Descripción general

El asma laboral es aquel cuya causa o empeoramiento se debe a la inhalación de humos químicos, gases, polvo u otras sustancias en el trabajo. Al igual que otros tipos de asma, el asma laboral puede causar opresión en el pecho, silbido al respirar y dificultad para respirar.

Cuando se trata temprano, el asma laboral puede ser reversible. La exposición prolongada a sustancias que provocan alergias puede empeorar los síntomas y prolongar el asma durante toda la vida.

El tratamiento del asma laboral es similar al tratamiento de otros tipos de asma, por lo que, a menudo, consiste en tomar medicamentos para reducir los síntomas. Sin embargo, la única manera segura de eliminar los síntomas y de prevenir el daño pulmonar debido al asma laboral es evitar la causa desencadenante.

Síntomas

Los síntomas del asma ocupacional son similares a aquellos causados por otros tipos de asma. Algunos de los signos y síntomas son:

  • Silbido al respirar, a veces solo de noche
  • Tos
  • Dificultad para respirar
  • Opresión en el pecho

Otros posibles signos y síntomas complementarios pueden ser:

  • Moqueo
  • Congestión nasal
  • Irritación ocular y lagrimeo

Los síntomas del asma ocupacional dependen de la sustancia a la que te expones, la duración y la frecuencia de la exposición, y otros factores. Los síntomas pueden:

  • Empeorar a medida que avanza la semana laboral, desaparecer durante los fines de semana y las vacaciones, y regresar cuando vuelves al trabajo.
  • Ocurrir en el trabajo y también cuando no estás en el trabajo.
  • Comenzar tan pronto como te expones a una sustancia que induce el asma en el trabajo o solo después de un período de exposición regular a la sustancia.
  • Continuar luego de suspender la exposición. Cuanto más tiempo te expongas a la sustancia que causa el asma, más probable es que tengas síntomas de asma prolongados o permanentes.

Cuándo consultar al médico

Busca tratamiento médico inmediato si tus síntomas empeoran. Los ataques de asma graves pueden poner en riesgo la vida. Los signos de un ataque de asma que requiere tratamiento de urgencia son:

  • Rápido empeoramiento de la dificultad para respirar o el silbido al respirar
  • Falta de mejora incluso después de usar broncodilatadores de acción rápida
  • Dificultad para respirar al realizar actividad mínima

Pide una consulta con un médico si tienes problemas respiratorios, como tos, silbido al respirar o dificultad para respirar. Los problemas respiratorios pueden ser un signo de asma, especialmente si los síntomas parecen empeorar con el tiempo o parecen agravarse debido a causas o irritantes específicos.

Causas

Se han identificado más de 300 sustancias en el lugar de trabajo como causas posibles de asma ocupacional. Estas sustancias son:

  • Sustancias animales, como las proteínas que se encuentran en la caspa animal, los pelos, escamas, pelaje, saliva y desechos corporales.
  • Químicos como anhídridos, diisocianatos y ácidos que se utilizan para fabricar pinturas, barnices, adhesivos, laminados y resina para soldaduras. Otros ejemplos son químicos que se usan para fabricar aislantes, materiales de empaquetado, y colchones de espuma y tapicería.
  • Las enzimas que se usan en detergentes y acondicionadores de harina.
  • Metales, especialmente el platino, el cromo y el sulfato de níquel.
  • Sustancias vegetales, como proteínas que se encuentran en el látex de caucho, harina, cereales, algodón, lino, cáñamo, centeno, trigo y papaína, una enzima digestiva derivada de la papaya.
  • Irritantes respiratorios, como el gas de cloro, el dióxido de azufre y el humo.

Los síntomas del asma comienzan cuando se irritan (inflaman) los pulmones. La inflamación provoca diversas reacciones que restringen las vías respiratorias, dificultando la respiración. En el caso del asma ocupacional, la inflamación de los pulmones se puede desencadenar por una respuesta alérgica a una sustancia, lo que por lo general se manifiesta con el tiempo, o una irritación pulmonar causada por una sustancia inhalada, como el cloro, que puede afectarte instantáneamente.

Factores de riesgo

Corres mayor riesgo de padecer asma ocupacional en las siguientes circunstancias:

  • Tienes alergias o asma existente. Aunque esto puede aumentar el riesgo, muchas personas que tienen alergias o asma ocupan puestos de trabajo que las exponen a irritantes pulmonares y nunca tuvieron síntomas.
  • En tu familia, existen problemas de alergia o asma. Es posible que hayas heredado de tus padres una predisposición genética al asma.
  • Trabajas alrededor de factores conocidos que pueden desencadenar asma. Se sabe que algunas sustancias irritan los pulmones y provocan asma.
  • Fumas. Fumar aumenta el riesgo de padecer asma.

