Descripción general

La enfermedad por radiación es el daño que provoca al cuerpo una gran dosis de radiación a menudo recibida durante un período de tiempo breve (aguda). La cantidad de radiación absorbida por el cuerpo —la dosis absorbida— determinará la magnitud de la enfermedad.

La enfermedad por radiación también se denomina «enfermedad por radiación aguda», «síndrome de radiación aguda» o «intoxicación por radiación». Las exposiciones frecuentes a radiaciones de dosis baja, tales como radiografías o TC, no provocan la enfermedad por radiación.

Aunque la enfermedad por radiación es grave y a menudo mortal, no es frecuente. Desde la bomba atómica de Hiroshima y Nagasaki en Japón, durante la Segunda Guerra Mundial, la mayoría de los casos de enfermedad por radiación se produjo después de accidentes en plantas nucleares, tales como el incendio de 1986 que dañó la central nuclear de Chernobyl, Ucrania.

Síntomas

La gravedad de los signos y síntomas de la enfermedad por radiación depende de cuánta radiación hayas absorbido. Cuánto absorbas depende de la potencia de la energía irradiada y la distancia entre tú y la fuente de radiación.

Los signos y síntomas también varían según el tipo de exposición —por ejemplo, de cuerpo entero o parcial y si la contaminación es interna o externa— y qué grado de sensibilidad a la radiación tiene el tejido afectado. Por ejemplo, el aparato digestivo y la médula ósea son sumamente sensibles a la radiación.

Dosis absorbida y duración de la exposición

La dosis de radiación absorbida se mide en una unidad denominada «gray» (Gy). Las pruebas de diagnóstico que usan radiación, como las radiografías, producen una dosis pequeña de radiación —por lo general, muy por debajo de 0,1 Gy— que se centra en unos pocos órganos o pequeñas cantidades de tejido.

Los signos y síntomas de la enfermedad por radiación habitualmente aparecen cuando todo el cuerpo recibe una dosis absorbida de 1 Gy como mínimo. Las dosis superiores a los 10 Gy absorbidas por todo el cuerpo, generalmente, no son tratables y es común que lleven a la muerte dentro de un lapso de dos días a dos semanas, dependiendo de la dosis y la duración de la exposición.

Primeros signos y síntomas

Los primeros signos y síntomas de la enfermedad por radiación tratable son, por lo general, náuseas y vómitos. La cantidad de tiempo entre la exposición y el momento en que se manifiestan estos síntomas son indicadores de cuánta radiación absorbió una persona.

Después de la primera serie de signos y síntomas, una persona con enfermedad por radiación podría tener un período breve sin enfermedad aparente, seguido del comienzo de nuevos síntomas más graves.

En general, cuanto mayor sea la exposición a la radiación, tanto más rápidos y más graves son los síntomas.

Signos y síntomas de la enfermedad por radiación
Exposición leve
(1-2 Gy)
Exposición moderada
(2-6 Gy)
Exposición grave
(6-9 Gy)
Exposición muy grave
(10 Gy o más)
Con base en la exposición a la radiación y la contaminación. Merck Manual Professional Edition (Edición para profesionales de Manual Merck).
Náuseas y vómitos Dentro de las 6 horas Dentro de las 2 horas Dentro de la 1.ª hora Dentro de los 10 minutos
Diarrea -- Dentro de las 8 horas Dentro de las 3 horas Dentro de la 1.ª hora
Dolor de cabeza -- Dentro de las 24 horas Dentro de las 4 horas Dentro de las 2 horas
Fiebre -- Dentro de las 3 horas Dentro de la 1.ª hora Dentro de la 1.ª hora
Mareos y desorientación -- -- Dentro de la 1.ª semana Inmediato
Debilidad y fatiga Dentro de las 4 semanas Dentro de 1-4 semanas Dentro de la 1.ª semana Inmediato
Caída del cabello, vómitos y heces con sangre, infecciones, mala cicatrización, presión arterial baja -- Dentro de 1-4 semanas Dentro de la 1.ª semana Inmediato

Cuándo consultar al médico

Sin duda alguna, un accidente o ataque que cause enfermedad por radiación sería el centro de mucha atención y preocupación pública. Si esta circunstancia tuviera lugar, sigue los informes de radio, televisión y en Internet para informarte sobre las instrucciones de emergencia de tu área.

