Descripción general

What is kidney disease? An expert explains

Learn more from kidney doctor Andrew Bentall, M.D.

I'm Dr. Andrew Bentall, a kidney doctor at Mayo Clinic. I look after patients with kidney disease, either in the early stages, or with more advanced kidney disease considering dialysis and transplantation as treatment options. In this video, we'll cover the basics of chronic kidney disease. What is it? Who gets it? The symptoms, diagnosis and treatment. Whether you are looking for answers for yourself or for someone you love, we're here to give you the best information available.

Chronic kidney disease is a disease characterized by progressive damage and loss of function in the kidneys. It's estimated that chronic kidney disease affects about one in seven American adults. And most of those don't know they have it. Before we get into the disease itself, let's talk a little bit about the kidneys and what they do. Our kidneys play many important roles keeping our bodies in balance. They remove waste and toxins, excess water from the bloodstream, which is carried out of the body in urine. They helped to make hormones to produce red blood cells, and they turn vitamin D into its active form, so it's usable in the body.

There are quite a few things that can cause or put you at higher risk for chronic kidney disease. Some of them are not things that can be avoided. Your risk is simply higher if you have a family history of certain genetic conditions like polycystic kidney disease or some autoimmune diseases like lupus or IgA nephropathy. Defects in the kidney structure can also cause your kidneys to fail, and you have an increased risk as you get older. Sometimes, other common medical conditions can increase your risk. Diabetes is the most common cause of kidney disease. Both type 1 and type 2 diabetes. But also heart disease and obesity can contribute to the damage that causes kidneys to fail. Urinary tract issues and inflammation in different parts of the kidney can also lead to long-term functional decline. There are things that are more under our control: Heavy or long-term use of certain medications, even those that are common over-the-counter. Smoking can also be a contributing factor to chronic kidney disease.

Often there are no outward signs in the earlier stages of chronic kidney disease, which is grouped into stages 1 through 5. Generally, earlier stages are known as 1 to 3. And as kidney disease progresses, you may notice the following symptoms. Nausea and vomiting, muscle cramps, loss of appetite, swelling via feet and ankles, dry, itchy skin, shortness of breath, trouble sleeping, urinating either too much or too little. However, these are usually in the later stages, but they can also happen in other disorders. So don't automatically interpret this as having kidney disease. But if you're experiencing anything that concerns you, you should make an appointment with your doctor.

Even before any symptoms appear, routine blood work can indicate that you might be in the early stages of chronic kidney disease. And the earlier it's detected, the easier it is to treat. This is why regular checkups with your doctor are important. If your doctor suspects the onset of chronic kidney disease, they may schedule a variety of other tests. They may also refer you to a kidney specialist, a nephrologist like myself. Urine tests can reveal abnormalities and give clues to the underlying cause of the chronic kidney disease. And this can also help to determine the underlying issues. Various imaging tests like ultrasounds or CT scans can be done to help your doctor assess the size, the structure, as well as evaluate the visible damage, inflammation or stones of your kidneys. And in some cases, a kidney biopsy may be necessary. And a small amount of tissue is taken with a needle and sent to the pathologist for further analysis.

Treatment is determined by what is causing your kidneys to not function normally. Treating the cause is key, leading to reduced complications and slowing progression of kidney disease. For example, getting better blood pressure control, improved sugar control and diabetes, and reducing weight are often key interventions. However, existing damage is not usually reversible. In some conditions, treatment can reverse the cause of the disease. So seeking medical review is really important. Individual complications vary, but treatment might include high blood pressure medication, diuretics to reduce fluid and swelling, supplements to relieve anemia, statins to lower cholesterol, or medications to protect your bones and prevent blood vessel calcification. A lower-protein diet may also be recommended. It reduces the amount of waste your kidneys need to filter from your blood. These can not only slow the damage of kidney disease, but make you feel better as well. When the damage has progressed to the point that 85 to 90 percent of your kidney function is gone, and they no longer work well enough to keep you alive, it's called end-stage kidney failure. But there are still options. There's dialysis, which uses a machine to filter the toxins and remove water from your body as your kidneys are no longer able to do this. Where possible, the preferred therapy is a kidney transplant. While an organ transplant can sound daunting, it's actually often the better alternative, and the closest thing to a cure, if you qualify for a kidney transplant.