Empleos de alto riesgo

Es posible padecer asma ocupacional en casi cualquier lugar de trabajo. Pero el riesgo aumenta si trabajas en determinados empleos. A continuación te ofrecemos una lista de los trabajos que presentan más riesgo de contraer asma y las sustancias relacionadas con ellos que provocan asma:

Trabajos Sustancias que provocan asma
Personas que trabajan con adhesivos Sustancias químicas como el acrilato
Cuidadores de animales, veterinarios Proteínas animales
Panaderos, molineros Granos de cereales
Fabricantes de alfombras Gomas
Trabajadores metalúrgicos Cobalto, níquel
Trabajadores forestales, carpinteros, fabricantes de muebles Aserrín
Peluqueros Sustancias químicas como el persulfato
Trabajadores del cuidado de la salud Látex y sustancias químicas como el glutaraldehído
Trabajadores farmacéuticos Medicamentos, enzimas
Trabajadores de plantas procesadoras de mariscos Mariscos
Personas que trabajan con lacas Sustancias químicas como las aminas
Pintores que usan rociadores, instaladores de aislantes, trabajadores de las industrias de plásticos y gomaespuma Sustancias químicas como los diisocianatos
Trabajadores textiles Tintes
Usuarios de plásticos y resinas epóxicas Sustancias químicas como los anhídridos

Complicaciones

Cuanto más tiempo estés expuesto a una sustancia que cause asma ocupacional, más empeorarán los síntomas y más tardarán en mejorar una vez que dejes de estar expuesto a la sustancia irritante. En algunos casos, la exposición a los desencadenantes del asma presentes en el aire puede causar cambios permanentes en los pulmones y síntomas del asma presentes toda la vida.

Prevención

Aunque puedas depender de medicamentos para aliviar los síntomas y controlar la inflamación asociada al asma ocupacional, existen varias actividades que puedes hacer por tu cuenta para mantener tu salud general y disminuir la probabilidad de tener ataques:

  • Si fumas, deja de hacerlo. Además de todos los otros beneficios para la salud, no fumar puede ayudar a prevenir o a disminuir los síntomas del asma ocupacional.
  • Evita los gases irritantes. El asma ocupacional puede empeorar con la exposición a la contaminación industrial, a las emisiones de los automóviles, a las cocinas de gas natural y al cloro que se utiliza en las piscinas.
  • Minimiza los alérgenos domésticos. Las sustancias que se encuentran en el hogar con frecuencia, como el moho, el polen, los ácaros del polvo y la caspa de las mascotas, pueden agravar los síntomas del asma ocupacional. Los aires acondicionados, los deshumificadores y las prácticas de limpieza profunda, en especial en tu dormitorio, pueden minimizar tu exposición a estas sustancias y ayudarte a respirar mejor.

Si te dedicas a una profesión de alto riesgo, en los Estados Unidos, la compañía tiene la responsabilidad legal de ayudarte a protegerte contra las sustancias químicas peligrosas. Conforme a las pautas establecidas por la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional (Occupational Safety and Health Administration, OSHA), el empleador tiene la obligación de hacer lo siguiente:

  • Informarte si deberás trabajar con sustancias químicas peligrosas.
  • Capacitarte en la manipulación segura de estas sustancias químicas.
  • Capacitarte en cómo reaccionar ante una emergencia, como un derrame de sustancias químicas.
  • Proporcionarte equipos de protección, como máscaras y respiradores.
  • Ofrecerte capacitación adicional si se comienza a utilizar una nueva sustancia química en tu lugar de trabajo.

Conforme a las pautas de la OSHA, tu empleador tiene la obligación de tener una hoja de datos de seguridad del material para cada sustancia química que se utilice en tu lugar de trabajo. Se trata de un documento que el fabricante de la sustancia química le debe entregar a tu empleador. Tienes el derecho legal de consultar y hacer copias de esos documentos. Si sospechas que eres alérgico a alguna sustancia, muéstrale la hoja de datos de seguridad del material al médico.

Cuando estés en el trabajo, mantente alerta a condiciones de trabajo inseguras y no saludables, e infórmale sobre ellas a tu supervisor. Si es necesario, llama a la OSHA al 800-321-OSHA (800-321-6742) y solicita una inspección en el lugar. Puedes hacer esto para que no se revele tu nombre al empleador.

June 12, 2014
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