Descripción general

Tuberculosis (TB) is a potentially serious infectious disease that mainly affects your lungs. The bacteria that cause tuberculosis are spread from one person to another through tiny droplets released into the air via coughs and sneezes.

Once rare in developed countries, tuberculosis infections began increasing in 1985, partly because of the emergence of HIV, the virus that causes AIDS. HIV weakens a person's immune system so it can't fight the TB germs. In the United States, because of stronger control programs, tuberculosis began to decrease again in 1993, but remains a concern.

Many strains of tuberculosis resist the drugs most used to treat the disease. People with active tuberculosis must take several types of medications for many months to eradicate the infection and prevent development of antibiotic resistance.

Síntomas

Si bien tu cuerpo puede hospedar la bacteria que causa la tuberculosis, tu sistema inmunitario generalmente evita que te enfermes. Por esta razón, los médicos hacen una diferencia entre:

  • La tuberculosis latente. Cuando tienes esta afección, estás infectado de tuberculosis, pero la bacteria permanece en tu organismo en estado inactivo y no presenta síntomas. La tuberculosis latente, también llamada tuberculosis inactiva o infección de tuberculosis, no es contagiosa. Se puede convertir en tuberculosis activa, por lo que el tratamiento es importante para la persona con tuberculosis latente y para ayudar a evitar el contagio. Aproximadamente 2 mil millones de personas tienen tuberculosis latente.
  • Tuberculosis activa. Esta afección te enferma y es contagiosa. Puede ocurrir en las primeras semanas después de una infección con la bacteria de la tuberculosis o puede ocurrir años después.

Los signos y síntomas de la tuberculosis activa incluyen:

  • Tos que dura tres o más semanas
  • Tos con sangre
  • Dolor en el pecho o dolor al respirar o toser
  • Pérdida de peso involuntaria
  • Fatiga
  • Fiebre
  • Sudoraciones nocturnas
  • Escalofríos
  • Pérdida de apetito

La tuberculosis también puede afectar otras partes del cuerpo, incluidos los riñones, la espina dorsal o el cerebro. Cuando la tuberculosis ocurre fuera de tus pulmones, los signos y síntomas varían de acuerdo con los órganos involucrados. Por ejemplo, la tuberculosis de la espina dorsal puede producir dolor de espalda y la tuberculosis en los riñones puede causar sangre en la orina.

Cuándo consultar con el médico

Consulta con tu médico si tienes fiebre, pérdida de peso sin causa aparente, sudores nocturnos abundantes o tos persistente. Estos son frecuentemente signos de tuberculosis, pero también pueden ser debido a otros problemas médicos. El médico puede realizar pruebas para ayudar a determinar la causa.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention) recomiendan a las personas que tienen mayor riesgo de padecer tuberculosis ser examinadas para detectar la infección de tuberculosis latente. Esta recomendación incluye a:

  • Personas con VIH/SIDA
  • Consumidores de drogas intravenosas
  • Personas en contacto con individuos infectados
  • Trabajadores del cuidado de la salud que tratan personas con alto riesgo de tuberculosis

Causas

La causa de la tuberculosis son bacterias que se propagan de una persona a otra a través de gotículas microscópicas que se esparcen por el aire. Esto puede ocurrir cuando una persona portadora de la forma activa sin tratar de la tuberculosis tose, habla, estornuda, escupe, ríe o canta.

Si bien la tuberculosis es contagiosa, no es una enfermedad fácil de contraer. Tienes muchas más probabilidades de contagiarte tuberculosis de alguien con quien vives o trabajas que de un extraño. La mayoría de las personas que padecen tuberculosis activa y recibieron el tratamiento farmacológico correspondiente durante al menos dos semanas, ya no contagian.

Factores de riesgo

Todas las personas pueden contagiarse tuberculosis, pero hay ciertos factores que pueden aumentar el riesgo a contraer la enfermedad. Entre estos factores se incluyen:

Complicaciones

Sin tratamiento, la tuberculosis puede ser fatal. Esta enfermedad activa y sin tratamiento suele afectar los pulmones, pero se puede extender a otras partes del cuerpo mediante el torrente sanguíneo. Entre las complicaciones de la tuberculosis se incluyen:

  • Dolor en la columna vertebral. Dolor y rigidez en la espalda son algunas de las complicaciones frecuentes de la tuberculosis.
  • Daños en las articulaciones. La artritis tuberculosa suele afectar las caderas y rodillas.
  • Hinchazón de las membranas que recubren el cerebro (meningitis). Esto puede provocar un dolor de cabeza constante o intermitente durante semanas. También se pueden producir cambios mentales.
  • Problemas renales o hepáticos. El hígado y los riñones ayudan a filtrar los desechos e impurezas del torrente sanguíneo. Estas funciones se ven alteradas si la tuberculosis afecta el hígado o los riñones.
  • Trastornos cardíacos. En raras ocasiones, la tuberculosis puede infectar los tejidos que rodean el corazón, lo que provoca inflamación y edemas que pueden interferir con la capacidad del corazón de bombear correctamente. Esta afección se denomina taponamiento cardíaco y puede ser fatal.

Prevención

Si el análisis de infección por TB latente te dio positivo, es posible que tu médico te indique tomar medicamentos para disminuir el riesgo de desarrollar una tuberculosis activa. El único tipo de tuberculosis que es contagiosa es la variedad activa, cuando afecta los pulmones. Por lo tanto, si puedes evitar que la tuberculosis latente se transforme en activa, no le transmitirás la enfermedad a otra persona.

Aug. 23, 2017
References
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