Descripción general

Existen cuatro especies principales de bacterias que causan la enfermedad de Lyme. La borrelia burgdorferi y la borrelia mayonii causan la enfermedad de Lyme en Estados Unidos, mientras que la Borrelia afzelii y la borrelia garinii son las principales causas en Europa y Asia. La enfermedad transmitida por garrapatas más común en estas regiones, la enfermedad de Lyme se transmite a través de la mordedura de una garrapata de patas negras, conocida como la garrapata de los ciervos.

Tienes más probabilidades de contraer la enfermedad de Lyme si vives o pasas tiempo en zonas densamente boscosas o cubiertas de hierbas en las que se desarrollan las garrapatas que transmiten la enfermedad. Es importante tomar precauciones de sentido común en estas zonas infectadas por garrapatas.

Síntomas

Los signos y síntomas de la enfermedad de Lyme varían. Normalmente aparecen en etapas, pero estas pueden coincidir.

Signos y síntomas tempranos

Una pequeña protuberancia roja, similar a la protuberancia generada por una picadura de mosquito, a menudo aparece en el lugar donde se produce la picadura de una garrapata o la remoción de la garrapata y se resuelve en unos días. Esta ocurrencia normal no indica la enfermedad de Lyme.

Sin embargo, estos signos y síntomas pueden aparecer en el período de mes después de haber sido infectado:

  • Erupción en la piel o sarpullido. De tres a treinta días después de una picadura de garrapata infectada, puede aparecer un área roja en expansión que a veces se despeja en el centro, y forma un patrón de ojo de buey. La erupción en la piel o sarpullido (eritema migratorio) se expande lentamente durante días y puede extenderse alrededor de 30 cm (12 in) de ancho. Por lo general, no produce picazón ni dolor, pero puede sentirse caliente al tacto.

    El eritema migratorio es una de las características de la enfermedad de Lyme, aunque no todas las personas con enfermedad de Lyme desarrollan este sarpullido. A algunas personas les sale este sarpullido en más de un lugar en sus cuerpos.

  • Otros síntomas. El sarpullido puede estar acompañado de fiebre, escalofríos, fatiga, dolores corporales, dolor de cabeza, rigidez del cuello y ganglios linfáticos inflamados.

Signos y síntomas posteriores

Si la infección de Lyme no se trata, podrían aparecer nuevos signos y síntomas en las semanas o meses siguientes. Algunos de ellos son los siguientes:

  • Eritema migratorio. La erupción puede aparecer en otras zonas del cuerpo.
  • Dolor en las articulaciones. Es especialmente probable que los episodios de dolor articular intenso e hinchazón te afecten las rodillas, pero el dolor puede cambiar de una articulación a la otra.
  • Problemas neurológicos. Semanas, meses o incluso años después de la infección, podrías tener inflamación de las membranas que rodean el cerebro (meningitis), parálisis temporal de un lado del rostro (parálisis de Bell), entumecimiento o debilidad en las extremidades y movimiento muscular afectado.

Signos y síntomas menos comunes

Varias semanas después de la infección, algunas personas desarrollan lo siguiente:

  • Problemas del corazón, por ejemplo, latidos cardíacos irregulares
  • Inflamación de los ojos
  • Inflamación del hígado (hepatitis)
  • Fatiga grave

Cuándo debes consultar con un médico

Si te ha picado una garrapata y tienes síntomas

Solo una minoría de las picaduras de garrapatas provoca la enfermedad de Lyme. Cuanto más tiempo permanece adherida la garrapata a la piel, mayor es el riesgo de que contraigas la enfermedad. Es improbable que se produzca la infección de Lyme si la garrapata ha estado adherida durante menos de 36 a 48 horas.

Si crees tener una picadura y presentas signos y síntomas de la enfermedad de Lyme (especialmente si vives en una zona donde prevalece la enfermedad de Lyme), comunícate con el médico. El tratamiento para la enfermedad de Lyme es más eficaz si se inicia en la etapa temprana.

Consulta con el médico incluso si los síntomas desaparecen

Es importante que consultes con el médico incluso si los signos y síntomas desaparecen; la ausencia de síntomas no significa que la enfermedad haya desaparecido. Si no se trata, la enfermedad de Lyme puede diseminarse a otras partes del cuerpo varios meses o años luego de la infección y provocar artritis y problemas en el sistema nervioso. Las garrapatas también pueden transmitir otras enfermedades, como babesiosis o fiebre por garrapatas de Colorado.

