Descripción general

El cáncer de pulmón es un tipo de cáncer que comienza en los pulmones. Los pulmones son dos órganos esponjosos ubicados en el tórax que toman oxígeno cuando inhalas y liberan dióxido de carbono cuando exhalas.

El cáncer de pulmón es la principal causa de muerte por cáncer en los Estados Unidos tanto en hombres como en mujeres. El cáncer de pulmón se cobra más vidas por año que los cánceres de colon, próstata, ovario y mamas todos juntos.

Las personas que fuman corren un mayor riesgo de padecer cáncer de pulmón. Este aumenta con la cantidad de cigarrillos y la cantidad de tiempo que hayas fumado. Si dejas de fumar, incluso después de haber fumado durante muchos años, puedes disminuir de manera significativa las posibilidades de contraer cáncer de pulmón.

Síntomas

El cáncer de pulmón en general no produce signos ni síntomas en los estadios más tempranos. Los signos y síntomas del cáncer de pulmón generalmente se presentan solo cuando la enfermedad está avanzada.

Los signos y síntomas del cáncer de pulmón pueden ser:

  • Una tos reciente que no se va
  • Cambios en la tos crónica o «tos de fumador»
  • Tos con sangre, incluso en pequeñas cantidades
  • Dificultad para respirar
  • Dolor en el pecho
  • Silbido al respirar
  • Ronquera
  • Pérdida de peso sin proponértelo
  • Dolor en los huesos
  • Dolor de cabeza

Cuándo consultar al médico

Pide una consulta con el médico si tienes algún signo o síntoma que te preocupe.

Si fumas y no lograste dejar el hábito, pide una consulta con tu médico. El médico puede recomendarte estrategias para dejar de fumar, como terapia, medicamentos y sustitutos de la nicotina.

Causas

El tabaquismo causa la mayoría de los cánceres de pulmón, tanto en fumadores directos como en fumadores pasivos. Sin embargo, el cáncer de pulmón también se presenta en personas que nunca fumaron y en quienes nunca tuvieron una exposición prolongada como fumadores pasivos. En esos casos, tal vez, no haya una causa evidente del cáncer de pulmón.

De qué manera el tabaquismo provoca cáncer de pulmón

Los médicos creen que el tabaco provoca cáncer de pulmón al dañar las células que recubren los pulmones. Cuando inhalas el humo del cigarrillo, que está lleno de sustancias que producen cáncer (carcinógenos), se producen alteraciones en el tejido del pulmón casi de inmediato.

Al principio, el organismo puede reparar ese daño. No obstante, con cada exposición reiterada, las células normales que recubren los pulmones presentan un daño cada vez mayor. Con el tiempo, ese daño hace que las células comiencen a actuar de manera anormal y, finalmente, se puede producir el cáncer.

Tipos de cáncer de pulmón

Los médicos dividen el cáncer de pulmón en dos tipos principales en función del aspecto de las células cancerosas del pulmón vistas en el microscopio. Tu médico toma decisiones según cuál sea el tipo de cáncer de pulmón que tengas. Los dos tipos usuales de cáncer de pulmón son:

  • Cáncer de pulmón de células pequeñas. El cáncer de pulmón de células pequeñas se presenta casi exclusivamente en los grandes fumadores y es menos frecuente que el cáncer de pulmón de células no pequeñas.
  • Cáncer de pulmón de células no pequeñas. «Cáncer de pulmón de células no pequeñas» es un término genérico que se usa para denominar varios tipos de cáncer de pulmón que se comportan de manera parecida. Los tipos de cáncer de pulmón de células no pequeñas comprenden el carcinoma epidermoide, el adenocarcinoma y el carcinoma de células grandes.

Factores de riesgo

Hay varios factores que pueden aumentar el riesgo de cáncer de pulmón. Algunos factores se pueden controlar, por ejemplo, dejar de fumar. Sin embargo, otros factores no se pueden controlar, como los antecedentes familiares.

Los factores de riesgo de cáncer de pulmón comprenden:

  • Fumar. El riesgo de cáncer de pulmón aumenta con la cantidad de cigarrillos que fumes por día y la cantidad de años que hayas fumado. Dejar de fumar a cualquier edad puede disminuir mucho el riesgo de desarrollar cáncer de pulmón.
  • Exposición al tabaquismo pasivo. Incluso si no fumas, el riesgo de cáncer de pulmón aumenta si estás expuesto como fumador pasivo.
  • Exposición al gas radón. El radón se produce por la descomposición natural del uranio en el suelo, las rocas y el agua y, con el tiempo, se vuelve parte del aire que respiras. Los niveles peligrosos de radón se pueden acumular en cualquier edificio, incluso en los hogares.

