Descripción general

La encefalitis es la inflamación del cerebro. Existen varias causas, pero la más común es una infección viral.

En general, la encefalitis solo causa signos y síntomas parecidos a los de la gripe, como fiebre o dolor de cabeza, o bien no causa ningún síntoma. A veces, los síntomas parecidos a los de la gripe son más graves. La encefalitis también puede causar confusión, convulsiones o problemas sensoriales o motrices, como problemas de vista o de audición.

En algunos casos, la encefalitis puede poner en riesgo la vida. El diagnóstico y el tratamiento oportunos son importantes porque es difícil predecir cómo afectará la encefalitis a cada individuo.

Síntomas

La mayoría de las personas con encefalitis viral tienen síntomas leves similares a los de la influenza, como por ejemplo:

  • Dolor de cabeza
  • Fiebre
  • Dolor en músculos o articulaciones
  • Fatiga o debilidad

A veces los signos y síntomas son más graves, y pueden incluir lo siguiente:

  • Confusión, agitación o alucinaciones
  • Convulsiones
  • Pérdida de sensibilidad o parálisis en ciertas zonas del rostro o cuerpo
  • Debilidad muscular
  • Problemas con el habla o la audición
  • Pérdida de conciencia (que incluye el coma)

En los bebés y los niños pequeños, los signos y síntomas también pueden incluir:

  • Protuberancia en los puntos blandos (fontanelas) del cráneo del bebé
  • Náuseas y vómitos
  • Rigidez corporal
  • Alimentación deficiente o no despertarse para alimentarse
  • Irritabilidad

Cuándo debes consultar a un médico

Obtén atención médica inmediata si tienes alguno de los síntomas más graves asociados con la encefalitis. Ante síntomas como dolor de cabeza intenso, fiebre y alteración del estado de conciencia, se requiere atención urgente.

Los bebés y niños pequeños que presenten algún signo o síntoma de encefalitis deben recibir atención médica de urgencia.

Causas

Con frecuencia, se desconoce la causa exacta de la encefalitis. Pero cuando se la conoce, es probable que se trate de una infección viral. Las infecciones bacterianas y las enfermedades inflamatorias no infecciosas también pueden causar encefalitis.

Hay dos tipos principales de encefalitis:

  • Encefalitis primaria. Esta afección ocurre cuando un virus u otro agente infectan directamente el cerebro. La infección puede concentrarse en una sola zona o estar extendida. La infección primaria puede ser una reactivación de un virus que había estado inactivo después de una enfermedad previa.
  • Encefalitis secundaria. Esta afección es causada por una reacción defectuosa del sistema inmunitario en respuesta a una infección en otras partes del cuerpo. En lugar de atacar solamente las células que causan la infección, el sistema inmunitario también ataca, por error, las células sanas del cerebro. También conocida como «encefalitis posinfecciosa», la encefalitis secundaria suele ocurrir dos o tres semanas después de la infección inicial.

Causas virales frecuentes

Los virus que pueden causar encefalitis incluyen los siguientes:

  • El virus del herpes simple. Tanto el virus del herpes simple tipo 1 (asociado con herpes labial y ampollas de fiebre alrededor de la boca) como el virus del herpes simple tipo 2 (asociado con el herpes genital) pueden causar encefalitis. La encefalitis causada por el virus del herpes simple tipo 1 es rara, pero puede provocar un daño cerebral significativo o la muerte.
  • Otros virus del herpes. Entre ellos se encuentran el virus de Epstein-Barr, que comúnmente causa mononucleosis infecciosa, y el virus de la varicela-zóster, que comúnmente causa la varicela y el herpes zóster.
  • Enterovirus. Entre estos virus se encuentran el virus de la poliomielitis y el virus de Coxsackie, que usualmente causan una enfermedad que presenta síntomas similares a los de la influenza, inflamación ocular y dolor abdominal.
  • Virus transmitidos por los mosquitos. Estos virus pueden causar infecciones como las del Nilo Occidental, La Crosse, San Luis, la encefalitis equina occidental y la oriental. Los síntomas de una infección pueden aparecer entre unos días y un par de semanas después de la exposición a un virus transmitido por un mosquito.
  • Virus transmitidos por garrapatas. El virus Powassan es transportado por las garrapatas y causa encefalitis en el medio oeste de los Estados Unidos. Los síntomas suelen aparecer aproximadamente una semana después de la mordedura de una garrapata infectada.
  • Virus de la rabia. La infección por el virus de la rabia, que usualmente se transmite a través de la mordida de un animal infectado, provoca un rápido avance hacia la encefalitis una vez que comienzan los síntomas. La rabia es una causa poco frecuente de encefalitis en los Estados Unidos.
  • Infecciones en la infancia. Las infecciones frecuentes en la infancia, tales como el sarampión, paperas y la rubéola, solían ser causas bastante frecuentes de encefalitis secundaria. Estas causas son ahora raras en los Estados Unidos debido a la disponibilidad de vacunas para estas enfermedades.

Factores de riesgo

Cualquier persona puede padecer encefalitis. Los factores que pueden aumentar el riesgo comprenden:

  • Edad. Algunos tipos de encefalitis son más frecuentes o más graves en determinados grupos etarios. En general, los niños pequeños y los adultos mayores tienen un mayor riesgo de padecer la mayoría de los tipos de encefalitis viral.
  • Sistema inmunitario debilitado. Las personas que padecen VIH/sida, toman medicamentos inmunodepresores o tienen otra enfermedad que debilita el sistema inmunitario tienen un mayor riesgo de padecer encefalitis.
  • Regiones geográficas. Los virus trasmitidos por mosquitos o por garrapatas son más frecuentes en determinadas regiones geográficas.
  • Estación del año. Las enfermedades trasmitidas por mosquitos o por garrapatas suelen ser más frecuentes en el verano en muchas regiones de los Estados Unidos.

Complicaciones

Las complicaciones de la encefalitis varían, dependiendo de factores como:

  • Tu edad
  • La causa de la infección
  • La gravedad de tu enfermedad inicial
  • El tiempo desde la aparición de la enfermedad hasta el tratamiento

Las personas con una enfermedad relativamente leve suelen recuperarse en pocas semanas sin complicaciones a largo plazo.

Prevención

La mejor manera de prevenir la encefalitis viral es tomar precauciones para evitar la exposición a los virus que provocan la enfermedad. Intenta lo siguiente:

  • Ten buenos hábitos de higiene. Lávate las manos frecuente y completamente con agua y jabón, en particular, después de usar el baño y antes y después de las comidas.
  • No compartas utensilios. No compartas platos, cubiertos ni bebidas.
  • Enseña buenos hábitos a tus hijos. Enséñales buenos hábitos de higiene y que eviten compartir sus utensilios en casa y en la escuela.
  • Vacúnate. Mantén tus vacunas y las de tus hijos al día. Antes de viajar, consulta con el médico acerca de las vacunas que se indican para los diferentes destinos.

Encefalitis - atención en Mayo Clinic

April 17, 2020
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