Causas

En los Estados Unidos, la enfermedad de Lyme es causada por las bacterias Borrelia burgdorferi y Borrelia mayonii, que son portadas principalmente por las garrapatas de patas negras o garrapatas de los ciervos. Las garrapatas marrones inmaduras generalmente son pequeñas como una semilla de amapola, por lo que es casi imposible descubrirlas.

Para contraer la enfermedad de Lyme, debe picarte una garrapata de los ciervos infectada. La bacteria entra en la piel a través de la picadura y luego ingresa en el torrente sanguíneo.

En la mayoría de los casos, la garrapata de los ciervos debe permanecer adherida a la persona entre 36 y 48 horas para transmitir la enfermedad de Lyme. Si encuentras una garrapata adherida que se ve hinchada, es posible que se haya alimentado lo suficiente para transmitir la bacteria. Eliminar la garrapata lo antes posible puede prevenir la infección.

Factores de riesgo

El lugar donde vives o al que vas de vacaciones puede afectar tus probabilidades de contraer la enfermedad de Lyme. Del mismo modo, tu profesión y las actividades al aire libre de las que disfrutas también pueden hacerlo. Los factores de riesgo más frecuentes de la enfermedad de Lyme incluyen los siguientes:

  • Pasar tiempo en zonas boscosas o con mucho césped. En los Estados Unidos, las garrapatas de venado son más frecuentes en las zonas densamente boscosas de las regiones noreste y central. Los niños que pasan mucho tiempo al aire libre en esas regiones están especialmente en riesgo. Los adultos que tienen ocupaciones al aire libre también corren un riesgo mayor.
  • Tener la piel expuesta. Las garrapatas se adhieren fácilmente a la piel desnuda. Si estás en una zona en la que las garrapatas son frecuentes, protégete y protege a tus hijos mediante el uso de prendas de mangas largas y pantalones largos. No permitas que tus mascotas deambulen entre las hierbas y el pasto alto.
  • No quitar las garrapatas de manera inmediata o adecuada. Las bacterias de una picadura de garrapata pueden ingresar al torrente sanguíneo si esta permanece adherida a la piel durante 36 a 48 horas o más. Si te quitas una garrapata dentro de los dos días, el riesgo de contraer la enfermedad de Lyme es bajo.

Complicaciones

La enfermedad de Lyme no tratada puede provocar lo siguiente:

  • Inflamación crónica de la articulación (artritis de Lyme), especialmente de la rodilla.
  • Síntomas neurológicos, como parálisis facial y neuropatías.
  • Defectos cognitivos, como un deterioro de la memoria.
  • Irregularidades en el ritmo cardíaco

Prevención

La mejor manera de prevenir la enfermedad de Lyme es evitar las áreas donde viven las garrapatas de los ciervos, especialmente las zonas boscosas, con muchos arbustos y césped sin cortar. Estas son algunas precauciones simples que puedes tomar para disminuir el riesgo de contraer la enfermedad de Lyme:

  • Cúbrete. Cuando estés en áreas boscosas o con mucho césped, usa zapatos y pantalones largos metidos en las medias, remeras de manga larga, sombrero y guantes. Sigue los senderos y evita caminar a través de arbustos y césped largos. Usa una correa para tu perro.
  • Usa repelente para insectos. Aplícate en la piel repelente para insectos con una concentración de DEET de 20 por ciento o superior. Los padres deben aplicar repelente a los hijos evitando las manos, los ojos y la boca.

    Ten en cuenta que los repelentes químicos pueden ser tóxicos, por lo que debes seguir las indicaciones con atención. Aplica productos con permetrina a la ropa o compra ropa previamente tratada.

  • Haz todo lo posible por eliminar las garrapatas de tu jardín. Elimina los arbustos y las hojas donde viven las garrapatas. Corta el césped periódicamente. Apila la madera de forma ordenada en zonas secas y soleadas para ahuyentar a los roedores que transportan las garrapatas.
  • Busca garrapatas en tu ropa, tus hijos, tus mascotas y en ti mismo. Ten especial atención después de estar en áreas boscosas o con mucha vegetación. Las garrapatas de los ciervos generalmente no son más grandes que la cabeza de un alfiler, por eso es posible que no las descubras a menos que busques detenidamente.

    Es de gran utilidad ducharse tan pronto como se regresa a casa. A menudo, las garrapatas permanecen sobre la piel durante horas antes de agarrarse. Las garrapatas que no están agarradas pueden eliminarse con una ducha en la que usas un paño de baño.

