Diagnóstico

La neuropatía periférica tiene muchas causas potenciales. Además de una exploración física, que puede incluir análisis de sangre, el diagnóstico por lo general requiere lo siguiente:

  • Una historia clínica completa. El médico revisará tu historia clínica, incluidos tus síntomas, estilo de vida, exposición a toxinas, hábitos de consumo de bebidas y antecedentes familiares de enfermedades del sistema nervioso (neurológicas).
  • Examen neurológico. El médico podría revisarte los reflejos de los tendones, tu fuerza y tono musculares, tu capacidad para sentir determinadas sensaciones y tu postura y coordinación.

El médico puede solicitar pruebas, por ejemplo:

  • Análisis de sangre. Estos pueden detectar deficiencias vitamínicas, diabetes, función inmunitaria anormal y otras indicaciones de afecciones que pueden provocar neuropatía periférica.
  • Pruebas de diagnóstico por imágenes. Las exploraciones por tomografía computarizada (TC) o imagen de resonancia magnética (IRM) permiten detectar hernias de disco, tumores u otras anomalías.
  • Pruebas de función nerviosa. La electromiografía registra la actividad eléctrica de los músculos para detectar lesiones de los nervios. Una sonda envía señales eléctricas a un nervio, y un electrodo colocado a lo largo del trayecto del nervio registra la respuesta del nervio a las señales (estudios de conducción nerviosa).
  • Otras pruebas de función nerviosa. Estas podrían incluir una prueba de reflejos autónomos que registra cómo funcionan las fibras nerviosas autónomas, una prueba del sudor y pruebas sensoriales que registran cómo sientes el tacto, la vibración, el frío y el calor.
  • Biopsia de nervio. Esto consiste en extraer una pequeña parte de un nervio, por lo general, un nervio sensorial, para buscar anomalías.
  • Biopsia de piel. El médico extrae una pequeña porción de piel para detectar una reducción de las terminaciones nerviosas.

Tests

Your doctor may order tests, including:

  • Blood tests. These can detect vitamin deficiencies, diabetes, abnormal immune function and other indications of conditions that can cause peripheral neuropathy.
  • Imaging tests. CT or MRI scans can look for herniated disks, tumors or other abnormalities.
  • Nerve function tests. Electromyography (EMG) records electrical activity in your muscles to detect nerve damage. A thin needle (electrode) is inserted into the muscle to measure electrical activity as you contract the muscle.

    At the same time as an electromyogram, your doctor or an EMG technician typically performs a nerve conduction study. Flat electrodes are placed on the skin and a low electric current stimulates the nerves. Your doctor will record your nerves' responses to the electric current.

  • Other nerve function tests. These might include an autonomic reflex screen that records how the autonomic nerve fibers work, a sweat test that measures your body's ability to sweat, and sensory tests that record how you feel touch, vibration, cooling and heat.
  • Nerve biopsy. This involves removing a small portion of a nerve, usually a sensory nerve, to look for abnormalities.
  • Skin biopsy. Your doctor removes a small portion of skin to look for a reduction in nerve endings.

Tratamiento

Los objetivos del tratamiento son controlar la afección que causa la neuropatía y aliviar los síntomas. Si tus análisis de laboratorio no indican una afección preexistente, tu médico podría recomendar una conducta de espera para determinar si la neuropatía mejora.

Medicamentos

Además de los medicamentos utilizados para tratar las afecciones asociadas a la neuropatía periférica, los medicamentos que se usan para aliviar los signos y síntomas de la neuropatía periférica comprenden los siguientes:

  • Analgésicos. Los analgésicos de venta libre, como los antiinflamatorios no esteroides, pueden aliviar los síntomas leves. Para los síntomas más intensos, el médico podría recetarte calmantes.

    Los medicamentos que contienen opioides, como el tramadol (Conzip, Ultram) o la oxicodona (Oxycontin, Roxicodone, otros) pueden producir dependencia y adicción, por lo que estos medicamentos generalmente se recetan solo cuando otros tratamientos no dan resultado.

