Descripción general

El síndrome de alfa-gal es un tipo de alergia alimentaria a la carne roja, que se ha identificado recientemente y otros productos de mamíferos. En los Estados Unidos, la afección suele comenzar con la mordida de una garrapata de estrella solitaria. La mordida transmite una molécula de azúcar llamada alfa-gal al cuerpo de la persona. En algunas personas, esto puede desencadenar una reacción en el sistema inmunitario que posteriormente produce reacciones alérgicas leves a graves cuando consumen carne roja, como carne de res, carne de cerdo o carne de cordero, u otros productos de mamíferos.

La garrapata estrella solitaria se encuentra, predominantemente, en el sureste de los Estados Unidos, y la mayoría de los casos del síndrome de alfa-gal ocurre en esta región. La garrapata también se puede encontrar en el este y el centro sur de los Estados Unidos. Sin embargo, el trastorno parece difundirse hacia el norte y el oeste, dado que el venado trasporta la garrapata estrella solitaria a nuevas partes de los Estados Unidos. El síndrome de alfa-gal también se ha diagnosticado en Europa, Australia y Asia, donde otros tipos de garrapatas transportan las moléculas alfa-gal.

Los investigadores ahora consideran que aquellas personas que tienen reacciones anafilácticas frecuentes y sin explicación, y que se realizaron pruebas para detectar otras alergias a los alimentos que dieron negativo, pueden verse afectadas por el síndrome de alfa-gal. No existe otro tratamiento más que evitar la carne roja y otros productos hechos de mamíferos.

Evita la mordida de las garrapatas es clave para la prevención. Para protegerte de la mordida de las garrapatas, viste pantalones largos y camisetas de manga larga, y usa repelentes de insectos cuando te encuentres en áreas boscosas o de pastizales. Realiza una revisión de cuerpo entero en busca de garrapatas luego de pasar tiempo al aire libre.

Síntomas

Los signos y síntomas de una reacción alérgica a alfa-gal suelen ser tardíos en comparación con otras alergias alimentarias. La mayoría de las reacciones a los alérgenos alimentarios comunes, como el maní o los mariscos, se producen a los pocos minutos de la exposición. En el síndrome de alfa-gal, las reacciones suelen aparecer entre tres y seis horas después de la exposición. La carne roja, como la carne de vaca, de cerdo o de cordero, las vísceras y los productos hechos de mamíferos, como las gelatinas o los lácteos, pueden causar una reacción.

Entre los signos y síntomas del síndrome de alfa-gal se incluyen los siguientes:

  • Urticaria y picazón en la piel, o piel escamosa (eccema)
  • Hinchazón en los labios, el rostro, la lengua y la garganta, u otras partes del cuerpo
  • Sibilancia o falta de aire
  • Goteo nasal
  • Dolor de estómago, diarrea, náuseas o vómitos
  • Estornudos
  • Dolores de cabeza
  • Una reacción alérgica grave y que puede poner en riesgo la vida y restringe la respiración (anafilaxia)

Los médicos creen que el retraso entre el consumo de carne roja y el desarrollo de la reacción alérgica es uno de los motivos por los cuales esta enfermedad se ha pasado por alto hasta hace poco. La conexión posible entre comer un bistec para la cena y la aparición de urticaria en medio de la noche no es nada obvia.

Cuándo debes consultar con un médico

Consulta con tu médico de atención primaria o con un médico especializado en el diagnóstico y tratamiento de alergias (alergista) si presentas síntomas de alergia alimentaria después de comer, incluso varias horas después de comer. No descartes la carne roja como una posible causa de tu reacción, especialmente si vives o pasas tiempo al aire libre en el sureste de los Estados Unidos o en otras partes del mundo donde se sabe que existe el síndrome de alfa-gal.

Busca tratamiento médico de emergencia si presentas signos o síntomas de anafilaxia, como los siguientes:

  • Dificultad para respirar
  • Pulso rápido y débil
  • Mareo o aturdimiento
  • Pérdida de saliva o incapacidad de tragar
  • Coloración roja y sensación de calor en todo el cuerpo (enrojecimiento)

Causas

La mayoría de los estadounidenses que tienen el síndrome de alfa-gal tuvieron la picadura de la garrapata estrella solitaria. Las picaduras de otros tipos de garrapatas pueden provocar la afección en Europa, Australia y Asia.

Picaduras de garrapata

Se considera que las garrapatas que causan el síndrome alfa-gal son portadoras de moléculas alfa-gal provenientes de los animales que suelen picar, como las vacas o las ovejas. Cuando la garrapata portadora pica a un ser humano, inyecta alfa-gal en el cuerpo de la persona.

Por razones desconocidas, algunas personas tienen una respuesta inmunitaria tan fuerte a estas moléculas que ya no pueden comer carnes rojas o productos hechos de mamíferos sin una reacción alérgica de leve a severa. Aquellas personas expuestas a muchas picaduras de garrapata pueden manifestar síntomas más graves.

Medicamento contra el cáncer cetuximab

Las personas que tienen anticuerpos relacionados con el síndrome de alfa-gal pueden tener reacciones alérgicas al medicamento contra el cáncer cetuximab (Erbitux). Los casos de este trastorno inducidos por el cetuximab son más frecuentes en las regiones que tienen una mayor población de garrapatas estrella solitaria, lo cual indica una posible relación entre las picaduras de estas garrapatas y un aumento de la vulnerabilidad al síndrome de alfa-gal. Se necesitan más investigaciones para entender la conexión entre las garrapatas que portan alfa-gal en ciertas regiones y los casos de síndrome de alfa-gal que no parecen estar relacionados con las picaduras de las garrapatas.

