Descripción general

El trastorno de estrés postraumático es una enfermedad de salud mental desencadenada por una situación aterradora, ya sea que la hayas experimentado o presenciado. Los síntomas pueden incluir reviviscencias, pesadillas y angustia grave, así como pensamientos incontrolables sobre la situación.

Muchas personas que pasan por situaciones traumáticas quizás tengan dificultad temporaria para adaptarse y afrontarlas, pero con el tiempo y el autocuidado generalmente mejoran. Si los síntomas empeoran, duran meses e incluso años, e interfieren con tus actividades diarias, es posible que tengas trastorno de estrés postraumático.

Obtener un tratamiento efectivo después de que se manifiesten los síntomas de trastorno de estrés postraumático puede ser esencial para reducir los síntomas y mejorar el funcionamiento.

Síntomas

Los síntomas del trastorno de estrés postraumático (TEPT) pueden comenzar dentro de un mes de un suceso traumático, pero a veces pueden no aparecer hasta años después. Estos síntomas ocasionan considerables problemas en situaciones sociales o laborales y en las relaciones. También pueden interferir con tu capacidad de hacer tus tareas normales de todos los días.

Los síntomas del trastorno de estrés postraumático por lo general se agrupan en cuatro tipos: recuerdos intrusivos, evasión, cambios en el pensamiento y en los estados de ánimo, y cambios en las reacciones físicas y emocionales. Los síntomas pueden variar con el paso del tiempo o según la persona.

Recuerdos intrusivos

Los síntomas de los recuerdos intrusivos pueden ser:

  • Recuerdos recurrentes, involuntarios y angustiantes del hecho traumático
  • Revivir el hecho traumático como si estuviera sucediendo otra vez (reviviscencia)
  • Sueños perturbadores o pesadillas acerca del hecho traumático
  • Angustia emocional grave o reacciones físicas a las cosas que te recuerdan el suceso traumático

Evasión

Los síntomas de la evasión pueden ser:

  • Tratar de evitar pensar o hablar acerca del suceso traumático
  • Evitar lugares, actividades o personas que te recuerden el suceso traumático

Cambios negativos en el pensamiento y en los estados de ánimo

Los síntomas de los cambios en el pensamiento y en el estados de ánimo pueden ser:

  • Pensamientos negativos sobre ti mismo, otras personas, o el mundo en general
  • Desesperanza acerca del futuro
  • Problemas de memoria, incluso no recordar aspectos importantes del suceso traumático
  • Dificultad en mantener relaciones cercanas
  • Sentirte distanciado de tus familiares y de tus amigos
  • Falta de interés en las actividades que antes te gustaban
  • Dificultad para sentir emociones positivas
  • Sentirte emocionalmente insensible

Cambios en reacciones físicas y emocionales

Los síntomas de los cambios en las reacciones físicos y emocionales (también llamados síntomas de excitación) pueden ser:

  • Asombrarte o asustarte fácilmente
  • Estar siempre alerta al peligro
  • Conducta autodestructiva, como por ejemplo beber en exceso o conducir demasiado rápido
  • Trastornos del sueño
  • Dificultad en concentrarte
  • Irritabilidad, arrebatos de ira o conducta agresiva
  • Sentimientos abrumadores de culpa o vergüenza

En los niños de 6 años y menores, los signos y síntomas también pueden incluir:

  • Recrear el evento traumático o aspectos de este a través del juego
  • Sueños aterradores que podrían o no incluir aspectos del evento traumático

Intensidad de los síntomas

Con el tiempo, los síntomas del trastorno de estrés postraumático pueden variar en intensidad. Puedes tener más síntomas de trastorno de estrés postraumático cuando estás estresado en general o cuando te encuentras con cosas que te recuerdan lo que atravesaste. Por ejemplo, puedes escuchar el petardeo de un auto y revivir experiencias de combate. O puedes ver un informe en las noticias acerca de una agresión sexual y sentirte abrumado por los recuerdos de tu propia agresión.