  • Medicamentos anticonvulsivos. Los medicamentos como la gabapentina (Gralise, Neurontin) y la pregabalina (Lyrica), fabricados para tratar la epilepsia, pueden aliviar el dolor en los nervios. Los efectos secundarios pueden comprender mareos y vértigo.
  • Tratamientos tópicos. La crema de capsaicina, que contiene una sustancia que se encuentra en el ají picante, puede causar pequeñas mejoras en los síntomas de la neuropatía periférica. Podrías tener ardor e irritación en la piel en la zona donde apliques la crema, pero estos síntomas disminuyen con el tiempo. Sin embargo, algunas personas no la toleran.

    Otro tratamiento que puedes aplicarte en la piel y que podría aliviar el dolor es el uso de parches de lidocaína. Los efectos secundarios pueden comprender mareos, vértigo y entumecimiento en el lugar donde está el parche.

  • Antidepresivos. Se halló que algunos antidepresivos tricíclicos, como la amitriptilina, doxepina y nortriptilina (Pamelor), ayudan a aliviar el dolor al interferir en los procesos químicos del cerebro y de la médula espinal que te provocan el dolor.

    El inhibidor de la recaptación de serotonina y norepinefrina, la duloxetina (Cymbalta), y el antidepresivo de liberación prolongada, la venlafaxina (Effexor XR), también podrían aliviar el dolor de la neuropatía periférica causada por la diabetes. Los efectos secundarios pueden comprender sequedad de boca, náuseas, mareos, vértigo, disminución del apetito y estreñimiento.

Terapias

Varios procedimientos y terapias podrían ayudar a disminuir los signos y síntomas de la neuropatía periférica.

  • Estimulación eléctrica transcutánea de nervios. Los electrodos que se colocan sobre la piel generan una corriente eléctrica suave en frecuencias variadas. La estimulación eléctrica transcutánea de los nervios debe aplicarse durante 30 minutos todos los días durante un mes aproximadamente.
  • Intercambio plasmático e inmunoglobulina intravenosa. Estos procedimientos, que ayudan a inhibir la actividad del sistema inmunitario, podrían ser beneficiosos para aquellas personas con ciertas afecciones inflamatorias.

    El intercambio plasmático implica extraer sangre, luego extraer anticuerpos y otras proteínas de la sangre y devolverlas a la sangre del cuerpo. En la terapia con inmunoglobulinas, recibes niveles altos de proteínas que funcionan como anticuerpos (inmunoglobulinas).

  • Fisioterapia. Si tienes debilidad muscular, la fisioterapia puede ayudarte a mejorar los movimientos. Además, es posible que necesites férulas para las manos o los pies, un bastón, un andador o una silla de ruedas.
  • Cirugía. Si tienes neuropatías causadas por presión en los nervios, como la presión de los tumores, podrías necesitar una cirugía para reducir la presión.

Medicina alternativa

Algunas personas con neuropatía periférica prueban tratamientos complementarios en busca de alivio. Si bien los investigadores no estudiaron estas técnicas en tanta profundidad como lo han hecho con la mayoría de los medicamentos, las terapias a continuación parecen prometedoras:

  • Acupuntura. La inserción de agujas finas en diversos puntos del cuerpo podría reducir los síntomas de la neuropatía periférica. Es posible que necesites varias sesiones para notar alguna mejora. La acupuntura por lo general se considera segura siempre y cuando la practique un profesional certificado que utilice agujas estériles.
  • Ácido alfa lipoico. En Europa se emplea hace varios años como tratamiento de la neuropatía periférica. Habla con tu médico sobre la posibilidad de utilizar ácido alfa lipoico porque puede afectar el nivel de azúcar en sangre. Otros efectos secundarios pueden ser el malestar estomacal y la erupción cutánea.
  • Hierbas. Ciertas hierbas o productos a base de hierbas, como el aceite de onagra, podrían ayudar a aliviar el dolor de la neuropatía en personas con diabetes. Algunas hierbas interactúan con los medicamentos, así que habla con el médico si estás considerando utilizarlas.
  • Aminoácidos. Los aminoácidos, como la acetil-L-carnitina, podrían ser beneficiosos para las personas que se sometieron a quimioterapia o para quienes padecen diabetes. Los efectos secundarios podrían incluir náuseas y vómitos.

