Descripción general

Mayo Clinic Child and Family Advocacy Center (Centro de Apoyo para el Niño y la Familia de Mayo Clinic)

Todo maltrato o daño intencional infligido a niños menores de 18 años se considera maltrato infantil, el cual adopta distintas formas, que por lo general se presentan al mismo tiempo.

  • Maltrato físico. El maltrato físico se produce cuando alguna persona daña o pone en riesgo deliberadamente la integridad física de un niño.
  • Abuso sexual. Es abuso sexual infantil es toda actividad sexual con un niño, como tocar, tener contacto oral-genital, mantener relaciones sexuales o exponer al niño a material pornográfico.
  • Maltrato emocional. El maltrato emocional supone atacar la autoestima o el bienestar emocional del niño. Comprende los ataques verbales y emocionales, como desvalorizar y reprender continuamente al niño, al igual que aislarlo, ignorarlo o rechazarlo.
  • Maltrato médico. Se produce cuando alguien deliberadamente hace enfermar a un niño, de modo tal que requiera atención médica, o lo somete a un riesgo grave de sufrir lesiones y recibir atención médica innecesaria. Esto puede producirse a causa de un trastorno mental llamado trastorno facticio infligido a un tercero, por ejemplo, en el caso de padres que lastiman a sus hijos.
  • Abandono. El abandono infantil es no proporcionar alimentos, refugio, afecto, supervisión, educación o atención médica adecuados.

En gran parte de los casos, el perpetrador del maltrato es una persona conocida y de confianza del niño, con frecuencia, uno de los padres u otro familiar. Si tienes sospechas de que un niño puede ser víctima de maltrato, informa a las autoridades correspondientes.

Síntomas

Un niño que es víctima de maltrato puede tener sentimientos de culpa, vergüenza o confusión. Puede tener miedo de contarles a otros acerca del maltrato, especialmente si el perpetrador es uno de los padres, un familiar cercano o un amigo de la familia. De hecho, el niño puede mostrar un miedo visible de los padres, personas adultas responsables de su cuidado o amigos de la familia. Por ese motivo es tan importante prestar atención a las señales de alerta, entre ellas:

  • Apartamiento de las amistades y las actividades habituales
  • Cambios de comportamiento, como agresividad, ira, hostilidad o hiperactividad, o cambios en el desempeño escolar
  • Depresión, ansiedad o miedos inusuales, o pérdida repentina de la confianza en sí mismo
  • Falta aparente de supervisión
  • Ausencias frecuentes de la escuela o negativa a tomar el autobús escolar
  • Negativa a dejar las actividades escolares, como si no quisiera volver a casa
  • Intentos de huida
  • Comportamiento rebelde o desafiante
  • Intentos de suicidio

Los signos y síntomas dependen del tipo de maltrato y pueden variar. Ten presente que las señales de alerta solo son eso: señales de alerta. La existencia de señales de alerta no significa necesariamente que el niño es víctima de maltrato.

Signos y síntomas del maltrato físico

  • Lesiones sin causa aparente, como hematomas, fracturas o quemaduras
  • Lesiones que no se condicen con la explicación proporcionada
  • Problemas médicos u odontológicos sin tratar

Signos y síntomas del abuso sexual

  • Conducta o conocimiento sexual inapropiado para la edad
  • Embarazo o infecciones de transmisión sexual
  • Sangre en la ropa interior
  • Afirmación de haber sido víctima de abuso sexual
  • Problemas para caminar o sentarse o quejas de dolor genital
  • Abuso sexual a otros niños

Signos y síntomas del maltrato emocional

  • Desarrollo emocional tardío o inapropiado
  • Pérdida de la confianza en sí mismo o de la autoestima
  • Retraimiento social, pérdida del interés o el entusiasmo
  • Depresión
  • Dolores de cabeza o dolores de estómago sin causa aparente
  • Evitar ciertas situaciones, como negarse a tomar el autobús escolar o ir a la escuela
  • Búsqueda desesperada de afecto
  • Bajo desempeño escolar o pérdida de interés en la escuela
  • Pérdida de habilidades de desarrollo previamente adquiridas

Signos y síntomas de abandono

  • Crecimiento o aumento de peso deficientes
  • Higiene deficiente
  • Falta de prendas o artículos de necesidad física
  • Tomar alimentos o dinero sin permiso
  • Consumir alimentos en exceso en una sola ingesta o esconder alimentos para más tarde
  • Baja asistencia escolar
  • Falta de atención adecuada de problemas médicos, odontológicos o psicológicos o falta de la atención de seguimiento adecuada
  • Cambios emocionales inapropiados o fuera de contexto
  • Indiferencia