Cuándo consultar con el médico

Si tienes pensamientos y sentimientos perturbadores acerca de una situación traumática durante más de un mes, si son graves, o si sientes que tienes problemas en retomar el control de tu vida, habla con un profesional del cuidado de la salud. Consigue un tratamiento cuanto antes para evitar que los síntomas del trastorno de estrés postraumático empeoren.

Si tienes pensamientos suicidas

Si estás teniendo pensamientos suicidas o los tiene alguien que conoces, busca ayuda inmediatamente a través de uno o más de estos recursos:

  • Habla con un amigo íntimo o un ser querido.
  • Ponte en contacto con un pastor, un líder espiritual o alguien de tu comunidad religiosa.
  • Llama a un número directo de suicidio. En los Estados Unidos, llama al National Suicide Prevention Lifeline (Línea Nacional de Prevención del Suicidio) al 1-800-273-TALK (1-800-273-8255) para contactarte con un consejero especializado. Usa ese mismo número y presiona el 1 para contactarte con la Línea de Crisis para Veteranos.
  • Pide una consulta con tu médico o un especialista en salud mental:

Cuándo pedir ayuda de urgencia

Si crees que puedes lastimarte o intentar suicidarte, llama al 911 o al número local de emergencias de inmediato.

Si conoces a alguien que está en peligro de intentar suicidarse o ha cometido un intento de suicidio, asegúrate de que alguien se quede con esa persona para que esté segura. Llama al 911 o al número local de emergencias de inmediato. O, si puedes hacerlo con seguridad, lleva a la persona a la sala de urgencias del hospital más cercano.

Causas

Puedes presentar trastorno de estrés postraumático cuando sufres, ves o te enteras de un acontecimiento que implique la realidad o la amenaza de muerte, lesiones graves o violación sexual.

Los médicos no están seguros de la razón por la que algunas personas presentan el trastorno de estrés postraumático. Al igual que con muchos problemas de salud mental, el trastorno de estrés postraumático probablemente sea causado por una combinación compleja de:

  • Experiencias estresantes, entre ellas la cantidad y gravedad de los traumas que hayas atravesado en tu vida
  • Riesgos de problemas mentales hereditarios, tales como un riesgo elevado de sufrir ansiedad y depresión
  • Características hereditarias de la personalidad —a menudo denominada temperamento
  • La forma en la que el cerebro regula las sustancias químicas y las hormonas que el organismo libera en respuesta al estrés

Factores de riesgo

El trastorno de estrés postraumático puede afectar a personas de todas las edades. Sin embargo, algunos factores pueden aumentar la probabilidad de padecer este trastorno, como por ejemplo:

  • Pasar por un trauma intenso o duradero
  • Haber pasado por otro trauma en etapas previas de la vida, como maltrato infantil
  • Tener un trabajo que aumente el riesgo de exposición a situaciones traumáticas, por ejemplo personal militar o de servicio de primeros auxilios
  • Tener otros problemas de salud mental, como depresión o ansiedad
  • Tener problemas con consumo de sustancias, como beber alcohol en exceso o tomar drogas
  • Carecer de un buen sistema de apoyo de familiares y amigos
  • Tener familiares cercanos con problemas de salud mental, como ansiedad o depresión

Tipos de situaciones traumáticas

Las más frecuentes que provocan la aparición del trastorno de estrés postraumático son:

  • Exposición al combate
  • Maltrato físico durante la infancia
  • Violencia sexual
  • Agresión física
  • Ser amenazado con un arma
  • Un accidente

Muchas otras situaciones traumáticas también pueden provocar trastorno de estrés postraumático, como incendios, desastres naturales, asaltos, robos, accidentes aéreos, torturas, secuestros, diagnósticos médicos con riesgo de vida, ataques terroristas y otras situaciones extremas o probablemente mortales.

Complicaciones

Este trastorno puede alterar tu vida entera: tu trabajo, tus relaciones, tu salud, y el goce de las actividades diarias.

