Panorama general

La bronquiolitis es una infección pulmonar común en bebés y niños pequeños. Causa inflamación y congestión en las vías respiratorias pequeñas (bronquiolos) del pulmón. Casi siempre, la causa de la bronquiolitis es un virus. Normalmente, el pico de la bronquiolitis es durante los meses de invierno.

La bronquiolitis comienza con síntomas similares a los de un resfriado común pero luego avanza con tos, silbido al respirar y, a veces, dificultad para respirar. Los síntomas de la bronquiolitis pueden durar varios días hasta semanas, incluso un mes.

La mayoría de los niños se curan con cuidados en el hogar. Un porcentaje muy pequeño necesita hospitalización.

Síntomas

Durante los primeros días, los signos y síntomas de bronquiolitis son similares a los de un resfrío:

  • Moqueo
  • Nariz congestionada
  • Tos
  • Fiebre baja (no se presenta en todos los casos)

Luego de esto, es posible que haya una semana o más tiempo durante el que se presentan dificultades para respirar o un sonido tipo silbido cuando el niño respira (silbido al respirar).

Muchos bebés pequeños también sufren una infección del oído (otitis media).

Cuándo consultar al médico

En caso de que sea difícil lograr que el niño coma o beba y su respiración se torne más rápida o fatigosa, llame al médico del niño. Esto es especialmente importante si el niño es menor de 12 semanas o tiene otros factores de riesgo de bronquiolitis: incluidos nacimiento prematuro o una afección cardíaca o pulmonar.

Los siguientes signos y síntomas son motivos para buscar atención médica inmediata:

  • Vómitos
  • Silbido al respirar audible
  • Respiración muy rápida, más de 60 inhalaciones por minuto (taquipnea),  y superficial
  • Respiración fatigosa:  las costillas parecen succionarse hacia el interior cuando el niño inhala
  • Aspecto de pereza o letargo
  • El niño se rehúsa a beber una cantidad suficiente de líquidos, o la respiración se torna muy rápida al comer o beber
  • La piel se torna azul, especialmente los labios y las uñas (cianosis)

Causas

La bronquiolitis ocurre cuando un virus infecta los bronquiolos, que son las vías respiratorias más pequeñas en los pulmones. La infección hace que los bronquiolos se hinchen y se inflamen. La mucosidad se acumula en estas vías respiratorias, lo que dificulta el flujo libre del aire desde y hacia los pulmones.

La mayoría de los casos de bronquiolitis son causados por el virus respiratorio sincicial (VRS). El VRS es un virus frecuente que infecta a casi todos los niños a la edad de 2 años. Los brotes de la infección por VRS se producen todos los inviernos. La bronquiolitis también puede ser causada por otros virus, como los que causan la gripe o el resfrío frecuente. Los lactantes pueden ser reinfectados con VSR porque existen al menos dos cepas.

Los virus que causan la bronquiolitis se propagan fácilmente. Se pueden contraer a través de las gotitas en el aire cuando alguien enfermo tose, estornuda o habla. También se puede contraer al tocar objetos compartidos, como utensilios, toallas o juguetes, y luego tocarse los ojos, la nariz o la boca.

Factores de riesgo

Los bebés menores de tres meses tienen mayor riesgo de padecer bronquiolitis debido a que los pulmones y el sistema inmunitario no se desarrollaron por completo.

Otros factores asociados con un mayor riesgo de bronquiolitis en bebés, o enfermedades más graves debido a la bronquiolitis, son:

  • Nacimiento prematuro
  • Una afección cardíaca o pulmonar no diagnosticada
  • Sistema inmunitario debilitado
  • Exposición al humo de tabaco
  • Nunca haber recibido lactancia materna; los bebés que reciben lactancia materna obtienen beneficios inmunitarios de la madre
  • Contacto con muchos niños, por ejemplo en un centro de cuidado de niños
  • Vivir en un entorno de hacinamiento
  • Tener hermanos que van a una escuela o centro de cuidado de niños y llevan la infección al hogar

Complicaciones

Las complicacioness de la bronquiolitis grave pueden incluir:

  • Piel o labios que se vuelven azules (cianosis). La cianosis está causada por la falta de oxígeno.
  • Pausas en la respiración (apnea). Es más probable que la apnea ocurra en bebés prematuros y en bebés de hasta dos meses de vida.
  • Deshidratación.
  • Niveles bajos de oxígeno e insuficiencia respiratoria.

Si esto ocurre, es posible que tu hijo necesite ser internado en el hospital. En caso de insuficiencia respiratoria grave, quizás sea necesario introducir un tubo por la tráquea del niño para ayudarlo a respirar hasta que la infección haya desaparecido.

Si tu bebé nació prematuramente, tiene una afección cardíaca o pulmonar, o su sistema inmunitario está comprometido, obsérvalo detenidamente para ver si presenta los signos iniciales de la bronquiolitis. La infección puede agravarse con rapidez. En estos casos, el niño generalmente necesitará ser internado en el hospital.

Prevención

Como los virus pueden hacer que la bronquiolitis se trasmita de una persona a otra, una de las mejores maneras de prevenirla es lavarte las manos con frecuencia, especialmente al tocar a tu bebé cuando tienes algún resfrío o enfermedad respiratoria. Usar una máscara en este momento es adecuado.

Si tu hijo tiene bronquiolitis, no lo saques de tu casa hasta que la enfermedad haya pasado para evitar que contagie a otras personas.

Otras formas que ayudan a controlar la infección con sentido común incluyen:

  • Limitar el contacto con personas que tienen fiebre o resfrío. Si tu hijo es recién nacido, especialmente un bebé prematuro, evita la exposición a personas con resfríos durante los primeros dos meses de vida.
  • Limpia y desinfecta superficies. Limpia y desinfecta las superficies y objetos que las personas tocan con frecuencia, como los juguetes y las perillas de las puertas. Esto es especialmente importante si un familiar está enfermo.
  • Cúbrete la boca al toser o estornudar. Cúbrete la boca y la nariz con un pañuelo. Luego desecha el pañuelo y lávate las manos o usa un desinfectante de manos con alcohol.
  • Usa tu propio vaso. No lo compartas con otras personas, especialmente si algún familiar está enfermo.
  • Lávate las manos con frecuencia. Lávate las manos y también lava las de tu hijo con frecuencia. Ten a mano un desinfectante de manos con alcohol para usar tú y tu hijo cuando están fuera de casa.
  • Amamanta a tu hijo.Las infecciones respiratorias son significativamente menos frecuentes en los bebés que son amamantados.

Vacunas y medicamentos

No existen vacunas para las causas más frecuentes de la bronquiolitis (VRS y rinovirus). Sin embargo, se recomienda la vacuna inyectable contra la influenza todos los años para todas las personas mayores de 6 meses.

A los bebés con riesgo alto de infección por VRS, como los nacidos muy prematuramente o con una afección cardiorrespiratoria o un sistema inmunitario deprimido, se les puede administrar palivizumab (Synagis) para disminuir la posibilidad de infecciones por VRS.

April 20, 2018
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