Descripción general

La terapia electroconvulsiva es un procedimiento que se lleva a cabo con anestesia general y que consiste en pasar pequeñas corrientes eléctricas a través del cerebro, para desencadenar una convulsión breve de manera intencional. La terapia electroconvulsiva al parecer provoca cambios en la neuroquímica cerebral que pueden revertir rápidamente los síntomas de algunas enfermedades mentales.

La terapia electroconvulsiva suele funcionar cuando otros tratamientos no han sido exitosos y cuando se completa todo el tratamiento, pero puede no funcionar para todas las personas.

Gran parte del estigma asociado con la terapia electroconvulsiva se basa en los tratamientos iniciales en los que se administraban dosis altas de electricidad sin anestesia, lo cual causaba pérdida de la memoria, fracturas de huesos y otros efectos secundarios graves.

La terapia electroconvulsiva llevada a cabo en la actualidad es mucho más segura. Si bien la terapia electroconvulsiva sigue causando algunos efectos secundarios, actualmente utiliza corrientes eléctricas administradas en un contexto controlado para lograr el mayor beneficio con los menores riesgos posibles.

Por qué se realiza

La terapia electroconvulsiva puede ofrecer mejorías rápidas y considerables de los síntomas graves de varios trastornos de salud mental. La terapia electroconvulsiva se utiliza para tratar lo siguiente:

  • Depresión grave, particularmente cuando está acompañada por una desconexión con la realidad (psicosis), deseo de suicidarse o rehusarse a comer.
  • Depresión resistente al tratamiento, una depresión grave que no mejora con los medicamentos u otros tratamientos.
  • Manía grave, estado de euforia intensa, agitación o hiperactividad que ocurre como parte del trastorno bipolar. Otros signos de manía son el deterioro en la capacidad de toma de decisiones, el comportamiento impulsivo o riesgoso, el abuso de sustancias y la psicosis.
  • Catatonía, caracterizada por falta de movimiento, movimientos extraños o rápidos, pobreza del habla y otros síntomas. Se asocia con la esquizofrenia y otros trastornos psiquiátricos determinados. En algunos casos, la catatonía se debe a una enfermedad médica.
  • Agitación y agresión en personas con demencia, que pueden ser difíciles de tratar y tener un impacto negativo en la calidad de vida.

La terapia electroconvulsiva puede ser una buena opción de tratamiento cuando no se tolera un medicamento o cuando otras formas de tratamiento no han sido eficaces. La terapia electroconvulsiva se utiliza en algunos de los siguientes casos:

  • Durante el embarazo, cuando no se pueden tomar los medicamentos porque podrían dañar al feto en desarrollo
  • En adultos mayores que no pueden tolerar los efectos secundarios del medicamento
  • En personas que prefieren terapia electroconvulsiva en lugar de tomar medicamentos
  • Cuando la terapia electroconvulsiva ha sido satisfactoria en el pasado

Riesgos

Si bien la terapia electroconvulsiva suele ser segura, los riesgos y efectos secundarios pueden comprender lo siguiente:

  • Confusión. Inmediatamente después del tratamiento, puedes experimentar un estado de confusión que puede durar desde algunos minutos hasta varias horas. Puedes no saber dónde estás o por qué estás ahí. En raras ocasiones, la confusión puede durar varios días o más. La confusión suele ser más evidente en adultos mayores.
  • Pérdida de memoria. Algunas personas tienen problemas para recordar eventos que ocurrieron justo antes del tratamiento, o en las semanas o los meses anteriores este o, excepcionalmente, en los años anteriores. Este trastorno se conoce como amnesia retrógrada. También puedes tener problemas para recordar acontecimientos que ocurrieron durante las semanas del tratamiento. En la mayoría de los casos, estos problemas de memoria suelen mejorar en un par de meses después del final del tratamiento.
  • Efectos secundarios físicos. En los días de tratamiento con terapia electroconvulsiva, algunas personas tienen náuseas, dolor de cabeza, o dolor mandibular o muscular. Generalmente, pueden tratarse con medicamentos.
  • Complicaciones médicas. Como ocurre con cualquier tipo de procedimiento médico (especialmente aquellos en los que se usa anestesia), existen riesgos de tener complicaciones médicas. Durante la terapia electroconvulsiva, la frecuencia cardíaca y la presión arterial aumentan; en raras ocasiones, eso puede provocar problemas cardíacos graves. Si tienes problemas cardíacos, la terapia electroconvulsiva puede ser más riesgosa.