  • No supongas que eres inmune. Puedes padecer la enfermedad de Lyme más de una vez.
  • Elimina las garrapatas cuanto antes con unas pinzas. Sostén a la garrapata cerca de la cabeza o la boca con suavidad. No aplastes a la garrapata, tira de ella con cuidado y sin interrupciones. Una vez que quitaste la garrapata entera, deséchala (colócala en alcohol o arrójala en el inodoro) y aplica un antiséptico en la zona de la picadura.

Mayo Clinic Minute: ¿Habrá una vacuna contra la enfermedad de Lyme para los humanos?

«Puedes proteger a tu perro en los EE. UU. contra la enfermedad de Lyme, pero no puedes protegerte a ti ni a tus hijos con una vacuna».

El Dr. Gregory Poland, director del Grupo de investigación de vacunas de Mayo Clinic, dice que hubo una vacuna para los seres humanos, pero se retiró.

Gregory Poland, M.D., Grupo de investigación de vacunas, Mayo Clinic:

«La razón principal es que existía un gran sentimiento en contra de la vacuna, muy parecido al que tuvimos con la vacuna contra el sarampión. Es ilógico».

Es la picadura de una garrapata de patas negras o garrapata de ciervo infectada la responsable de enfermar a tantas personas con la enfermedad de Lyme.

«Probablemente haya unos 300 000 casos nuevos al año».

No hay planes en este momento para una nueva vacuna contra la enfermedad de Lyme en los EE. UU., pero hay buenas noticias. En Europa, se está desarrollando una vacuna, VLA15.

«Han pasado por la fase 2 de evaluación. Ahora realizarán pruebas clínicas de fase 3, lo que significa que acudirán a la FDA, obtendrán la aprobación y realizarán estudios muy grandes».

El Dr. Poland dice que podrían pasar cinco años o más antes de que haya una vacuna contra la enfermedad de Lyme para seres humanos. Hasta entonces, hay que tener cautela con las garrapatas.

Soy Ian Roth para la red de noticias de Mayo Clinic.

Mayo Clinic Minute: Ways to avoid ticks

While you're enjoying a hike, ticks are looking for a ride.

"They get themselves in a position. And they will climb up the nearest object, like this blade of grass here." It's called questing. "It sticks out its legs, and that allows it to grab on to hosts as they walk by." You can lessen the chances you'll become a host. "Using insect repellents is a good idea."

Mayo Clinic parasitic diseases expert Dr. Bobbi Pritt suggests permethrin for your clothing and gear.

"You can really saturate your gear. Leave them out to dry, and, then, the next day, wear them."

Use permethrin on materials and DEET on skin. Spray the DEET repellent on exposed skin, including your legs and hands. Avoid your face, but be sure to protect your neck. Then, tuck your pants into your socks. And, on your hike, remember to avoid areas where those questing ticks may be perched.

"That's why you want to stay away from the tall grasses. Stay in the middle."

For the Mayo Clinic News Network, I'm Jeff Olsen.

July 13, 2019
References
  1. Lyme disease. Centers for Disease Control and Prevention. https://www.cdc.gov/lyme/index.html. Accessed Sept. 2, 2018.
  2. Pitt BS, et al. Identification of a novel pathogenic Borrelia species causing Lyme borreliosis with unusually high spirochaetaemia: A descriptive study. The Lancet Infectious Diseases. 2016;16:556.
  3. Hu L. Clinical manifestations of Lyme disease in adults. https://www.uptodate.com/contents/search. Accessed Sept. 2, 2018.
  4. Hu L. Treatment of Lyme disease in adults. https://www.uptodate.com/contents/search. Accessed Sept. 2, 2018.
  5. Ten facts you should know about Lyme disease. Infectious Disease Society of America. https://www.idsociety.org/Ten_Facts_About_Lyme_Disease/#. Accessed Sept. 6, 2018.
  6. Hu L. Diagnosis of Lyme disease. https://www.uptodate.com/contents/search. Accessed Sept. 6, 2018.
  7. Lantos PM, et al. Unorthodox alternative therapies marketed to treat Lyme disease. Clinical Infectious Diseases. 2015;60:1776.
  8. Alternative treatments for Lyme disease. Centers for Disease Control and Prevention. https://www.cdc.gov/lyme/treatment/alternative-treatments.html. Accessed Sept. 6, 2018.