Descripción general

La cetoacidosis diabética es una complicación grave de la diabetes que ocurre cuando el organismo produce niveles elevados de unos ácidos presentes en la sangre denominados «cuerpos cetónicos».

El trastorno aparece cuando el organismo no puede producir suficiente insulina. Normalmente, la insulina desempeña una función crucial en el paso del azúcar (glucosa) —una fuente de energía principal para los músculos y otros tejidos— a las células. Sin suficiente insulina, el organismo comienza a descomponer las grasas para obtener energía. Este proceso produce una acumulación en el torrente sanguíneo de ácidos denominados «cuerpos cetónicos» que, con el tiempo, provocan cetoacidosis diabética si no se administra el tratamiento correspondiente.

Si tienes diabetes o estás en riesgo de contraerla, aprende cuáles son los signos de advertencia de la cetoacidosis diabética y cuándo solicitar atención médica de urgencia.

Síntomas

Los signos y síntomas de la cetoacidosis diabética suelen presentarse rápidamente, a veces dentro de las 24 horas. Para algunas personas, estos signos y síntomas pueden ser el primer indicio de que tienen diabetes. Es posible que notes lo siguiente:

  • Sed excesiva
  • Necesidad de orinar a menudo
  • Náuseas y vómitos
  • Dolor abdominal
  • Debilidad o fatiga
  • Falta de aire
  • Aliento con olor a fruta
  • Confusión

Algunos de los signos más específicos de la cetoacidosis diabética (que pueden detectarse con kits de análisis de sangre y orina de uso doméstico) comprenden los siguientes:

  • Nivel alto de azúcar en sangre (hiperglucemia)
  • Niveles altos de cuerpos cetónicos en la orina

Cuándo consultar al médico

Si te sientes enfermo o estresado, o si has tenido una enfermedad o lesión reciente, controla tu nivel de azúcar en sangre con frecuencia. También puedes probar un kit de análisis de cuerpos cetónicos en orina de venta libre. 

Consulta al médico de inmediato si ocurre lo siguiente:

  • Tienes vómitos y no puedes tolerar los alimentos ni los líquidos
  • El nivel de azúcar en sangre supera los límites deseados y no responde al tratamiento casero
  • El nivel de cuerpos cetónicos en la orina es moderado o alto

Busca atención de urgencia si ocurre lo siguiente:

  • El nivel de azúcar en sangre es constantemente superior a 300 mg/dL (miligramos por decilitro) o 16,7 mmol/L (milimoles por litro)
  • Hay cuerpos cetónicos en la orina y no puedes comunicarte con tu médico para que te asesore
  • Tienes varios signos y síntomas de cetoacidosis diabética: sed excesiva, necesidad de orinar con frecuencia, náuseas y vómitos, dolor abdominal, falta de aire, aliento con olor a fruta o confusión

Recuerda que la cetoacidosis diabética no tratada puede ser mortal.

Causas

El azúcar es la principal fuente de energía de las células que forman los músculos y otros tejidos. Normalmente, la insulina ayuda a que el azúcar ingrese en las células.

Sin suficiente insulina, el organismo no puede usar el azúcar como fuente de energía en forma correcta. Esto hace que se liberen hormonas que descomponen la grasa para usarla como combustible, acción que produce ácidos conocidos como «cuerpos cetónicos». Una cantidad excesiva de cuerpos cetónicos se acumula en la sangre y, con el tiempo, aparece en la orina.

Por lo general, la cetoacidosis diabética ocurre por las siguientes causas:

  • Una enfermedad. Una infección u otra enfermedad pueden hacer que el organismo produzca niveles más elevados de determinadas hormonas, como la adrenalina o el cortisol. Lamentablemente, las hormonas de este tipo contrarrestan el efecto de la insulina, lo que a veces desencadena un episodio de cetoacidosis diabética. La neumonía y las infecciones urinarias son causas frecuentes.
  • Un problema con la terapia de insulina. Si los tratamientos de insulina no se administran o si la terapia de insulina se administra en forma inadecuada, el sistema puede quedar con una cantidad muy reducida de insulina y esto puede ocasionar cetoacidosis diabética.