Los investigadores creen que la reacción tardía característica del síndrome de alfa-gal se debe a que las moléculas de alfa-gal tardan más que otros alérgenos en ser digeridas y entrar en el sistema circulatorio.

Factores de riesgo

Los médicos aún no saben por qué algunas personas presentan el síndrome de alfa-gal después de la exposición, y otras no. La enfermedad ocurre principalmente en el sudeste de los Estados Unidos y partes de Nueva York, Nueva Jersey y Nueva Inglaterra. Tienes un mayor riesgo si vives o pasas tiempo en estas regiones y:

  • Pasas mucho tiempo al aire libre
  • Has recibido muchas picaduras de garrapatas estrella solitaria (Amblyomma americanum)
  • Tienes una anomalía de los mastocitos, como mastocitosis sistémica indolente

En los últimos 20 a 30 años, la garrapata estrella solitaria (Amblyomma americanum) se ha encontrado en grandes cantidades hasta el norte de Maine y el oeste de Texas central y Oklahoma, en los Estados Unidos.

El síndrome de alfa-gal también puede ocurrir en otras partes del mundo, como Europa, Australia y partes de Asia, donde las picaduras de ciertos tipos de garrapatas también parecen aumentar el riesgo de tener la enfermedad.

Complicaciones

El síndrome alfa-gal puede causar anafilaxia inducida por los alimentos, una emergencia médica para la cual se necesita tratamiento con una inyección de epinefrina (adrenalina), como EpiPen, Auvi-Q y otros, y una visita a la sala de emergencias.

Los signos y síntomas de la anafilaxia pueden incluir lo siguiente:

  • Constricción de las vías respiratorias
  • Hinchazón de la garganta que dificulta la respiración
  • Un marcado descenso de la presión arterial (choque)
  • Pulso acelerado
  • Mareos, aturdimiento o pérdida del conocimiento

En función de las investigaciones recientes, los médicos creen que algunas personas que tienen anafilaxia de forma frecuente y sin explicación pueden presentar síndrome alfa-gal no diagnosticado.

Prevención

La mejor manera de prevenir el síndrome de alfa-gal es evitar las áreas donde viven las garrapatas, en especial las áreas boscosas, con muchos arbustos y césped sin cortar. Estas son algunas precauciones que se pueden tomar para disminuir el riesgo de contraer el síndrome de alfa-gal:

  • Cúbrete. Cuando estés en áreas boscosas o con mucho césped, usa zapatos y pantalones largos metidos en las medias, remeras de manga larga, sombrero y guantes. Sigue los senderos y evita caminar a través de arbustos y césped largos. Usa una correa para tu perro.
  • Usa repelentes de insectos. Aplica repelente de insectos con una concentración de 20 % o más de dietiltoluamida en la piel. Los padres deben aplicar repelente a los hijos evitando las manos, los ojos y la boca. Ten en cuenta que los repelentes químicos pueden ser tóxicos, por lo que debes seguir las indicaciones con atención. Aplica productos con permetrina a la ropa o compra ropa pretratada.
  • Haz el mayor esfuerzo para erradicar las garrapatas de tu jardín. Elimina los arbustos y las hojas donde viven las garrapatas. Mantén las pilas de leña en zonas soleadas.
  • Revísate, revisa a tus hijos y a tus animales domésticos para detectar la presencia de garrapatas. Ten especial atención después de estar en áreas boscosas o con mucha vegetación.
  • Es de gran utilidad ducharse tan pronto como se regresa a casa. A menudo, las garrapatas permanecen sobre la piel durante horas antes de agarrarse. Las garrapatas que no están agarradas pueden eliminarse con una ducha en la que usas un paño de baño.
  • Quita la garrapata cuanto antes con una pequeña pinza. Sostén a la garrapata cerca de la cabeza o la boca con suavidad. No aplastes a la garrapata, tira de ella con cuidado y sin interrupciones. Una vez que quitaste la garrapata entera, deséchala y aplica un antiséptico en la zona de la picadura.

Mayo Clinic Minute: Formas de evitar las garrapatas

Mientras disfrutas de una caminata, las garrapatas están esperando dar un paseo.

"Se ponen en una posición. Y trepan por el objeto más cercano, como esta brizna de hierba". A eso se lo llama búsqueda. "Extiende las patas, lo que le permite agarrarse de sus huéspedes cuando pasan caminando". Tú puedes disminuir las posibilidades de convertirte en huésped. "Usar repelentes de insectos es una buena idea".

La Dra. Bobbi Pritt, experta en enfermedades parasitarias de Mayo Clinic, sugiere usar permetrina en la ropa y el equipo.

"En realidad puedes saturar el equipo con ella. Déjalo secar al aire libre y, al día siguiente, póntelo".

Usa permetrina en los materiales y dietiltoluamida en la piel. Rocía el repelente dietiltoluamida sobre la piel expuesta, incluidas las piernas y las manos. Evita que te toque el rostro, pero asegúrate de protegerte el cuello. Luego, métete los pantalones en los calcetines. Además, en tu caminata, recuerda evitar las áreas donde las garrapatas pueden estar posadas.

"Es por eso que se recomienda que te alejes de los pastos altos. Quédate en el medio".

Soy Jeff Olsen para la Red de Noticias de Mayo Clinic.

Nov. 19, 2020
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