If you have kidney disease, there are lifestyle choices. Namely quit smoking. Consuming alcohol in moderation. If you're overweight or obese, then try to lose weight. Staying active and getting exercise can help not only with your weight, but fatigue and stress. If your condition allows, keep up with your routine, whether that's working, hobbies, social activities, or other things you enjoy. It can be helpful to talk to someone you trust, a friend or relative who's good at listening. Or your doctor could also refer you to a therapist or social worker. It can also be helpful to find a support group and connect with people going through the same thing. Learning you have chronic kidney disease and learning how to live with it can be a challenge. But there are lots of ways to help you to be more comfortable for longer before more drastic measures are needed. And even then, there is plenty of hope. If you'd like to learn even more about chronic kidney disease, watch our other related videos or visit We wish you well.

La enfermedad renal crónica, también llamada insuficiencia renal crónica, implica una pérdida gradual de la función renal. Los riñones filtran los desechos y el exceso de líquidos de la sangre, que se eliminan a través de la orina. La enfermedad renal crónica avanzada puede provocar la acumulación de niveles peligrosos de líquido, electrolitos y desechos en el organismo.

En las etapas tempranas de la enfermedad renal crónica, puede que tengas pocos signos o síntomas. Es posible que no te des cuenta de que tienes una enfermedad renal hasta que la afección esté avanzada.

El tratamiento de una enfermedad renal crónica se centra en retrasar el avance del daño renal, por lo general, mediante el control de la causa. Sin embargo, incluso el control de la causa podría no impedir que el daño renal progrese. La enfermedad renal crónica puede avanzar hasta convertirse en una insuficiencia renal en etapa terminal, la cual es mortal si no se realizan filtraciones artificiales (diálisis) o un trasplante de riñón.

Cómo funcionan los riñones

Una de las tareas importantes de los riñones es limpiar la sangre. A medida que la sangre se desplaza por el cuerpo, recoge líquidos adicionales, sustancias químicas y desechos. Los riñones separan este material de la sangre y la eliminan del cuerpo a través de la orina. Si los riñones no pueden hacer esto y no se trata la afección, pueden producirse problemas de salud graves, que podrían provocar la muerte.


Los signos y síntomas de la enfermedad renal crónica se manifiestan con el paso del tiempo si el daño renal avanza lentamente. La pérdida de la función renal puede provocar una acumulación de líquidos o desechos del cuerpo o problemas de electrolitos. Dependiendo de su gravedad, la pérdida de la función renal puede causar lo siguiente:

  • Náuseas
  • Vómitos
  • Pérdida de apetito
  • Fatiga y debilidad
  • Problemas de sueño
  • Micción más o menos abundante
  • Disminución de la agudeza mental
  • Calambres musculares
  • Hinchazón de pies y tobillos
  • Picazón y sequedad de la piel
  • Presión arterial alta (hipertensión) que es difícil de controlar
  • Falta de aire, si se acumula líquido en los pulmones
  • Dolor en el pecho, si se acumula líquido en el revestimiento del corazón

Los signos y síntomas de la enfermedad renal a menudo no son específicos. Esto significa que también los pueden causar otras enfermedades. Dado que los riñones son capaces de compensar la pérdida de función, es posible que no desarrolles signos y síntomas hasta que se haya producido un daño irreversible.

Cuándo debes consultar con un médico

Solicita una cita con tu médico si tienes signos o síntomas de enfermedad renal. La detección temprana puede ayudar a prevenir que la enfermedad renal se convierta en insuficiencia renal.

Si tienes una afección que aumenta tu riesgo de padecer una enfermedad renal, es probable que tu médico controle tu presión arterial y función renal por medio de análisis de sangre y orina durante las visitas al consultorio. Consulta con tu médico si estas pruebas son necesarias en tu caso.


