Descripción general

Un parto prematuro es el que ocurre más de tres semanas antes de la fecha de parto estimada. En otras palabras, un parto prematuro es el que ocurre antes de la semana 37 de embarazo.

Los bebés prematuros, en especial, los que nacieron con mucha anterioridad, suelen tener problemas médicos complicados. Por lo general, las complicaciones por el nacimiento prematuro varían. Sin embargo, cuanto más temprano nazca un bebé, el riesgo de tener complicaciones será más alto.

Según qué tan temprano nazca un bebé, puede ser:

  • Prematuro tardío, si nació entre la semana 34 y la semana 36 completas de embarazo
  • Prematuro moderado, si nació entre la semana 32 y la semana 34 de embarazo
  • Muy prematuro, si nació antes de las 32 semanas de embarazo
  • Prematuro extremo, si nació antes de las 25 semanas de embarazo

La mayoría de los partos prematuros son prematuros tardíos.

Síntomas

El bebé puede tener síntomas muy leves de nacimiento prematuro o puede tener complicaciones más evidentes.

Algunos signos de nacimiento prematuro son los siguientes:

  • Tamaño pequeño con cabeza desproporcionadamente grande
  • Apariencia más delgada con rasgos menos redondeados que los de un bebé que nació a término, debido a la falta de reservas de grasa
  • Cabello fino (lanugo) en casi todo el cuerpo
  • Temperatura corporal baja, en especial, inmediatamente después del nacimiento en la sala de parto debido a la falta de grasa corporal almacenada
  • Respiración fatigosa o dificultad para respirar
  • Falta de reflejos para succionar y tragar, lo que provoca dificultades para alimentarse

Las tablas siguientes muestran el promedio del peso, la longitud y el perímetro cefálico al momento de nacer en bebés prematuros de cada sexo en diferentes edades de gestación.

Peso, longitud y perímetro cefálico por edad gestacional en varones
Edad gestacional Peso Longitud Perímetro cefálico
40 semanas 7 lb, 15 oz.
(3,6 kg)
20 in (51 cm) 13,8 in (35 cm)
35 semanas 5 lb, 8 oz.
(2,5 kg)
18,1 in (46 cm) 12,6 in (32 cm)
32 semanas 3 lb, 15,5 oz.
(1,8 kg)
16,5 in (42 cm) 11,6 in (29,5 cm)
28 semanas 2 lb, 6,8 oz.
(1,1 kg)
14,4 in (36,5 cm) 10,2 in (26 cm)
24 semanas 1 lb, 6,9 oz.
(0,65 kg)
12,2 in (31 cm) 8,7 in (22 cm)
Peso, longitud y perímetro cefálico por edad gestacional en niñas
Edad gestacional Peso Longitud Perímetro cefálico
40 semanas 7 lb, 7,9 oz.
(3,4 kg)
20 in (51 cm) 13,8 in (35 cm)
35 semanas 5 lb, 4,7 oz.
(2,4 kg)
17,7 in (45 cm) 12,4 in (31,5 cm)
32 semanas 3 lb, 12 oz.
(1,7 kg)
16,5 in (42 cm) 11,4 in (29 cm)
28 semanas 2 lb, 3,3 oz.
(1,0 kg)
14,1 in (36 cm) 9,8 in (25 cm)
24 semanas 1 lb, 5,2 oz.
(0,60 kg)
12,6 in (32 cm) 8,3 in (21 cm)

Atención médica especial

Si das a luz a un bebé prematuro, es probable que tu bebé necesite una estancia hospitalaria más prolongada en una unidad especial de recién nacidos en el hospital. Dependiendo de cuánto cuidado necesite tu bebé, este será admitido en una sala de recién nacidos de cuidados intermedios o en una unidad de cuidados neonatales intensivos. Los médicos y un equipo especializado y capacitado en el cuidado de bebés prematuros estarán disponibles para ayudar con la atención de tu bebé. No dudes en hacer preguntas.

Tu bebé puede necesitar ayuda adicional para alimentarse y adaptarse inmediatamente después del parto. El equipo de atención médica puede brindarte información sobre qué se necesita y cuál será el plan de cuidado para tu bebé.