Comportamiento de los padres

En ocasiones, el comportamiento o el accionar de los padres representan señales de alerta acerca del maltrato infantil. Las señales de alerta respecto de alguno de los padres comprenden las siguientes:

  • Demuestra poco interés por el niño
  • Parece incapaz de reconocer el malestar físico o emocional del niño
  • Niega la existencia de un problema en el hogar o en la escuela, o culpa al niño de los problemas
  • Culpa, desmerece o reprende constantemente al niño y lo describe con términos negativos, como «inútil» o «malvado»
  • Pretende que el niño le brinde atención y cuidados y se muestra celoso de que otros miembros de la familia reciban atención del niño
  • Utiliza castigos corporales o les pide a los maestros que lo hagan
  • Exige un nivel inadecuado de desempeño físico o académico
  • Restringe en exceso el contacto del niño con otras personas
  • Proporciona explicaciones poco creíbles o contradictorias acerca de las lesiones del niño, o no ofrece explicaciones en absoluto

Aunque la mayoría de los expertos en salud infantil condena el uso de cualquier forma de violencia, algunas personas todavía aplican castigos corporales, como las nalgadas, para disciplinar a sus hijos. Todo castigo corporal puede dejar huellas emocionales. Todo comportamiento de los padres que pueda causar dolor o lesiones físicas a un niño, aun infligido en el nombre de la disciplina, puede constituir maltrato infantil.

Cuándo consultar al médico

Si te preocupa que tu hijo u otro niño pueda haber sido víctima de maltrato, busca ayuda sin demora.

Si el niño necesita atención médica, llama al 911 o al número local de emergencias. Según la situación, comunícate con el médico del niño, con una agencia local de protección infantil, con el departamento de policía o con una línea directa de atención las 24 horas como la de Childhelp National Child Abuse (Ayuda Nacional a las Víctimas de Maltrato Infantil) (800-422-4453).

Ten presente que los profesionales del cuidado de la salud tienen una obligación legal de denunciar todos los casos de posible maltrato infantil a las autoridades correspondientes del condado o del estado.

Factores de riesgo

Los siguientes son algunos factores que aumentan el riesgo de que una persona pueda perpetrar maltrato:

  • Antecedentes de haber sufrido maltrato o abandono durante la infancia
  • Problemas físicos o de salud mental, como ansiedad, depresión o trastorno de estrés postraumático
  • Crisis familiar o estrés, como violencia familiar y otros conflictos matrimoniales, padres solteros o niños pequeños en la familia, especialmente, varios niños menores de 5 años
  • Un niño con discapacidad física o de desarrollo en la familia
  • Estrés financiero o desempleo
  • Aislamiento social o del círculo familiar
  • Entendimiento deficiente en materia de desarrollo infantil y habilidades de crianza
  • Abuso de alcohol u otras sustancias

Complicaciones

Algunos niños logran superar los efectos físicos y psicológicos del maltrato infantil, especialmente aquellos que reciben una sólida contención social y que pueden adaptarse y afrontar las malas experiencias. Muchos otros, sin embargo, sufren problemas físicos, emocionales o mentales a causa del maltrato infantil durante años. Los que siguen son algunos ejemplos.

Problemas físicos

  • Muerte
  • Discapacidad física y problemas de salud
  • Impedimentos para el aprendizaje
  • Trastorno de déficit de atención con hiperactividad (TDAH)
  • Abuso de sustancias

Problemas de comportamiento

  • Conductas violentas o delictivas
  • Maltrato infligido a otros
  • Abstinencia
  • Intentos de suicidio o daño a sí mismo
  • Comportamiento sexual de alto riesgo o embarazo adolescente
  • Problemas en la escuela
  • Habilidades sociales e interpersonales limitadas

Problemas emocionales

  • Baja autoestima
  • Dificultad para establecer o mantener relaciones interpersonales
  • Problemas de intimidad y confianza
  • Una visión distorsionada de la paternidad que puede perpetuar el ciclo del maltrato
  • Incapacidad para afrontar el estrés y las frustraciones
  • La aceptación de que la violencia es una parte normal de las relaciones

Trastornos mentales

  • Trastornos de alimentación
  • Trastornos de la personalidad
  • Depresión
  • Ansiedad
  • Trastorno de estrés postraumático (TEPT)
  • Alteraciones del sueño
  • Trastornos del apego

Prevención

Puedes tomar medidas sencillas para proteger a tu hijo de la explotación y el maltrato, al igual que para prevenir el maltrato infantil en tu vecindario o en tu comunidad. El objetivo es ofrecer a los niños relaciones estables, seguras y afectuosas. Por ejemplo:

  • Brinda amor y atención a tu hijo. Brinda afecto a tu hijo; escúchalo e involúcrate en su vida para fomentar la confianza y la buena comunicación. Alienta a tu hijo a que te cuente si tiene un problema. Un entorno familiar y un tejido social de contención pueden reforzar la autoestima y el sentimiento de autovaloración de tu hijo.
  • No respondas con enojo. Si te sientes abrumado o fuera de control, haz una pausa. No descargues tu enojo sobre tu hijo. Consulta con el médico o el terapeuta sobre la forma de aprender a enfrentar el estrés e interactuar mejor con tu hijo.
  • Supervisión. No dejes a tu hijo solo en el hogar. Cuando estés en lugares públicos, no pierdas de vista a tu hijo. Ofrécete como voluntario en la escuela y en distintas actividades para conocer a los adultos que pasan tiempo con tu hijo. Cuando tenga edad suficiente para salir sin supervisión, alienta a tu hijo a mantener distancia de los extraños y a pasar el tiempo con amigos en vez de solo; además, pídele que te informe dónde se encuentra en todo momento. Averigua quién estará a cargo de la supervisión de tu hijo, por ejemplo, cuando se queda a dormir en casa de amigos.
  • Conoce a las personas responsables del cuidado de tu hijo. Pide referencias sobre las niñeras y sobre otras personas responsables del cuidado. Haz visitas imprevistas, frecuentes y sin anunciar, para observar qué está sucediendo. No aceptes sustitutos de la persona que habitualmente es responsable del cuidado de tu hijo si no conoces al reemplazante.
  • Insiste sobre cuándo decir «no». Asegúrate de que tu hijo comprenda que no tiene por qué hacer nada que le resulte incómodo o atemorizante. Alienta a tu hijo a tomar distancia inmediatamente de las situaciones amenazantes o atemorizantes y a buscar la ayuda de un adulto de confianza. Si algo sucede, alienta a tu hijo a que hable contigo o con otro adulto de confianza acerca del episodio. Asegúrale a tu hijo que está bien hablar y que no se meterá en problemas.
  • Enseña a tu hijo cómo mantenerse a salvo cuando está conectado a Internet. Coloca la computadora en un sector común de tu hogar en vez de colocarla en el dormitorio de tu hijo. Utiliza los controles parentales para restringir la clase de sitios web que puede visitar tu hijo y controla su configuración de privacidad en las redes sociales. Considera una advertencia el hecho de que tu hijo pretenda mantener en secreto sus actividades en línea. Establece las reglas del juego, como no compartir la información personal, no responder a mensajes inapropiados, hirientes o atemorizantes y no concertar encuentros para conocer en persona a un contacto en línea sin tu autorización. Recomienda a tu hijo que te cuente si un desconocido lo contacta por medio de una red social. Denuncia el acoso en línea o a los remitentes inapropiados ante el proveedor del servicio y las autoridades locales, de ser necesario.
  • Haz contactos. Conoce a las familias del vecindario, incluso niños y padres. Considera unirte a un grupo de apoyo para padres, para desahogar tus frustraciones en el lugar adecuado. Crea una red de contención de familiares y amigos. Si un amigo o vecino parece estar en dificultades, ofrécete para cuidar a sus hijos o ayudar de otra manera.

Si te preocupa que puedas maltratar a tu hijo

Si te preocupa que puedas maltratar a tu hijo, busca ayuda de inmediato. Las siguientes organizaciones pueden proporcionarte información y derivaciones:

  • Línea directa de Childhelp National Child Abuse (Ayuda Nacional a las Víctimas de Maltrato Infantil): 800-4-A-CHILD (800-422-4453)
  • Prevent Child Abuse America (Prevengamos el Maltrato Infantil en los Estados Unidos): 800-CHILDREN (800-244-5373)

También puedes comenzar por hablar con el médico de cabecera. El médico puede derivarte a clases de educación para padres o recomendarte que hagas terapia psicológica o te reúnas con un grupo de apoyo para padres, para aprender formas adecuadas de manejar tu enojo. Si consumes drogas o alcohol en exceso, consulta con el médico acerca de las opciones de tratamiento.

Si fuiste víctima de cualquier clase de maltrato infantil, acude a terapia psicológica para asegurarte de no perpetuar el ciclo del maltrato ni enseñar esas conductas destructivas a tus hijos.

Recuerda que el maltrato infantil puede evitarse y es, con frecuencia, síntoma de un problema que puede tratarse. Pide ayuda hoy mismo.

Oct. 07, 2015
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