La enfermedad renal crónica se manifiesta cuando una enfermedadafecta la función renal y causa que el daño renal empeore en varios meses o años.

Las enfermedades y afecciones que causan enfermedad renal crónica son las siguientes:

  • Diabetes tipo 1 o tipo 2
  • Presión arterial alta
  • Glomerulonefritis, una inflamación de las unidades de filtración de los riñones (glomérulos)
  • Nefritis intersticial, una inflamación de los túbulos del riñón y las estructuras circundantes
  • Enfermedad renal poliquística u otras enfermedades renales hereditarias
  • Obstrucción prolongada de las vías urinarias, derivada de afecciones como el agrandamiento de próstata, cálculos renales y algunos tipos de cáncer
  • Reflujo vesicoureteral, una afección que hace que la orina regrese a los riñones
  • Infección renal recurrente, también denominada pielonefritis

Factores de riesgo

Los factores que pueden aumentar el riesgo de enfermedad renal crónica incluyen:

  • Diabetes
  • Presión arterial alta
  • Enfermedad cardíaca (cardiovascular)
  • Hábito de fumar
  • Obesidad
  • Ser de raza negra, indígena americano o asiático americano
  • Antecedentes familiares de enfermedad renal
  • Estructura renal anormal
  • Edad avanzada
  • El uso frecuente de medicamentos que pueden dañar los riñones


La enfermedad renal crónica puede afectar casi todo tu cuerpo. Las posibles complicaciones incluyen las siguientes:

  • Retención de líquidos, que podría derivar en hinchazón en los brazos y las piernas, presión arterial alta o líquido en los pulmones (edema pulmonar)
  • Un aumento repentino en los niveles de potasio en la sangre (hipercalemia), que podría afectar la funcionalidad del corazón y puede poner en riesgo la vida
  • Anemia
  • Enfermedad cardíaca
  • Debilidad de los huesos y mayor riesgo de fracturas
  • Disminución del deseo sexual, disfunción eréctil o reducción de la fertilidad
  • Daño al sistema nervioso central, que puede ocasionar dificultad para concentrarse, cambios en la personalidad o convulsiones
  • Menor respuesta inmunitaria, lo que te hace más propenso a contraer infecciones
  • Pericarditis, que es la inflamación de la membrana sacular que envuelve el corazón (pericardio)
  • Complicaciones del embarazo que implican riesgos para la madre y el feto en desarrollo
  • Daño irreversible a los riñones (enfermedad renal en etapa terminal), que finalmente requiere diálisis o un trasplante de riñón para sobrevivir


Para reducir el riesgo de padecer una enfermedad renal, haz lo siguiente:

  • Sigue las instrucciones de los medicamentos de venta libre. Cuando uses analgésicos de venta libre, como aspirina, ibuprofeno (Advil, Motrin IB, entre otros) y acetaminofén (Tylenol, entre otros), sigue las instrucciones del envase. Tomar demasiados analgésicos durante mucho tiempo puede derivar en daños en el riñón.
  • Mantén un peso saludable. Si tienes un peso saludable, mantenlo haciendo actividad física la mayoría de los días de la semana. Si necesitas perder peso, habla con tu médico acerca de las estrategias para lograrlo.
  • No fumes. Fumar cigarrillos puede dañar tus riñones y empeorar el daño renal existente. Si eres fumador, habla con tu médico acerca de las estrategias para dejar de fumar.Los grupos de apoyo, el asesoramiento y los medicamentos pueden ayudarte a dejar de fumar.
  • Controla tus enfermedades con la ayuda de tu médico. Si padeces enfermedades o afecciones que aumentan el riesgo de una enfermedad renal, evalúa con tu médico las maneras de controlarlas. Pregúntale al médico acerca de pruebas para buscar signos de daño renal.

Nefropatía crónica - atención en Mayo Clinic

Sept. 03, 2021
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