    Los kits de análisis de radón, que se pueden comprar en tiendas de artículos para reformas del hogar, pueden determinar si los niveles son seguros. Si se hallan niveles peligrosos, existen remedios disponibles.

  • Exposición a asbesto y otras sustancias cancerígenas. La exposición laboral al asbesto y otras sustancias que se demostró que producen cáncer (como el arsénico, el cromo y el níquel) también pueden aumentar el riesgo de desarrollar cáncer de pulmón, sobre todo si eres fumador.
  • Antecedentes familiares de cáncer de pulmón. Las personas con un padre, hermano o hijo con cáncer de pulmón tienen un mayor riesgo de desarrollar esta enfermedad.

Complicaciones

El cáncer de pulmón puede causar complicaciones, como las siguientes:

  • Falta de aire. Las personas con cáncer de pulmón pueden experimentar falta de aire si el cáncer avanza hasta bloquear las vías respiratorias principales. El cáncer de pulmón también puede provocar la acumulación de líquido alrededor de los pulmones, lo que dificulta que el pulmón afectado se expanda completamente cuando inhalas.
  • Tos con sangre. El cáncer de pulmón puede provocar sangrado en la vía respiratoria, lo que puede provocar que tosas con sangre (hemoptisis). A veces, el sangrado puede agravarse. Existen tratamientos para controlar el sangrado.
  • Dolor. El cáncer de pulmón avanzado, que se disemina hacia el revestimiento de un pulmón u otra área del cuerpo, como los huesos, puede causar dolor.

    Infórmale a tu médico si sientes dolor. Inicialmente, el dolor puede ser leve e intermitente, pero puede volverse constante. Los medicamentos, la radioterapia y otros tratamientos pueden ayudarte a sentirte más cómodo.

  • Líquido en el tórax (derrame pleural). El cáncer de pulmón puede provocar la acumulación de líquido en el espacio que rodea al pulmón afectado en la cavidad torácica (espacio pleural).

    El líquido que se acumula en el tórax puede provocar falta de aire. Existen tratamientos para drenar el líquido del tórax y reducir el riesgo de que se vuelva a producir un derrame pleural.

  • Cáncer que se disemina hacia otras partes del cuerpo (metástasis). El cáncer de pulmón suele diseminarse (hace metástasis) hacia otras partes del cuerpo, como el cerebro y los huesos.

    El cáncer que se disemina puede provocar dolor, náuseas, dolores de cabeza u otros signos y síntomas, según cuál sea el órgano afectado. Cuando el cáncer se ha diseminado a otros órganos, generalmente no es curable. Existen tratamientos para disminuir los signos y síntomas, y para ayudarte a vivir más tiempo.

Prevención

No existe una forma segura de prevenir el cáncer de pulmón, pero puedes disminuir los riesgos si haces lo siguiente:

  • No fumes. Si nunca fumaste, no comiences a hacerlo. Habla con tus hijos sobre lo que significa no fumar, así podrán comprender cómo evitar este factor de riesgo importante de cáncer de pulmón. Mantén conversaciones sobre los peligros del cigarrillo con tus hijos con anticipación, para que sepan cómo reaccionar ante la presión de sus compañeros.
  • Deja de fumar. Deja de fumar ahora. Dejar de fumar disminuye el riesgo de cáncer de pulmón, incluso si lo has hecho durante años. Habla con el médico acerca de las estrategias y ayudas para dejar de fumar que te pueden servir para abandonar el hábito. Las opciones comprenden sustitutos de la nicotina, medicamentos y grupos de apoyo.
  • Evita el tabaquismo pasivo. Si vives o trabajas con un fumador, insiste en que deje de fumar. O al menos, pídele que fume afuera. Evita los lugares en donde se fuma, como bares y restaurantes, y trata de hallar opciones de salidas sin humo de cigarrillo.
  • Haz un análisis de radón en tu casa. Haz verificar el nivel de radón en tu casa, sobre todo si vives en una zona donde se sabe que hay problemas con el radón. Los niveles altos de radón se pueden resolver para que tu casa sea más segura. Para obtener información sobre el análisis de radón, comunícate con el departamento local de salud pública o con una delegación local de la American Lung Association (Asociación Americana del Pulmón).
  • Evita las sustancias cancerígenas en el trabajo. Toma medidas para protegerte de la exposición a sustancias químicas tóxicas en el trabajo. Sigue las precauciones de tu empleador. Por ejemplo, si te dan una máscara facial para protegerte, úsala siempre. Pregúntale al médico qué más puedes hacer para protegerte en el trabajo. El riesgo de lesión pulmonar por las sustancias cancerígenas del lugar de trabajo aumenta si fumas.
  • Sigue una dieta con muchas frutas y vegetales. Elige una dieta saludable con variedad de frutas y vegetales. Las fuentes alimentarias de vitaminas y nutrientes son las mejores. Evita tomar grandes dosis de vitaminas en pastillas, ya que pueden ser dañinas. Por ejemplo, los investigadores que querían disminuir el riesgo de cáncer de pulmón en grandes fumadores les dieron suplementos de betacarotenos. Los resultados revelaron que los suplementos, en realidad, aumentaron el riesgo de cáncer en los fumadores.
  • Haz ejercicio la mayor parte de los días de la semana. Si no haces ejercicio con regularidad, comienza de a poco. Trata de hacer ejercicio la mayoría de los días de la semana.