Cómo prepararse

Antes de tu primera sesión de terapia electroconvulsiva, necesitarás una evaluación completa, que suele comprender lo siguiente:

  • Una historia clínica
  • Una exploración física completa
  • Una evaluación psiquiátrica
  • Análisis de sangre básicos
  • Un electrocardiograma para verificar el estado de salud del corazón
  • El análisis de un anestesiólogo para revisar los riesgos de la anestesia

Estos estudios sirven para garantizar que la terapia electroconvulsiva sea un procedimiento seguro para ti.

Lo que puedes esperar

El procedimiento de terapia electroconvulsiva dura de 5 a 10 minutos, además del tiempo de preparación y recuperación. La terapia electroconvulsiva puede realizarse mientras estás internado o como un procedimiento ambulatorio.

Antes del procedimiento

Preparación para el procedimiento de terapia electroconvulsiva:

  • Estarás bajo anestesia general. Por eso, es posible que debas seguir restricciones en tu dieta antes del procedimiento. Esto generalmente significa que no puedes comer nada ni beber agua después de la medianoche, y solo puedes beber un sorbo de agua para tomar medicamentos por la mañana. Tu equipo de atención médica te dará instrucciones específicas antes de tu procedimiento.
  • Puede que te hagan una exploración física breve. Esto es para controlar el corazón y los pulmones.
  • Te colocarán una vía intravenosa. Un miembro del personal de enfermería u otro miembro del equipo te colocará un tubo por vía intravenosa en el brazo o en la mano por el cual pueden administrarte líquidos o medicamentos.
  • Un miembro del personal de enfermería te colocará almohadillas con electrodos en la cabeza. Cada almohadilla es del tamaño de un dólar de plata. La terapia electroconvulsiva puede ser unilateral, en la cual la corriente eléctrica se enfoca solo en uno de los lados del cerebro, o bilateral, en la cual ambos lados del cerebro reciben corrientes eléctricas enfocadas.

Anestesia y medicamentos

Al comienzo del procedimiento, recibirás estos medicamentos por vía intravenosa:

  • Un anestésico para que estés inconsciente y no sientas el procedimiento
  • Un relajante muscular para ayudar a minimizar la convulsión y prevenir lesiones

Es posible que recibas otros medicamentos; esto dependerá de las afecciones que tengas o de tus reacciones previas a la terapia electroconvulsiva.

Equipo

Durante el procedimiento:

  • Si el brazalete del tensiómetro se coloca alrededor del tobillo, se evita que el relajante muscular ingrese al pie y afecte a los músculos de esa zona. Cuando comienza el procedimiento, el médico puede supervisar la actividad convulsiva observando los movimientos en ese pie.
  • Los monitores controlan el cerebro, el corazón, la presión arterial y el uso de oxígeno.
  • Es posible que te administren oxígeno mediante una mascarilla de oxígeno.
  • También pueden colocarte un protector bucal para evitar lesiones en los dientes y la lengua.

Inducción de una convulsión

Cuando te encuentras dormido por el efecto del anestésico y los músculos están relajados, el médico presiona un botón en la máquina de terapia electroconvulsiva. Esto hace que una pequeña cantidad de corriente eléctrica pase a través de los electrodos y llegue al cerebro, lo que produce una convulsión que generalmente dura menos de 60 segundos.

  • Debido al efecto del anestésico y del relajante muscular, permaneces relajado y no sientes la convulsión. La única indicación externa de que estás teniendo una convulsión puede ser el movimiento rítmico del pie si se colocó el brazalete del tensiómetro alrededor del tobillo.
  • En el interior, la actividad del cerebro aumenta radicalmente. Se registra la actividad eléctrica del cerebro mediante una prueba llamada «electroencefalografía». De repente, el aumento de actividad en la electroencefalografía indica el comienzo de una convulsión, seguida por la estabilización que señala el fin de la convulsión.

Unos minutos después, los efectos del relajante muscular y del anestésico de acción corta comienzan a disiparse. Te llevan a un área de recuperación, donde te controlan para detectar posibles problemas. Cuando te despiertes, es posible que te sientas confundido. Este estado de confusión puede durar desde unos minutos hasta algunas horas o más.

Tratamientos en serie

En Estados Unidos, los tratamientos con terapia electroconvulsiva generalmente se proporcionan de dos a tres veces por semana durante tres o cuatro semanas para un total de seis a doce tratamientos. Algunos médicos están utilizando una técnica nueva llamada «terapia electroconvulsiva unilateral derecha con pulso ultrabreve» que se realiza diariamente los días de semana.

