer que el corazón lata rápido y de manera caótica. Se asocia a desmayos y muerte súbita sin causa aparente, especialmente en personas jóvenes. El síndrome de QT largo puede estar presente al nacer (síndrome de QT largo congénito) o aparecer debido a una afección médica subyacente o a un medicamento (síndrome de QT largo adquirido).

    Otros trastornos del ritmo cardíaco que pueden causar muerte cardíaca súbita son el síndrome de Brugada y el síndrome de Wolff-Parkinson-White.

  • Contusión en el pecho. Un golpe fuerte en el pecho que causa muerte cardíaca súbita se denomina conmoción cardíaca. La conmoción cardíaca puede producirse cuando los atletas reciben un golpe fuerte en el pecho debido al impacto con el equipo deportivo u otro jugador. Esta afección no daña el músculo cardíaco. En su lugar, cambia la señalización eléctrica del corazón. El golpe en el pecho puede desencadenar una fibrilación ventricular si se produce en un determinado momento del ciclo de señalización.
  • Problema en la estructura del corazón presente al nacer (defecto cardíaco congénito). Algunas personas nacen con cambios en el corazón y los vasos sanguíneos que pueden disminuir el flujo de sangre y causar muerte cardíaca súbita.

¿De qué manera los padres, asesores u otras personas pueden saber si un joven está en riesgo de sufrir muerte cardíaca súbita?

Muchas veces, la muerte cardíaca súbita se produce sin previo aviso. Además, cuando hay signos de advertencia, es posible que pasen desapercibidos. Toma nota y pregunta si es necesario hacerse un control médico en caso de presentar los siguientes síntomas:

  • Desmayo sin causa aparente (síncope). El desmayo que se produce al hacer actividad física o ejercicio puede indicar la presencia de un problema cardíaco.
  • Falta de aire o dolor en el pecho. Estos síntomas podrían ser un signo de un problema cardíaco. Sin embargo, también pueden deberse al asma, por lo que es importante hacerse una evaluación de salud minuciosa.
  • Antecedentes familiares de muerte cardíaca súbita. Tener antecedentes familiares de muerte cardíaca súbita aumenta las probabilidades de tener el mismo tipo de evento cardíaco. Si tienes antecedentes familiares de muertes sin causa aparente, habla con un proveedor de atención médica sobre los diferentes tipos de exámenes de detección disponibles.

¿Se puede prevenir la muerte súbita en las personas jóvenes?

Algunas veces. Si tienes un alto riesgo de padecer muerte súbita cardíaca, el proveedor de atención médica generalmente te sugerirá que evites los deportes competitivos.

Según la afección subyacente, pueden recomendarse medicamentos o cirugía para reducir el riesgo de muerte súbita. Por ejemplo, se puede implantar en el pecho un dispositivo médico llamado desfibrilador cardioversor implantable para que controle continuamente el ritmo cardíaco. Si se produce una arritmia que pone en riesgo la vida, este dispositivo envía una descarga eléctrica para restaurar el ritmo cardíaco.

Muchos centros de entrenamiento deportivo tienen un desfibrilador externo automático que está listo para usar. Un desfibrilador externo automático es un dispositivo portátil que se usa para tratar a una persona que tiene un paro cardíaco. Este dispositivo envía una descarga eléctrica para restaurar el ritmo cardíaco.

¿A quién se debe examinar en búsqueda de factores de riesgo de muerte súbita?

Hay un debate en la comunidad médica acerca de los exámenes de detección de los atletas jóvenes en un intento por identificar a aquellos que corren el mayor riesgo de sufrir muerte súbita.

Según un estudio italiano, las evaluaciones cardíacas obligatorias en los jóvenes con un electrocardiograma (o electrocardiografía) conllevan una menor tasa de muerte cardíaca súbita. Sin embargo, algunos creen que este tipo de exámenes de detección puede arrojar un resultado falso positivo: indicar la presencia de signos de un problema que, en realidad, no existe. Otra preocupación es que el examen de detección genere un diagnóstico excesivo de afecciones médicas que, quizá, no causen ningún daño.

No está claro que los electrocardiogramas de rutina que se realizan antes de que los atletas reciban la autorización para practicar deportes de competición puedan prevenir la muerte cardíaca súbita. Sin embargo, estos exámenes pueden ayudar a identificar a algunas personas con mayor riesgo.

Si tienes antecedentes familiares o factores de riesgo de afecciones que causan muerte cardíaca súbita, se suele recomendar realizar exámenes de detección.

La Asociación Americana del Corazón no recomienda hacerles exámenes de detección de muerte cardíaca súbita a los jóvenes que no sean atletas ni tengan síntomas de enfermedad cardíaca.

¿Los adultos jóvenes que tienen problemas cardíacos deberían limitar o evitar la actividad física?

Depende. Si tienes riesgo de sufrir una muerte súbita cardíaca, habla con tu proveedor de atención médica acerca de la actividad física. Tus posibilidades de hacer ejercicio o deportes sin correr riesgos dependen de la afección particular. Por ejemplo, si tienes un dispositivo médico implantado en el pecho para detectar y detener los latidos del corazón irregulares, debes evitar los deportes de alto contacto. Un golpe directo en el pecho puede mover el dispositivo.

El proveedor de atención médica puede decirte qué deportes y tipos de ejercicio son seguros para ti o para tu hijo.

Aug. 11, 2022 See more In-depth