Descripción general

Por lo general, la otitis media aguda suele ser una infección bacteriana o viral que afecta el oído medio, el espacio lleno de aire que está detrás del tímpano y contiene los pequeños huesillos vibratorios del oído. Los niños tienen más probabilidades de desarrollar otitis que los adultos.

Las otitis suelen ser dolorosas debido a la inflamación y acumulación de líquidos en el oído medio.

Debido a que las otitis suelen limpiarse por sí mismas, el tratamiento podría comenzar por el control del dolor y la supervisión del problema. Las otitis en lactantes y los casos graves en general suelen requerir medicamentos antibióticos. Los problemas a largo plazo relacionados con infecciones de oído (líquidos persistentes en el oído medio, infecciones persistentes o infecciones frecuentes) pueden provocar problemas de audición y otras complicaciones graves.

Síntomas

El comienzo de los signos y síntomas de la infección de oído generalmente es rápido.

Niños

Los signos y síntomas comunes en niños incluyen:

  • Dolor de oído, especialmente al acostarse
  • Darse tirones en un oído
  • Dificultad para dormir
  • Llorar más de lo habitual
  • Tener un comportamiento más irritable de lo acostumbrado
  • Dificultad para oír o responder a sonidos
  • Pérdida del equilibrio
  • Fiebre de 100 °F (38 °C) o superior
  • Secreción de líquido del oído
  • Dolor de cabeza
  • Pérdida de apetito

Adultos

Los siguientes son signos y síntomas comunes en adultos:

  • Dolor de oído
  • Secreción de líquido del oído
  • Disminución de la audición

Cuándo consultar al médico

Los signos y síntomas de una infección de oído pueden indicar una variedad de afecciones. Es importante tener un diagnóstico preciso y un tratamiento inmediato. Llama al médico de tu hijo en los siguientes casos:

  • Los síntomas duran más de un día
  • Los síntomas se presentan en niños menores de 6 meses
  • El dolor de oído es intenso
  • Tu bebé o niño tiene dificultad para dormir o está irritable después de un resfriado u otra infección de las vías respiratoria altas
  • Notas una secreción de líquido, pus o secreción con sangre del oído

Un adulto con dolor de oído o secreción debería consultar al médico tan pronto como sea posible.

Causas

La otitis se provoca por una bacteria o un virus en el oído medio. Esta infección suele tener como resultado otras enfermedades (resfrío, gripe o alergia) que provocan congestión e hinchazón de las fosas nasales, garganta y trompas de Eustaquio.

La función de las trompas de Eustaquio

Las trompas de Eustaquio son un par de tubos estrechos que recorren cada uno de los oídos medios hasta la parte posterior de la garganta, detrás de las fosas nasales. El extremo de las trompas de Eustaquio que se encuentra en la garganta se cierra para:

  • Regular la presión de aire del oído medio
  • Ventilar el aire en el oído
  • Drenar las secreciones normales del oído medio

La hinchazón, inflamación y mucosidad en las trompas de Eustaquio producto de una rinofaringitis o alergia puede bloquearlas, lo que provoca la acumulación de líquidos en el oído medio. Por lo general, la causa de los síntomas de una otitis es una infección bacteriana o viral de estos líquidos.

Las otitis son más frecuentes en los niños, en parte debido a que sus trompas de Eustaquio son más estrechas y horizontales, factores que dificultan el drenaje y posibilitan el bloqueo.

La función de las adenoides

Las adenoides son dos pequeñas almohadillas de tejidos que se encuentran arriba de la parte posterior de la garganta y se cree que cumplen una función en la actividad del sistema inmunitario. Esta función podría hacer que sean particularmente vulnerables a infecciones, inflamaciones e hinchazones.

Debido a que las adenoides se encuentra cerca de la apertura de las trompas de Eustaquio, la inflamación o agrandamiento de las adenoides puede bloquearlas, lo que contribuye a desarrollar una otitis media. Es más probable que la inflamación de las adenoides cumpla una función en las otitis en los niños debido a que los niños tienen adenoides relativamente más grandes.

Afecciones relacionadas

Entre las afecciones del oído medio que podrían estar relacionadas con una otitis o generar problemas en el oído medio se incluyen las siguientes:

  • La otitis media con derrame es una inflamación y acumulación de líquidos (derrame) en el oído medio sin infección bacteriana o viral. Esto puede ocurrir debido a que la acumulación de líquidos persiste luego de que se cura la otitis. También puede ocurrir debido a una disfunción o bloqueo no infeccioso de las trompas de Eustaquio.
  • La otitis media con efusión crónica ocurre cuando el líquido permanece en el oído medio y continúa volviendo sin infección bacteriana o viral. Esto hace que los niños sean susceptibles a desarrollar otitis nuevas, y podría afectar la audición.
  • La otitis media supurativa crónica es una otitis persistente que suele tener como resultado el desgarro o perforación del tímpano.