La cantidad y el tipo de tratamientos que necesitarás dependen de la gravedad de tus síntomas y de qué tan rápido mejoren.

A algunas personas se les recomienda no volver a trabajar ni a conducir durante una o dos semanas después de recibir la última terapia electroconvulsiva en serie o durante al menos 24 horas después del último tratamiento.

Before the procedure

To get ready for the ECT procedure:

  • You'll have general anesthesia. So you can expect dietary restrictions before the procedure. Typically, this means no food or water after midnight and only a sip of water to take any morning medications. Your health care team will give you specific instructions before your procedure.
  • You may have a brief physical exam.This is basically to check your heart and lungs.
  • You'll have an intravenous (IV) line inserted. Your nurse or other team member inserts an IV tube into your arm or hand through which medications or fluids can be given.
  • You'll have electrode pads placed on your head. Each pad is about the size of a silver dollar. ECT can be unilateral, in which electric currents focus on only one side of the brain, or bilateral, in which both sides of the brain receive focused electric currents.

Anesthesia and medications

At the start of the procedure, you'll receive these medications through your IV:

  • An anesthetic to make you unconscious and unaware of the procedure
  • A muscle relaxant to help minimize the seizure and prevent injury

You may receive other medications, depending on any health conditions you have or your previous reactions to ECT.

Equipment

During the procedure:

  • A blood pressure cuff placed around one ankle stops the muscle relaxant medication from entering your foot and affecting the muscles there. When the procedure begins, your doctor can monitor seizure activity by watching for movement in that foot.
  • Monitors check your brain, heart, blood pressure and oxygen use.
  • You may be given oxygen through an oxygen mask.
  • You may also be given a mouth guard to help protect your teeth and tongue from injury.

Inducing a brief seizure

When you're asleep from the anesthetic and your muscles are relaxed, the doctor presses a button on the ECT machine. This causes a small amount of electric current to pass through the electrodes to your brain, producing a seizure that usually lasts less than 60 seconds.

  • Because of the anesthetic and muscle relaxant, you remain relaxed and unaware of the seizure. The only outward indication that you're having a seizure may be a rhythmic movement of your foot if there's a blood pressure cuff around your ankle.
  • Internally, activity in your brain increases dramatically. A test called an electroencephalogram (EEG) records the electrical activity in your brain. Sudden, increased activity on the EEG signals the beginning of a seizure, followed by a leveling off that shows the seizure is over.

A few minutes later, the effects of the short-acting anesthetic and muscle relaxant begin to wear off. You're taken to a recovery area, where you're monitored for any potential problems. When you wake up, you may experience a period of confusion lasting from a few minutes to a few hours or more.

Series of treatments

In the United States, ECT treatments are generally given two to three times weekly for three to four weeks — for a total of six to 12 treatments. Some doctors use a newer technique called right unilateral ultrabrief pulse electroconvulsive therapy that's done daily on weekdays.

The number and type of treatments you'll need depend on the severity of your symptoms and how rapidly they improve.

You can generally return to normal activities a few hours after the procedure. However, some people may be advised not to return to work, make important decisions, or drive until one to two weeks after the last ECT in a series, or for at least 24 hours after a single treatment during maintenance therapy. Resuming activities depends on when memory loss and confusion are resolved.

Resultados

Muchas personas comienzan a notar una mejoría en los síntomas después de unos seis tratamientos con terapia electroconvulsiva. Una mejoría total puede llevar más tiempo, aunque la terapia electroconvulsiva no funciona en todas las personas. La respuesta a los antidepresivos, en comparación, puede tardar varias semanas o más.

Nadie sabe con seguridad cómo la terapia electroconvulsiva ayuda a tratar la depresión grave y otras enfermedades mentales. No obstante, lo que sí se sabe es que muchos aspectos químicos de la función cerebral cambian durante la actividad convulsiva y después de esta. Estos cambios químicos podrían desarrollarse uno en función de otro y, de algún modo, reducir los síntomas de la depresión grave u otras enfermedades mentales. Por ese motivo, la terapia electroconvulsiva es más eficaz en las personas que reciben un ciclo completo de varios tratamientos.

Incluso después de que tus síntomas mejoren, necesitarás tratamiento continuo para la depresión a fin de prevenir su reaparición. El tratamiento continuo puede consistir en terapia electroconvulsiva con una menor frecuencia pero, más a menudo, comprende antidepresivos u otros medicamentos, o asesoramiento psicológico (psicoterapia).

June 13, 2018
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Terapia electroconvulsiva