Estilo de vida y remedios caseros

Medidas que puedes adoptar para controlar la neuropatía periférica:

  • Cuídate los pies, especialmente si tienes diabetes. Revísate todos los días y fíjate si tienes ampollas, cortes o callos. Usa calcetines de algodón suaves y holgados, y calzados acolchados. Puedes ir a una tienda que venda insumos médicos y comprar un dispositivo de protección semicircular que impida que la colcha entre en contacto con el pie sensible o caliente.
  • Haz ejercicio. Hacer ejercicio en forma regular, como caminar tres veces por semana, puede reducir el dolor provocado por la neuropatía, mejorar la fuerza muscular y ayudar a controlar el nivel de azúcar en sangre. Las disciplinas más tranquilas, como el yoga y el tai chi, también pueden ser de ayuda.
  • Deja de fumar. Fumar puede afectar la circulación, aumentar el riesgo de tener problemas en los pies y causar otras complicaciones de la neuropatía.
  • Come alimentos saludables. Alimentarse bien es especialmente importante para asegurarte de tener las vitaminas y los minerales esenciales. Haz que las frutas, los vegetales, los cereales integrales y las proteínas magras formen parte de tu dieta.
  • No tomes alcohol en exceso. El alcohol puede empeorar la neuropatía periférica.
  • Controla los niveles de glucosa en sangre. Si tienes diabetes, esta medida te ayudará a controlar el nivel de glucosa en sangre y a mejorar los síntomas de la neuropatía.

Preparación para la consulta

Probablemente, en primera instancia, consultes con el profesional de atención médica primaria. Luego, puedes ser derivado a un médico especializado en trastornos del sistema nervioso (neurólogo).

A continuación se incluye información útil para prepararte para la consulta.

Qué puedes hacer

Cuando programes la consulta, pregunta si hay algo que debas hacer con anticipación, como ayunar antes de determinados análisis. Haz una lista de lo siguiente:

  • Síntomas, incluidos los que puedan parecer no tener relación con el motivo por el cual programaste la consulta
  • Información personal clave, incluidos los factores de estrés principales o los cambios recientes en tu vida, los antecedentes médicos familiares y el consumo de alcohol
  • Todos los medicamentos, las vitaminas u otros suplementos que tomas, incluidas las dosis
  • Preguntas para hacerle a tu médico

Pídele a un familiar o amigo que te acompañe, si es posible, para que te ayude a recordar la información que te brinden.

En el caso de la neuropatía periférica, algunas de las preguntas básicas para hacerle el médico incluyen las siguientes:

  • ¿Cuál es la causa más probable de mis síntomas?
  • ¿Existen otras causas posibles?
  • ¿Qué pruebas necesito hacerme?
  • ¿Esta enfermedad suele ser temporal o de larga duración?
  • ¿Qué tratamientos hay disponibles y cuál me recomiendas?
  • ¿Qué efectos secundarios suele tener el tratamiento?
  • ¿Cuáles son las alternativas al enfoque principal que sugieres?
  • Tengo otras afecciones. ¿Cuál es la mejor manera de controlarlas de manera conjunta?
  • ¿Es necesario que limite mis actividades?
  • ¿Hay folletos u otros materiales impresos que pueda llevarme? ¿Qué sitios web me recomiendas?

No dudes en hacer otras preguntas.

Qué esperar del médico

Es probable que el médico te haga preguntas, por ejemplo:

  • ¿Tienes alguna afección médica como diabetes o enfermedad renal?
  • ¿Cuándo comenzaron tus síntomas?
  • ¿Los síntomas han sido continuos u ocasionales?
  • ¿Qué tan graves son los síntomas?
  • ¿Hay algo que parece mejorar los síntomas?
  • ¿Existe algo que, al parecer, esté empeorando los síntomas?
  • ¿Tienes algún familiar con síntomas similares a los tuyos?