Cáncer de pulmón care at Mayo Clinic

Sept. 25, 2015
References
  1. Non-small cell lung cancer (Cáncer de pulmón de células no pequeñas). Fort Washington, Pa.: National Comprehensive Cancer Network (Red Nacional Integral del Cáncer). http://www.nccn.org/professionals/physician_gls/f_guidelines.asp. Último acceso: 27 de agosto de 2015.
  2. Estimated new cancer cases and deaths by sex, US, 2015 (Estimación de nuevos casos de cáncer y de muertes por sexo, EE. UU., 2015). Sociedad Americana contra el Cáncer (American Cancer Society). http://www.cancer.org/research/cancerfactsstatistics/cancerfactsfigures2015/index. Último acceso: 27 de agosto de 2015.
  3. Small cell lung cancer (Cáncer de pulmón de células pequeñas). Fort Washington, Pa.: National Comprehensive Cancer Network (Red Nacional Integral del Cáncer). http://www.nccn.org/professionals/physician_gls/f_guidelines.asp. Último acceso: 27 de agosto de 2015.
  4. Niederhuber JE, et al., eds. Cancer of the lung (Cáncer de pulmón). Abeloff’s Clinical Oncology (Oncología clínica de Abeloff). 5.ª ed. Filadelfia, Pa.: Churchill Livingstone Elsevier; 2014. http://www.clinicalkey.com. Último acceso: 27 de agosto de 2015.
  5. What you need to know about lung cancer (Lo que necesitas saber sobre el cáncer de pulmón). Instituto Nacional del Cáncer. http://www.cancer.gov/publications/patient-education/wyntk-lung-cancer. Último acceso: 27 de agosto de 2015.
  6. Lung cancer prevention (PDQ) (Prevención del cáncer de pulmón [PDQ]). Instituto Nacional del Cáncer. http://www.cancer.gov/types/lung/patient/lung-prevention-pdq. Último acceso: 27 de agosto de 2015.
  7. Aberle DR, et al. Reduced lung-cancer mortality with low-dose computed tomographic screening (Disminución de la mortalidad por cáncer de pulmón con el análisis para detección con tomografía computarizada de dosis baja). New England Journal of Medicine (Revista de Medicina de Nueva Inglaterra). 2011;365:395.
  8. Detterbeck FC, et al. Diagnosis and management of lung cancer, 3rd ed.: American College of Chest Physicians evidence-based clinical practice guidelines (Diagnóstico y tratamiento del cáncer de pulmón, 3.ª ed.: pautas de la práctica clínica basada en la evidencia del Colegio Estadounidense de Médicos Especializados en Tórax). Tórax. 2013;143(supl.):7S.
  9. AskMayoExpert. Non-small cell lung cancer (Cáncer de pulmón de células no pequeñas). Rochester, Minn.: Fundación Mayo para la Educación e Investigación Médica; 2015.
  10. AskMayoExpert. Small cell lung cancer (Cáncer de pulmón de células pequeñas). Rochester, Minn.: Fundación Mayo para la Educación e Investigación Médica; 2015.
  11. Cook AJ. Decision Support System (Sistema de apoyo para tomar decisiones). Mayo Clinic, Rochester, Minn. 17 de marzo de 2015.
  12. Cairns LM. Managing breathlessness in patients with lung cancer (Tratamiento de la dificultad para respirar en pacientes con cáncer de pulmón). Nursing Standard (Normas de enfermería). 2012;27:44.
  13. Taking time: Support for people with cancer (Tómate tu tiempo: apoyo para personas con cáncer). Instituto Nacional del Cáncer. http://www.cancer.gov/publications/patient-education/taking-time. Último acceso: 27 de agosto de 2015.
  14. Temel JS, et al. Early palliative care for patients with metastatic non-small-cell lung cancer (Cuidados paliativos tempranos para los pacientes con cáncer de pulmón metastásico de células no pequeñas). New England Journal of Medicine (Revista de Medicina de Nueva Inglaterra). 2010;363:733.