Si sabes que estuviste sobreexpuesto a la radiación, busca atención médica de urgencia.

Causas

La radiación es la energía liberada por los átomos, ya sea como ondas o partículas de materia diminutas. La enfermedad por radiación se produce por la exposición a una dosis alta de radiación, como la que podría producirse durante un accidente industrial. Las exposiciones frecuentes a la radiación en dosis baja, como sucede en las radiografías, no causan enfermedad por radiación.

Fuentes de radiación de alta dosis

Las posibles fuentes de radiación en alta dosis comprenden lo siguiente:

  • Accidente en una instalación industrial de energía nuclear
  • Ataque a una instalación industrial de energía nuclear
  • Detonación de un pequeño dispositivo radioactivo
  • Detonación de un dispositivo explosivo convencional que dispersa material radioactivo (bomba sucia)
  • Detonación de un arma nuclear convencional

La enfermedad por radiación tiene lugar cuando una radiación de alta potencia daña o destruye determinadas células del organismo. Las partes del cuerpo más vulnerables a la radiación de alta potencia son las células del recubrimiento del tubo gastrointestinal, como el estómago y las células productoras de células sanguíneas de la médula ósea.

Complicaciones

La exposición a la radiación que causa la enfermedad por radiación inmediata aumenta, de manera considerable, el riesgo de que la persona padezca leucemia o cáncer en el futuro.

La enfermedad por radiación también podría provocar problemas de salud mental a corto y a largo plazo, como dolor, miedo y angustia debido a lo siguiente:

  • Sufrir un accidente o ataque radioactivo
  • Atravesar un duelo por amigos o familiares que no han sobrevivido
  • Tratar con la incertidumbre de una enfermedad misteriosa y potencialmente mortal
  • Preocuparse por el eventual riesgo de padecer cáncer por exposición a la radiación

Prevención

Si se produjera una situación de emergencia por radiación, mantén la radio o el televisor encendidos para enterarte de qué medidas de protección recomiendan las autoridades locales, estatales y federales. Las medidas recomendadas dependerán de la situación, pero te dirán que permanezcas donde estás o que evacúes la zona.

Refugio en el lugar

Si te recomiendan que te quedes donde estás, ya sea en tu casa o en el trabajo, o en cualquier otro lugar, procede de la siguiente forma:

  • Cierra y traba todas las puertas y ventanas.
  • Apaga ventiladores, equipos de aire acondicionado y calefactores que hagan entrar aire del exterior.
  • Cierra los reguladores de tiro de las chimeneas.
  • Trae a las mascotas adentro de la casa.
  • Trasládate a una habitación interna o a un sótano.
  • Permanece conectado a tu red de respuesta a emergencias o de noticias locales.

Evacuación

Si te recomiendan evacuar, sigue las instrucciones de las autoridades locales. Trata de permanecer calmado y desplázate rápida y ordenadamente. Además, hazlo con poco peso, pero lleva provisiones, entre ellas:

  • Linterna
  • Radio portátil
  • Pilas (baterías)
  • Botiquín de primeros auxilios
  • Medicamentos necesarios
  • Alimentos envasados, como enlatados y agua mineral en botella
  • Abrelatas manual
  • Dinero en efectivo y tarjetas de crédito
  • Vestimenta adicional

Ten en cuenta que la mayoría de los vehículos y refugios de emergencia no aceptan mascotas. Llévalos contigo solamente si conduces tu propio vehículo y te diriges a un lugar que no sea un refugio.

Feb. 24, 2018
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