Factores de riesgo

Los factores de riesgo para las infecciones del oído incluyen:

  • Edad. De los 6 meses a los 2 años de edad, los niños son más propensos a tener infecciones del oído debido al tamaño y a la forma de las trompas de Eustaquio y al hecho de que el sistema inmunitario aún no está del todo desarrollado.
  • Cuidado infantil grupal. Los niños que reciben cuidados en entornos grupales (como guarderías) tienen mayores probabilidades de contraer resfriados e infecciones del oído que los niños que se quedan en casa porque están expuestos a más infecciones, como el resfriado común.
  • Alimentación de lactantes. Los bebés que toman biberón, en especial acostados, tienden a tener más infecciones del oído que los bebés a los que se amamanta.
  • Factores estacionales. Las infecciones del oído son más frecuentes en otoño y en invierno, cuando se extienden el resfriado y la gripe. Las personas con alergias estacionales pueden tener mayor riesgo de contraer infecciones del oído durante los días con gran cantidad de polen.
  • Mala calidad del aire. La exposición al humo del tabaco o a altos niveles de contaminación del aire puede aumentar el riesgo de tener infecciones del oído.

Complicaciones

Most ear infections don't cause long-term complications. Frequent or persistent infections and persistent fluid buildup can result in some serious complications:

  • Impaired hearing. Mild hearing loss that comes and goes is fairly common with an ear infection, but it usually returns to what it was before the infection after the infection clears. Persistent infection or persistent fluids in the middle ear may result in more significant hearing loss. If there is some permanent damage to the eardrum or other middle ear structures, permanent hearing loss may occur.
  • Speech or developmental delays. If hearing is temporarily or permanently impaired in infants and toddlers, they may experience delays in speech, social and developmental skills.
  • Spread of infection. Untreated infections or infections that don't respond well to treatment can spread to nearby tissues. Infection of the mastoid, the bony protrusion behind the ear, is called mastoiditis. This infection can result in damage to the bone and the formation of pus-filled cysts. Rarely, serious middle ear infections spread to other tissues in the skull, including the brain or the membranes surrounding the brain (meningitis).
  • Tearing of the eardrum. Most eardrum tears heal within 72 hours. In some cases, surgical repair is needed.

Prevención

Los siguientes consejos pueden reducir el riesgo de desarrollar otitis:

  • Evita resfríos comunes y otras enfermedades. Enseña a tus hijos que deben lavarse las manos minuciosamente y con frecuencia, y que no deben compartir utensilios para beber y comer. Enseña a tus hijos que deben toser y estornudar sobre uno de sus brazos. Si es posible, limita el tiempo que pasan los niños en los centros de cuidado grupal de niños. Un centro de cuidados de niños con una menor cantidad de niños también podría ayudar. Intenta que tus hijos no vayan al centro de cuidados de niños ni a la escuela cuando están enfermos.
  • Evita el humo de segunda mano. Asegúrate de que nadie fume en tu hogar. Fuera de tu hogar, mantente dentro de ambientes libres de humo.
  • Amamanta a tu bebé. Si es posible, amamanta a tu bebé durante al menos seis meses. La leche materna contiene anticuerpos que pueden ofrecer protección contra las otitis.
  • Si utilizas un biberón para alimentar a tu bebé, siéntalo derecho. Evita colocar el biberón en la boca del bebé si el bebé está acostado. No coloques biberones en la cuna del bebé.
  • Consulta con tu médico sobre las vacunas. Pregunta al médico cuáles son las vacunas adecuadas para el niño. Las vacunas antigripales estacionales, las vacunas neumocócicas y demás vacunas antibacterianas pueden ayudar a evitar las otitis.
Aug. 29, 2017
References
  1. Infecciones del oído en los niños. National Institute on Deafness and Other Communication Disorders (Instituto Nacional de la Sordera y Otros Trastornos de la Comunicación). http://www.nidcd.nih.gov/health/hearing/pages/earinfections.aspx. Último acceso: 11 de enero de 2016.
  2. Longo DL, et al., eds. Sore throat, earache, and upper respiratory symptoms (Dolor de garganta, dolor de oído y síntomas de las vías respiratorias superiores). En: Harrison’s Principles of Internal Medicine (Principios de Medicina Interna de Harrison). 19.ª ed. Nueva York, N.Y.: McGraw-Hill Education; 2015. http://accessmedicine.com. Último acceso: 11 de enero de 2016.
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Infección del oído (oído medio)