Otras causas posibles de la cetoacidosis diabética comprenden las siguientes:

  • Trauma físico o emocional
  • Ataque cardíaco
  • Abuso de alcohol o drogas, especialmente cocaína
  • Determinados medicamentos, como los corticoesteroides y algunos diuréticos

Factores de riesgo

El riesgo de tener cetoacidosis diabética es mayor si:

  • Tienes diabetes tipo 1
  • Omites las dosis de insulina con frecuencia

Con poca frecuencia, la cetoacidosis diabética se presenta en personas que tienen diabetes tipo 2. En algunos casos, la cetoacidosis diabética puede ser el primer signo de que una persona padece diabetes.

Complicaciones

La cetoacidosis diabética se trata con líquidos, electrolitos —como el sodio, el potasio y el cloruro— e insulina. Puede resultar sorprendente, pero las complicaciones más frecuentes de la cetoacidosis diabética están relacionadas con ese tratamiento que salva la vida.

Posibles complicaciones del tratamiento

Las complicaciones del tratamiento son las siguientes:

  • Bajo nivel de azúcar en sangre (hipoglucemia). La insulina permite que el azúcar ingrese en las células, por lo que el nivel de azúcar en sangre disminuirá. Si el nivel de azúcar en sangre disminuye con demasiada rapidez, puedes presentar un nivel bajo de azúcar en sangre.
  • Nivel bajo de potasio (hipopotasiemia). Los líquidos y la insulina que se utilizan para tratar la cetoacidosis diabética pueden hacer que el nivel de potasio disminuya demasiado. Un nivel bajo de potasio puede afectar las funciones del corazón, de los músculos y de los nervios.
  • Inflamación en el cerebro (edema cerebral). El ajuste demasiado rápido del nivel de azúcar en sangre puede producir una inflamación en el cerebro. Esta complicación parece ser más frecuente en niños, sobre todo en los que acaban de recibir el diagnóstico de diabetes.

Si no se trata, los riesgos son mucho mayores. La cetoacidosis diabética puede provocar pérdida del conocimiento y, con el tiempo, puede ser mortal.

Prevención

Hay mucho que puedes hacer para prevenir la cetoacidosis diabética y otras complicaciones de la diabetes.

  • Comprométete a controlar la diabetes. Haz que la alimentación saludable y la actividad física formen parte de tu rutina diaria. Toma medicamentos orales para la diabetes o insulina según las indicaciones.
  • Controla el nivel de azúcar en sangre. Es posible que tengas que comprobar y registrar el nivel de azúcar en sangre al menos tres o cuatro veces al día y con más frecuencia si estás enfermo o estresado. Un control minucioso es la única forma de asegurarte de que tu nivel de azúcar en sangre permanezca dentro de los límites deseados.
  • Ajusta la dosis de insulina según sea necesario. Habla con el médico o el educador en diabetes sobre cómo ajustar la dosis de insulina en relación con el nivel de azúcar en sangre, lo que comes, lo activo que eres, si estás enfermo y otros factores. Si el nivel de azúcar en sangre comienza a aumentar, sigue el plan de tratamiento para la diabetes para volver al nivel de azúcar en sangre a su nivel objetivo.
  • Comprueba el nivel de cuerpos cetónicos. Cuando estés enfermo o estresado, analiza la orina por si posee un exceso de cuerpos cetónicos utilizando un kit de análisis de cetonas en la orina de venta libre. Si el nivel de cuerpos cetónicos es moderado o alto, comunícate con el médico de inmediato o busca atención de urgencia. Si tienes bajos niveles de cuerpos cetónicos, es posible que necesites tomar más insulina.
  • Prepárate para reaccionar con rapidez. Si sospechas que tienes cetoacidosis diabética —el nivel de azúcar en sangre es alto y tienes un exceso de cuerpos cetónicos en la orina— busca atención de urgencia.

Las complicaciones de la diabetes son alarmantes. Pero no dejes que el miedo te impida cuidarte bien. Sigue cuidadosamente el plan de tratamiento para la diabetes y pide ayuda al equipo de tratamiento de la diabetes cuando la necesites.

Feb. 24, 2018
References
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