Factores de riesgo

Muchas veces, la causa específica del parto prematuro no es clara. No obstante, existen factores de riesgo para el parto prematuro, entre ellos:

  • Haber tenido otro parto prematuro
  • Embarazo de mellizos, trillizos o más
  • Un intervalo de menos de seis meses entre embarazos
  • Concepción a través de una fertilización in vitro
  • Problemas en el útero, el cuello uterino o la placenta
  • Tabaquismo o consumo de drogas ilegales
  • Algunas infecciones, especialmente del líquido amniótico y de aparato genital inferior
  • Algunas afecciones crónicas, como presión arterial alta y diabetes
  • Estar por debajo del peso o tener obesidad durante el embarazo
  • Sucesos estresantes, como la muerte de un ser querido o sufrir violencia doméstica
  • Múltiples abortos espontáneos o voluntarios
  • Lesiones físicas o traumatismos

Por causas desconocidas, las mujeres afroamericanas son más propensas a tener partos prematuros que las mujeres de otras razas. Sin embargo, cualquiera puede tener partos prematuros. De hecho, muchas mujeres que han tenido un parto prematuro no tienen factores de riesgo conocidos.

Complicaciones

Si bien no todos los bebés prematuros tienen complicaciones, el nacimiento temprano puede causarles problemas de salud a corto y a largo plazo. Por lo general, cuanto más temprano nace un bebé, más alto es el riesgo de tener complicaciones. El peso al nacer es también muy importante.

Algunos problemas pueden manifestarse al momento del nacimiento mientras que otros pueden desarrollarse más adelante.

Complicaciones a corto plazo

Durante las primeras semanas, las complicaciones de un parto prematuro pueden incluir lo siguiente:

  • Problemas respiratorios. Un bebé prematuro puede tener dificultad para respirar, ya que su sistema respiratorio es inmaduro. Si a los pulmones del bebé les falta surfactante (una sustancia que permite que estos se expandan), el bebé puede padecer el síndrome de dificultad respiratoria, ya que los pulmones no pueden expandirse y contraerse con normalidad.

    Los bebés prematuros también pueden tener un trastorno pulmonar llamado displasia broncopulmonar. Además, algunos bebés prematuros sufren pausas prolongadas en la respiración, lo que se conoce como apnea.

  • Problemas cardíacos. Los problemas cardíacos más frecuentes que tienen los bebés prematuros son el conducto arterioso persistente y la presión arterial baja (hipotensión). El conducto arterioso persistente es una abertura persistente que se encuentra entre la aorta y la arteria pulmonar. Si bien este defecto del corazón a menudo se cierra solo, si no se trata, se puede producir un soplo cardíaco, insuficiencia cardíaca u otras complicaciones. Para la hipotensión arterial, es posible que se deba hacer un ajuste en los líquidos intravenosos, los medicamentos y, a veces, las transfusiones sanguíneas.
  • Problemas cerebrales. Cuanto más temprano nace un bebé, mayor es el riesgo de sangrado en el cerebro, lo que se conoce como hemorragia intraventricular. La mayoría de las hemorragias son leves y se resuelven con pocos efectos a corto plazo. Sin embargo, algunos bebés pueden tener un mayor sangrado cerebral que causa una lesión cerebral permanente.
  • Problemas de control de temperatura. Los bebés prematuros pueden perder calor rápidamente. No tienen la misma grasa corporal almacenada que un bebé que nació a término y no pueden generar el calor suficiente como para contrarrestar lo que se pierde a través de la superficie corporal. Si la temperatura corporal baja demasiado, la temperatura central puede ser más baja de lo normal, lo que se conoce como hipotermia.

    La hipotermia en un bebé prematuro puede provocar problemas respiratorios y niveles bajos de glucosa en la sangre. Además, un bebé prematuro suele usar toda la energía que obtiene de la alimentación solo para mantener la temperatura. Por eso, los bebés prematuros más pequeños necesitan calor adicional de un calentador o una incubadora hasta que sean más grandes y puedan mantener la temperatura corporal sin ayuda.

  • Problemas gastrointestinales. Los bebés prematuros son más propensos a tener el sistema gastrointestinal inmaduro, lo que les genera complicaciones como la enterocolitis necrosante. Esta enfermedad, que puede llegar a ser grave y en la cual se dañan las células que recubren la pared del intestino, puede aparecer en bebés prematuros después de que comienzan a alimentarse. Los bebés prematuros que solo reciben leche materna tienen un riesgo mucho más bajo de padecer enterocolitis necrosante.
  • Problemas sanguíneos. Los bebés prematuros corren riesgo de tener problemas sanguíneos como anemia e ictericia del recién nacido. La anemia es una afección frecuente que se produce cuando el cuerpo no tiene los glóbulos rojos suficientes. Si bien todos los recién nacidos sufren una lenta disminución de los glóbulos rojos durante el primer mes de vida, la disminución puede ser mayor en los bebés prematuros.