Tener trastorno de estrés postraumático también aumenta el riesgo de sufrir otros problemas de salud mental, como:

  • Depresión y ansiedad
  • Problemas con el consumo de drogas y alcohol
  • Trastornos de alimentación
  • Pensamientos y acciones suicidas

Prevención

Tras sobrevivir un acontecimiento traumático, muchas personas al principio pasan por síntomas similares a los del trastorno de estrés postraumático, como el no poder dejar de pensar en lo que sucedió. El temor, la ansiedad, el enfado, la depresión y la culpa, son todas reacciones frecuentes al trauma. No obstante, la mayoría de las personas que sufren un trauma no contraen a largo plazo el trastorno de estrés postraumático.

Obtener ayuda y apoyo a tiempo podría evitar que las reacciones normales al estrés empeoren y padezcas trastorno de estrés postraumático. Esto podría implicar que recurras a tu familia y amigos, quienes te escucharán y reconfortarán. Podría suponer que debas buscar un profesional de salud mental y asistir a sesiones de terapia por un corto tiempo. Algunas personas probablemente encuentren útil acudir a su comunidad religiosa.

El apoyo de otros también podría ayudarte a evitar que recurras a métodos de afrontamiento no saludables, como el uso indebido de alcohol o drogas.

Oct. 26, 2019
  1. Posttraumatic stress disorder. In: Diagnostic and Statistical Manual of Mental Disorders DSM-5. 5th ed. Arlington, Va.: American Psychiatric Association; 2013. http://www.psychiatryonline.org. Accessed Dec.13, 2016.
  2. Clinician's guide to medications for PTSD. National Center for PTSD. http://www.ptsd.va.gov/professional/treatment/overview/clinicians-guide-to-medications-for-ptsd.asp. Accessed Dec. 13, 2016.
  3. Understanding PTSD and PTSD treatment. National Center for PTSD. http://www.ptsd.va.gov/public/PTSD-overview/basics/index.asp. Accessed Dec. 13, 2016.
  4. Treatment of PTSD. National Center for PTSD. http://www.ptsd.va.gov/public/treatment/therapy-med/treatment-ptsd.asp. Accessed Dec. 13, 2016.
  5. Coping with traumatic stress reactions. National Center for PTSD. http://www.ptsd.va.gov/public/treatment/cope/coping-traumatic-stress.asp. Accessed Dec. 13, 2016.
  6. Helping a family member who has PTSD. National Center for PTSD. http://www.ptsd.va.gov/public/family/helping-family-member.asp. Accessed Dec. 13, 2016.
  7. Post-traumatic stress disorder. National Institute of Mental Health. https://www.nimh.nih.gov/health/topics/post-traumatic-stress-disorder-ptsd/index.shtml. Accessed Dec. 13, 2016.
  8. Posttraumatic stress disorder. National Alliance on Mental Illness. https://www.nami.org/Learn-More/Mental-Health-Conditions/Posttraumatic-Stress-Disorder/Support. Accessed Dec. 13, 2016.
  9. Rothbaum BO. Psychotherapy for posttraumatic stress disorder in adults. http//www.uptodate.com/home. Accessed Dec. 13, 2016.
  10. What is posttraumatic stress disorder? American Psychiatric Association. https://www.psychiatry.org/patients-families/ptsd/what-is-ptsd. Accessed Dec. 13, 2016.
  11. Lifestyle changes recommended for PTSD patients. National Center for PTSD. http://www.ptsd.va.gov/public/treatment/cope/coping-ptsd-lifestyle-changes.asp. Accessed Dec. 13, 2016.
  12. Krieger CA (expert opinion). Mayo Clinic, Rochester, Minn. Jan. 10, 2017.
  13. Sawchuk CN (expert opinion). Mayo Clinic, Rochester, Minn. Jan. 13, 2017.
  14. Raskind MA, et al. Trial of prazosin for post-traumatic stress disorder in military veterans. The New England Journal of Medicine. 2018;378:507.
  15. Hall-Flavin DK (expert opinion). Mayo Clinic, Rochester, Minn. June 27, 2018.