    La ictericia del recién nacido consiste en un cambio de color en la piel y los ojos del bebé, que se tornan amarillos, y ocurre porque la sangre contiene un exceso de bilirrubina, una sustancia de color amarillo proveniente del hígado o los glóbulos rojos. Si bien la ictericia tiene muchas causas, es más común en los bebés prematuros.

  • Problemas metabólicos. Los bebés prematuros suelen tener problemas en el metabolismo. Algunos bebés prematuros pueden tener un nivel anormalmente bajo de glucosa sanguínea (hipoglucemia). Esto puede ocurrir porque generalmente tienen reservas más reducidas de glucosa que los bebés nacidos a término. Los bebés prematuros también tienen más dificultades para convertir la glucosa almacenada en formas de glucosa más activas y utilizables.
  • Problemas del sistema inmunitario. Un sistema inmunitario que no se desarrolló por completo, lo que es frecuente en bebés prematuros, puede aumentar el riesgo de contraer infecciones. En un bebé prematuro, una infección se puede extender con rapidez a la sangre y provocar septicemia, una infección que se disemina por el torrente sanguíneo.

Complicaciones a largo plazo

A largo plazo, el nacimiento prematuro puede generar las siguientes complicaciones:

  • Parálisis cerebral. La parálisis cerebral es un trastorno del movimiento, el tono muscular o la postura que puede deberse a una infección, un flujo sanguíneo inadecuado o una lesión en el cerebro en desarrollo de un recién nacido en una etapa temprana del embarazo o cuando el bebé es pequeño e inmaduro.
  • Dificultades en el aprendizaje. En varios hitos fundamentales del desarrollo, los bebés prematuros son más propensos a retrasarse que los bebés que nacieron a término. En la edad escolar, un niño que nació prematuro será más propenso a tener problemas de aprendizaje.
  • Problemas de visión. Los bebés prematuros pueden padecer retinopatía del prematuro, una enfermedad que se produce cuando los vasos sanguíneos se hinchan y crecen en exceso en la capa de nervios sensibles a la luz en la parte posterior del ojo (retina). Algunas veces, los vasos anómalos generan gradualmente cicatrices en la retina y la desplazan de su lugar. Cuando la retina se desplaza de la parte posterior del ojo, se denomina "desprendimiento de retina", una afección que, si no se detecta, puede deteriorar la visión y provocar ceguera.
  • Problemas de audición. Los bebés prematuros tienen un mayor riesgo de sufrir algún grado de pérdida auditiva. A todos los bebés se les controla la audición antes del alta hospitalaria.
  • Problemas dentales. Los bebés prematuros que han estado gravemente enfermos tienen un mayor riesgo de sufrir problemas en los dientes, como retraso en la salida de los dientes, cambios de color en los dientes y mala alineación dental.
  • Problemas psicológicos y de conducta. Los bebés que nacieron de manera prematura son más propensos que los nacidos a término a tener ciertos problemas psicológicos o de conducta, así como retraso en el desarrollo.
  • Problemas de salud crónicos. Los bebés prematuros son más propensos a tener problemas de salud crónicos (algunos de los cuales requieren atención hospitalaria) que los niños nacidos a término. Hay más posibilidades de que se manifiesten infecciones, asma y problemas de alimentación o de que estos persistan. Los bebés prematuros también tienen un mayor riesgo de padecer el síndrome de muerte infantil súbita.

Prevención

Aunque la causa exacta del parto prematuro con frecuencia se desconoce, lo siguiente puede ayudar a las mujeres (en especial a las que tienen un mayor riesgo) a reducir el riesgo de tener un parto prematuro:

  • Suplementos de progesterona. Las mujeres que tienen antecedentes de parto prematuro, cuello uterino corto o ambos factores podrían reducir el riesgo de parto prematuro con un aporte de suplementos de progesterona.
  • Cerclaje cervical. Es un procedimiento quirúrgico que se hace durante el embarazo a las mujeres que tienen cuello uterino corto o antecedentes de acortamiento cervical que provocó un nacimiento prematuro.

    Durante este procedimiento, se cierra el cuello del útero con suturas fuertes que pueden ofrecer al útero un soporte adicional. Las suturas se quitan cuando llega el momento de dar a luz al bebé. Pregúntale al médico si necesitas evitar la actividad intensa durante el resto de tu embarazo.

Experiencia en Mayo Clinic e historias de pacientes

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June 13, 2018
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